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Infección

Esta sección ha sido revisada y aprobada por la Junta editorial de Cancer.Net, 4/2012

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Una infección se produce cuando bacterias, virus u hongos dañinos (por ejemplo, levadura) invaden el cuerpo y el sistema inmunitario no puede destruirlos rápidamente. Las personas que tienen cáncer tienen más probabilidades de contraer infecciones, ya que el cáncer y los tratamientos para esta enfermedad pueden debilitar el sistema inmunitario.

El sistema inmunitario combate los organismos dañinos (bacterias, virus y hongos) que intentan invadir el cuerpo. Este sistema incluye la piel, el bazo, los ganglios linfáticos y la médula ósea (un tejido esponjoso y adiposo que se encuentra en el interior de los huesos más grandes). También incluye los leucocitos, que son los glóbulos blancos que combaten las infecciones y se generan dentro de la médula ósea. Cuando el cuerpo no tiene los suficientes glóbulos blancos y no puede combatir las infecciones se produce una afección denominada leucopenia. Algunos glóbulos blancos, denominados neutrófilos, pueden destruir las bacterias y los hongos dañinos. Un bajo nivel de neutrófilos, denominado neutrocitopenia a menudo aumenta el riesgo de contraer infecciones bacterianas peligrosas.

Un aspecto importante del tratamiento y la atención del cáncer es aliviar los efectos secundarios, lo que también se denomina control de los síntomas, cuidados paliativos o atención médica de apoyo. Si bien las infecciones por lo general pueden tratarse, pueden ser graves y potencialmente mortales. Hable con su equipo de atención médica sobre cualquier síntoma que experimente, incluido cualquier síntoma de una infección o un cambio en los síntomas.

Signos y síntomas

Las personas con cáncer y neutrocitopenia o un recuento bajo de glóbulos blancos son más propensas a contraer una infección que se torne grave. Las infecciones pueden comenzar casi en cualquier parte del cuerpo. Las partes comunes incluyen la boca, la piel, los pulmones, el tracto urinario, el recto y las zonas genitales (como la vagina). Comuníquese con su médico de inmediato si experimenta cualquiera de los siguientes signos de infección:

  • Fiebre (temperatura de 100,5 °F [38 °C] o más)
  • Escalofríos o sudoración
  • Dolor de garganta, llagas en la boca o dolor de dientes
  • Dolor abdominal
  • Dolor en la zona perirrectal (anal)
  • Dolor o ardor al orinar o micción frecuente
  • Diarrea o llagas alrededor del ano
  • Tos o dificultad para respirar
  • Cualquier enrojecimiento, hinchazón o dolor, en especial alrededor de un corte, una herida o el lugar de colocación de un catéter intravenoso
  • Secreción o comezón vaginal fuera de lo común

Causas

El cáncer y su tratamiento pueden interferir en el funcionamiento del sistema inmunitario de diversas maneras. Entre ellas:

  • No dormir bien, el estrés, una alimentación deficiente y otros efectos secundarios del cáncer y su tratamiento pueden debilitar el sistema inmunitario.
  • A menudo, la quimioterapia reduce la producción de glóbulos blancos en la médula ósea, lo que produce infección.
  • La radioterapia también puede dañar la médula ósea, en especial cuando se aplica en áreas extensas del cuerpo o en los huesos de la pelvis, las piernas, el tórax o el abdomen.
  • Los tipos de cáncer que afectan la médula ósea de manera directa (como la leucemia o el linfoma) o los cánceres que producen metástasis (se diseminan) a los huesos (como el cáncer de mama o pulmón) pueden desplazar las células normales de la médula ósea, lo que disminuye la producción de glóbulos blancos.

Tratamiento

En algunas situaciones, es posible que reciba tratamiento preventivo para la infección. Por ejemplo, si usted tiene un alto riesgo de contraer una infección debido a la neutrocitopenia, la quimioterapia o la radioterapia, puede recibir tratamiento profiláctico (preventivo) con antibióticos o antimicóticos.

En el caso de producirse una infección, es posible que reciba antibióticos o antimicóticos. Si la neutrocitopenia se presenta junto con fiebre (esto se denomina fiebre neutropénica), es posible que deba ser hospitalizado para recibir antibióticos por vía intravenosa (i.v.). Si tiene fiebre neutropénica o corre un mayor riesgo de tenerla, el médico puede recetarle medicamentos denominados factores estimulantes de colonias o factores de crecimiento de glóbulos blancos. Estos fármacos ayudan al organismo a producir más neutrófilos u otros tipos de glóbulos blancos para reducir el riesgo de una infección e incluyen filgrastima (Neupogen), pegfilgrastim (Neulasta) y sargramostima (Leukine o Prokine). Sin embargo, este tratamiento no es adecuado si tiene neutrocitopenia pero no fiebre. Obtenga más información acerca de las recomendaciones de ASCO sobre los factores de crecimiento de glóbulos blancos (en inglés).

Consejos para prevenir infecciones

Usted puede tomar medidas para ayudar a prevenir infecciones:

  • Evite el contacto con personas que están enfermas.
  • No comparta alimentos, tazas, utensilios ni otros objetos personales, como el cepillo de dientes y el maquillaje.
  • Lávese bien las manos con frecuencia o use desinfectantes antibacterianos para manos, en especial, después de ir al baño y antes de comer. .
  • Tome una ducha o báñese diariamente y utilice una loción para evitar la sequedad y el agrietamiento de la piel.
  • Tenga cuidado al usar objetos filosos, como tijeras o cuchillos, y utilice una afeitadora eléctrica para evitar cortarse.
  • No ingiera alimentos crudos, incluidos carnes, mariscos y huevos, y lave las frutas y verduras crudas. Obtenga más información sobre seguridad de los alimentos (en inglés).
  • No cambie las piedras sanitarias del gato ni manipule desechos de animales.
  • Use guantes para hacer trabajos de jardinería y tareas domésticas, en especial cuando limpie.
  • Limpie sus dientes y encías con un cepillo de dientes blando y, si su médico o dentista le recomienda uno, utilice un enjuague bucal para prevenir las infecciones. Obtenga más información acerca de la salud dental durante el tratamiento para el cáncer (en inglés).

Más información

Cuándo llamar al médico durante el tratamiento para el cáncer (en inglés)

Efectos secundarios de la quimioterapia (en inglés)

Efectos secundarios de la radioterapia (en inglés)

Recursos adicionales

Centros para el control de la enfermedad: Prevención de infecciones en pacientes con cáncer

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