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Qué es la cirugía oncológica

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La cirugía (extirpación del tejido canceroso del cuerpo) es el tipo más antiguo de terapia contra el cáncer y, en la actualidad, sigue siendo un tratamiento efectivo para muchos tipos de cáncer. El objetivo de la cirugía varía. Puede usarse para diagnosticar cáncer; determinar dónde está alojado, si se ha diseminado, y si está afectando las funciones de otros órganos del cuerpo; extirpar el tejido canceroso en parte o en su totalidad; restablecer el aspecto o la función del cuerpo o aliviar los efectos secundarios.

Un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer a través de la cirugía se denomina oncólogo cirujano. Algunos tipos de cirugía pueden realizarse en un consultorio médico, clínica o centro de cirugías y se los conoce como cirugías ambulatorias. Para otros tipos de cirugía, los pacientes son hospitalizados durante cierto tiempo. Esto se denomina cirugía con hospitalización.

Tipos de cirugía convencional

De diagnóstico. En casi todos los tipos de cáncer, hay que realizar una biopsia para hacer un diagnóstico preciso. Una biopsia quirúrgica implica que un cirujano realice una incisión en la piel y extirpe parte o todo el tejido sospechoso. Existen dos categorías principales de biopsias quirúrgicas. Una biopsia incisional extirpa una parte de la superficie sospechosa para su examen. En la biopsia excisional, se extirpa todo el nódulo. Obtenga más información acerca de los tipos de biopsias y qué esperar durante el procedimiento (en inglés).

Después de una biopsia, un patólogo (un médico especializado en interpretar análisis de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades) examina los tejidos con un microscopio y prepara un informe de patología (en inglés) para el cirujano u oncólogo, quien luego se encarga de hacer el diagnóstico.

Estadificación. La cirugía de estadificación establece el tamaño del tumor y si se ha diseminado a los ganglios y a otros órganos de la zona. Junto con el examen físico, la biopsia y los resultados de los análisis de laboratorio y de los estudios por imágenes, permite que el médico determine con exactitud la magnitud de la enfermedad, lo que luego podrá usarse para determinar cuáles son las mejores opciones de tratamiento.

Extirpación del tumor (también llamada cirugía curativa o primaria). El tipo más frecuente de cirugía oncológica consiste en extirpar el tumor y tejido circundante (denominado margen). La extirpación del tumor puede ser el único tratamiento o puede estar combinado con quimioterapia o radioterapia, que pueden administrarse antes o después de la cirugía. En algunos casos, los médicos pueden usar técnicas quirúrgicas que son menos invasivas, lo que puede acelerar la recuperación. A continuación obtenga más información acerca de los tipos de cirugía mínimamente invasiva.

Vaciamiento. Cuando la extirpación completa de un tumor no es posible o podría causar un daño excesivo al cuerpo, puede usarse la cirugía para extirpar la mayor parte posible del tumor. Luego se utilizan otros tratamientos, como la radioterapia o la quimioterapia, para atacar el cáncer restante.

Paliación. La cirugía paliativa se utiliza para aliviar los efectos secundarios causados por un tumor. Desempeña un papel importante en la prolongación de la supervivencia o la mejora de la calidad de vida de los pacientes con cáncer avanzado o enfermedad diseminada. Los ejemplos incluyen:

  • Cirugía para aliviar el dolor. Si un tumor ejerce presión sobre un nervio o sobre la médula espinal, obstruye el intestino o crea una presión u obstrucción en cualquier otra parte del cuerpo, la cirugía puede ser de ayuda para aliviar el dolor o restaurar la función física.
  • Cirugía para detener el sangrado. Algunos tipos de cáncer tienen mayor tendencia a causar sangrado porque se desarrollan en áreas (por ejemplo, el útero) con alta concentración de vasos sanguíneos u órganos (como el esófago, el estómago y el intestino) en las que los tumores son muy frágiles y pueden sangrar fácilmente debido al paso de alimentos y productos de desecho. Además, el sangrado puede ser un efecto secundario de algunos fármacos que se utilizan para tratar el cáncer. Cuando se necesita una cirugía para detener el sangrado, una técnica habitual es la ligadura por sutura, la cual implica unir los vasos sanguíneos con hilo quirúrgico.
  • Cirugía para insertar una sonda de alimentación o sondas para administrar medicamentos. Si el cáncer o el tratamiento del cáncer han dificultado que el paciente se alimente, se le podrá colocar una sonda de alimentación directamente en el estómago o el intestino a través de la pared abdominal. O se podrá insertar en una vena para administrar medicamentos para el dolor o quimioterapia.
  • Cirugía para evitar las fracturas de huesos. Los huesos debilitados por el cáncer o por el tratamiento para la enfermedad pueden romperse con facilidad y tienden a consolidarse lentamente. Una varilla de metal puede ayudar a evitar las fracturas de los huesos débiles y aliviar el dolor durante la consolidación. Obtenga más información acerca de la salud ósea durante el tratamiento del cáncer (en inglés).

Reconstrucción. Después de una cirugía primaria del cáncer, a veces una cirugía adicional es una opción para recuperar la apariencia o el funcionamiento del cuerpo. Los ejemplos de cirugía reconstructiva (plástica) incluyen la reconstrucción mamaria (en inglés) después de una mastectomía y la cirugía de reemplazo de tejido y nervios normales que se extirparon del área de cabeza y cuello (en inglés).

Prevención. Algunas cirugías se realizan para reducir el riesgo de desarrollar cáncer. Por ejemplo, es recomendable extirpar los pólipos precancerosos del colon para evitar el cáncer de colon. Además, las mujeres con antecedentes familiares importantes de cáncer de mama y/o de ovario y aquellas que presentan mutaciones (cambios) en los genes BRCA1 y BRCA2 del cáncer de mama o de ovario (en inglés) pueden decidir someterse a una mastectomía (extirpación de la mama) y/u ooforectomía (extirpación de los ovarios) profilácticas (preventivas), con el fin de reducir el riesgo de desarrollar cáncer en el futuro.

Obtenga más información acerca de los tipos de cirugía que se utilizan habitualmente para tipos específicos de cáncer.

Tipos de cirugía mínimamente invasiva

La cirugía convencional requiere incisiones (cortes) más grandes que atraviesan piel, músculo y, a veces, hueso, lo que puede hacer que la recuperación sea lenta y dolorosa. No obstante, en algunos casos la cirugía mínimamente invasiva puede ser una opción. Dichos procedimientos se realizan a través de una o más incisiones pequeñas y, en general, tienen plazos de recuperación más cortos y producen menos dolor posoperatorio. Los siguientes son algunos ejemplos de procedimientos y cirugías mínimamente invasivos:

Endoscopia. Este es el nombre común de un procedimiento mediante el que un médico inserta un tubo pequeño, que en el extremo tiene una luz y una cámara, dentro de una abertura del cuerpo (por ejemplo, la boca, el recto o la vagina) con el fin de examinar los órganos internos. Durante un procedimiento endoscópico, es posible extraer muestras de tejido potencialmente anormal para examinarlo en más detalle. Obtenga más información acerca de las técnicas endoscópicas (en inglés).

Cirugía laparoscópica. Con este tipo de cirugía, el cirujano hace pequeñas incisiones en la piel para insertar un tubo iluminado con una cámara. La laparoscopía hace referencia a una cirugía abdominal mínimamente invasiva. Mediastinoscopia y toracoscopia son términos utilizados cuando se realiza el mismo tipo de procedimiento en el tórax.

Cirugía con láser. Se emplea un rayo angosto de luz de alta intensidad para extirpar el tejido canceroso.

Criocirugía. Se utiliza nitrógeno líquido para congelar y matar las células anormales.

Cirugía micrográfica de Mohs. La cirugía micrográfica de Mohs, también conocida como cirugía microscópicamente controlada, permite extirpar el cáncer de piel en capas bien delgadas una a la vez hasta tanto todas las células de una capa parezcan ser células normales cuando se las mira en un microscopio.

Más información

Tipos de tratamiento

Recursos adicionales

American College of Surgeons: Patient Resources (Colegio Estadounidense de Cirujanos: Recursos para pacientes)

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