Diarrea

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 03/2017

La diarrea implica movimientos intestinales, también denominados deposiciones, frecuentes, flojos o acuosos. También puede haber diarrea cuando hay necesidad de realizar movimientos intestinales con mayor frecuencia de lo habitual. La cantidad habitual de movimientos intestinales que una persona tiene por día se puede considerar su “valor de referencia”.

Si tiene diarrea durante el tratamiento contra el cáncer, consulte a su equipo de atención médica sobre métodos para controlarla. El alivio de los efectos secundarios es un aspecto importante de la atención y el tratamiento del cáncer. Se denomina cuidados paliativos o atención médica de apoyo.

Causas de la diarrea

Las causas relacionadas con el cáncer y el tratamiento contra el cáncer incluyen las siguientes:

  • Quimioterapia

  • Inmunoterapia

  • Cáncer que afecta al páncreas

  • Radioterapia en la pelvis

  • Extirpación de una parte del intestino

  • Enfermedad de injerto contra huésped (en inglés), un efecto secundario de un trasplante de médula ósea

Las siguientes afecciones no relacionadas con el cáncer pueden provocar diarrea:

  • Enfermedad del intestino irritable o inflamatorio

  • Infecciones virales

  • Incapacidad de digerir determinados alimentos

  • Infección con Clostridium difficile, una bacteria que causa diarrea

  • Antibióticos

Es posible que su equipo de atención médica realice pruebas médicas para averiguar qué está causando la diarrea.

Grados de la diarrea

Los médicos usan grados establecidos por el Instituto Nacional del Cáncer para describir la gravedad de la diarrea:

Grado 1. Es un aumento del valor de referencia propio de un paciente de menos de 4 deposiciones al día.

Grado 2. Es un aumento del valor de referencia propio de un paciente de 4 a 6 deposiciones al día.

Grado 3. Puede requerir tratamiento en el hospital o la clínica. Se caracteriza por varios factores:

  • Aumento de 7 o más deposiciones al día.

  • Incapacidad de controlar los movimientos intestinales, algo que se conoce como incontinencia.

  • Capacidad reducida de atender sus necesidades diarias.

Grado 4. Afección potencialmente mortal que requiere cuidados intensivos inmediatos.

Riesgos de la diarrea

Si bien es incómoda, la diarrea leve no suele provocar problemas graves. Sin embargo, la diarrea grave puede causar deshidratación y desequilibrio de electrolitos. Esto sucede cuando el organismo pierde demasiada agua. También puede provocar otros problemas de salud que pueden evitarse previniendo la diarrea o tratándola enseguida.

Prevención y tratamiento de la diarrea

Las mejores opciones de prevención y tratamiento dependen de los síntomas y la causa de la diarrea.

Consulte a su médico acerca de los medicamentos para prevenir la diarrea. Estos incluyen loperamida (Imodium), y difenoxilato y atropina (Lomotil). Puede recibir estos medicamentos para la diarrea provocada por la quimioterapia. Se están estudiando medicamentos para la diarrea provocada por la radioterapia en la zona pélvica, pero no cuentan con la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EE. UU.

Tenga en cuenta las siguientes opciones para ayudar a controlar la diarrea leve:

  • Evite el consumo de cafeína, alcohol, productos lácteos, grasa, fibra, jugo de naranja, jugo de ciruela y alimentos muy condimentados.

  • Evite medicamentos como laxantes, ablandadores de heces y la metoclopramida (Reglan). La metoclopramida se usa para prevenir náuseas y vómitos por la quimioterapia.

  • Haga comidas pequeñas y frecuentes, y elija alimentos que sean fáciles de digerir. Algunos ejemplos son la banana, el arroz, el puré de manzana y las tostadas. Si la quimioterapia es la causa de la diarrea, su médico le puede recomendar una dieta con baja cantidad de residuos, lo que incluye alimentos de bajo contenido de fibra.

  • Beba agua y otros líquidos transparentes para prevenir la deshidratación. Es posible que las personas con deshidratación grave necesiten recibir líquidos por vía intravenosa (i.v.). Esto implica que un proveedor de atención médica administra líquido al organismo a través de una vena.

Si la causa de la diarrea es un mal funcionamiento del páncreas, el reemplazo de enzimas pancreáticas puede ayudar. Esto sucede en algunos pacientes con cáncer de páncreas.

  • Para la diarrea grave causada por la quimioterapia, consulte a su médico acerca de cambiar el cronograma o la dosis.

Recursos relacionados

Efectos secundarios de la quimioterapia

Efectos secundarios de la inmunoterapia (en inglés)

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