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Cáncer oral y orofaríngeo

Esta sección ha sido revisada y aprobada por la Junta editorial de Cancer.Net, 11/2013
Panorama general

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El cáncer se origina cuando las células normales cambian y crecen sin control, y forman una masa llamada tumor. Un tumor puede ser benigno (no canceroso) o maligno (canceroso). Las células cancerosas pueden invadir el tejido cercano y a veces se diseminan a otras partes del organismo a través del torrente sanguíneo y el sistema linfático del cuerpo.

Dos de los tipos de cáncer más comunes que aparecen en la región de la cabeza y el cuello son el cáncer de la cavidad oral (boca y lengua) y el cáncer de la orofaringe (la mitad de la garganta, desde las amígdalas hasta el extremo de la caja de voz). La cavidad oral incluye los labios, la mucosa bucal (revestimiento interno de los labios y las mejillas), las encías (superiores e inferiores), los dos tercios frontales de la lengua, el piso de la boca debajo de la lengua, el paladar duro (bóveda de la boca) y el trígono retromolar (pequeña área detrás de las muelas del juicio). La orofaringe comienza donde termina la cavidad oral. Esta incluye el paladar blando en la parte posterior de la boca, la parte de la garganta detrás de la boca, las amígdalas y la base de la lengua. La cavidad oral y la orofaringe, junto con otras partes de la cabeza y el cuello, contribuyen a la capacidad de masticar, tragar, respirar y hablar.

Más del 90 % de los casos de cáncer oral y orofaríngeo son carcinomas de células escamosas, lo que significa que comienzan en las células planas, escamosas en el revestimiento interno de la boca y garganta. Los lugares más comunes donde aparece cáncer en la cavidad oral son la lengua, las amígdalas, la orofaringe, las encías y el piso de la boca.

El cáncer oral y el cáncer orofaríngeo se encuentran entre los tipos principales de cáncer de la región de la cabeza y el cuello, un agrupamiento denominado cáncer de cabeza y cuello (en inglés). Aunque el cáncer oral y el orofaríngeo habitualmente se combinan mediante el uso de una frase, es importante identificar con exactitud dónde comenzó el cáncer porque hay diferencias en el tratamiento entre las dos localizaciones.

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