Dolores de cabeza

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 02/2016

Casi todo el mundo sufre de dolores de cabeza ocasionalmente. Existen dos tipos principales de dolores de cabeza:

  • Dolores de cabeza primarios. Los dolores de cabeza primarios incluyen migrañas, cefaleas en racimo y cefaleas tensionales. Las cefaleas tensionales también se denominan “dolores de cabeza por contracción muscular”.

  • Dolores de cabeza secundarios. Los dolores de cabeza secundarios están causados por otra afección o factor subyacente, como un tumor cerebral, una lesión en la cabeza, una infección o un medicamento.

Tanto el dolor de cabeza primario como el secundario son frecuentes en las personas con cáncer.

El alivio de los efectos secundarios es un aspecto importante de la atención y el tratamiento para el cáncer. Esto se denomina control de los síntomas o cuidados paliativos.

Síntomas de un dolor de cabeza

No todos los dolores de cabeza son iguales. Existen distintas maneras de describir los síntomas de los dolores de cabeza:

  • El momento. Esto es el momento del día en que se presenta un dolor de cabeza. A veces, el momento de un dolor de cabeza brinda una pista de su causa. Por ejemplo, los dolores de cabeza que se producen más tarde en el día a menudo son tensionales.

  • La frecuencia. Esto es cuán seguido sufre de dolor de cabeza, como ocasionalmente, semanalmente o diariamente.

  • Los desencadenantes. Estos son los factores que causan un dolor de cabeza. Estos pueden incluir la exposición al frío, luces parpadeantes, ruidos fuertes o alimentos específicos.

  • La duración. Esto es cuánto dura el dolor de cabeza; puede ser de unos minutos a horas o días. Algunos dolores de cabeza comienzan y terminan repentinamente. Otros se producen y duran varias horas o días.

  • La ubicación. Esto significa dónde se produce el dolor. Por ejemplo, el dolor puede producirse arriba de los ojos, en la frente o las sienes, en la nuca o en un lado de la cabeza.

  • La gravedad. Esto es el grado de dolor, desde leve a severo e incapacitante. Incapacitante significa que tiene dificultad para moverse o hablar mientras dura el dolor de cabeza. Algunos dolores de cabeza comienzan siendo leves y se van intensificando gradualmente. En otros casos, la gravedad del dolor es constante.

  • La calidad. Esto indica el tipo de dolor que se padece, como dolor pulsátil, dolor punzante, dolor agudo, presión o dolor sordo.

Además del dolor de cabeza en sí, es posible que experimente síntomas relacionados con el dolor de cabeza:

  • Náuseas y vómitos

  • Mareos

  • Visión borrosa

  • Sensibilidad a la luz o a los sonidos

  • Fiebre

  • Dificultad para moverse o hablar

  • Dolor que se incrementa con la actividad

Causas de los dolores de cabeza

Un dolor de cabeza puede producirse por los siguientes factores:

  • Cáncer. A veces, el cáncer en sí puede causar un dolor de cabeza, en especial los siguientes tipos:

    • Cáncer cerebral y de la columna vertebral

    • Tumores en la glándula pituitaria

    • Cáncer de faringe, llamado cáncer nasofaríngeo

    • Algunas formas de linfoma

    • El cáncer que se ha extendido al cerebro

  • Infecciones. La sinusitis y la meningitis pueden causar dolores de cabeza. La sinusitis es una infección de los conductos huecos de los huesos de la cabeza, denominados senos. La meningitis es la hinchazón de las membranas protectoras que cubren el cerebro y la médula espinal.

  • Tratamiento del cáncer. Los siguientes tratamientos del cáncer pueden causar dolores de cabeza:

    • Algunos tipos de quimioterapia, como fluorouracilo (5-FU, Adrucil) y procarbazina (Matulane)

    • Radioterapia en el cerebro

    • La inmunoterapia, un tratamiento que aumenta las defensas naturales del cuerpo para combatir el cáncer

  • Otros medicamentos. Los medicamentos para otras afecciones o síntomas relacionados con el cáncer y efectos secundarios pueden producir dolores de cabeza. Estos incluyen antibióticos para infecciones, fármacos denominados antieméticos que ayudan a evitar o tratar los vómitos y medicamentos para el corazón.

  • Efectos secundarios u otras afecciones relacionados con el cáncer. Los síntomas o efectos secundarios relacionados con el cáncer o el tratamiento del cáncer también pueden producir dolores de cabeza:

    • Anemia, un recuento bajo de glóbulos rojos

    • Hipercalcemia, un nivel alto de calcio

    • Trombocitopenia, un recuento bajo de plaquetas

    • La pérdida de demasiada agua del cuerpo, llamada deshidratación, causada por vómitos o diarrea intensos

  • Otros factores. El estrés, la fatiga, la ansiedad y la dificultad para dormir también pueden generar un aumento en los dolores de cabeza.

Diagnóstico de un dolor de cabeza

Es importante informarle al equipo de atención médica si tiene dolores de cabeza con las siguientes características:

  • Frecuentes o severos

  • Le despiertan por la noche

  • Cambios en el patrón de frecuencia

  • Nuevo y con otros síntomas

Su médico determina el tipo y la causa del dolor de cabeza en función de sus síntomas, sus antecedentes médicos y un examen físico. Una descripción completa de sus síntomas puede servirle al médico para hacer un diagnóstico preciso. Puede resultarle útil llevar un diario donde anotar los síntomas.

Su médico también puede prescribir pruebas que ayuden a diagnosticar la causa de sus dolores de cabeza, incluidos los siguientes:

  • Análisis de sangre

  • Una tomografía computarizada (computerized tomography, CT), que crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo

  • Imágenes por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI) del cerebro, que utilizan campos magnéticos para producir imágenes del cuerpo

  • Otras pruebas basadas en el patrón y los síntomas

Tratamiento y manejo de los dolores de cabeza

En lo posible, para controlar los dolores de cabeza causados por una afección subyacente se controla la afección que produce el dolor de cabeza.

Se pueden utilizar medicamentos para tratar los dolores de cabeza o reducir el dolor. Pero es importante obtener la aprobación de su médico antes de tomar algunos analgésicos de venta libre. Los medicamentos frecuentes para tratar y prevenir los dolores de cabeza incluyen los siguientes:

  • Analgésicos de venta libre, como paracetamol (Tylenol) e ibuprofeno (Advil, Motrin)

  • Analgésicos narcóticos de venta con receta, como la codeína

  • Antidepresivos tricíclicos

  • Triptanes, como el sumatriptán (Alsuma, Imitrex, Zecuity)

  • Esteroides, especialmente para tratar los dolores de cabeza generados por la diseminación del cáncer al cerebro

  • Antibióticos, si la causa del dolor de cabeza es una infección

Dormir lo suficiente, alimentarse bien y disminuir el estrés también puede ayudar a reducir la cantidad y la intensidad de los dolores de cabeza.

Además de los tratamientos indicados por el médico, algunos pacientes han descubierto que la medicina complementaria (en inglés) ayuda a aliviar y prevenir los dolores de cabeza.

Las técnicas de medicina complementaria incluyen las siguientes:

  • Acupuntura, que es el uso de agujas finas en puntos específicos del cuerpo para aliviar el dolor

  • Masajes

  • Imágenes visuales

  • Relajación

Hable con su médico o con cualquier otro integrante de su equipo de atención médica sobre cómo controlar los dolores de cabeza con medicina complementaria.

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Asimilación con cáncer

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Evaluar terapias complementarias y alternativas (en inglés)