Infección

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 10/2016

Se produce una infección cuando el sistema inmunitario no destruye con rapidez las sustancias nocivas. Tanto el cáncer como sus tratamientos debilitan al sistema inmunitario. Esto significa que las personas con cáncer tienen mayores probabilidades de desarrollar infecciones.

El tratamiento para aliviar los síntomas y efectos secundarios es un aspecto importante de la atención del cáncer. Este enfoque se denomina atención médica de apoyo o cuidados paliativos. Hable con su equipo de atención médica si experimenta síntomas o un cambio en los síntomas.

Acerca del sistema inmunitario

El sistema inmunitario combate las bacterias, los virus y los hongos que intentan invadir el cuerpo. El sistema inmunitario incluye estas partes del cuerpo:

  • La piel

  • El bazo

  • Los ganglios linfáticos

  • La médula ósea, que es un tejido adiposo esponjoso que se encuentra dentro de los huesos más grandes

  • Los glóbulos blancos, llamados leucocitos y neutrófilos, que ayudan a combatir las infecciones y a destruir sustancias nocivas

Un nivel bajo de glóbulos blancos se denomina leucopenia. Esta afección aumenta el riesgo de desarrollar infecciones peligrosas. La neutropenia es un tipo de leucopenia. Significa un nivel bajo de neutrófilos. Los neutrófilos son el tipo más frecuente de glóbulos blancos.

Signos y síntomas de una infección

Las infecciones pueden comenzar en prácticamente cualquier lugar del cuerpo. Lugares frecuentes de infección:

  • La boca

  • La piel

  • Los pulmones

  • Las vías urinarias

  • El recto

  • Los genitales

Signos de infección:

  • Fiebre, que es temperatura de 100.5 °F o más

  • Escalofríos o sudoración

  • Dolor de garganta, llagas en la boca o dolor de dientes

  • Dolor abdominal

  • Dolor cerca del ano

  • Dolor o ardor al orinar o micción frecuente

  • Diarrea o llagas alrededor del ano

  • Tos o dificultad para respirar

  • Enrojecimiento, hinchazón o dolor, en especial alrededor de un corte, una herida o donde se colocó un catéter

  • Secreción o comezón vaginal fuera de lo común

Las infecciones son tratables. Sin embargo, pueden ser graves y potencialmente mortales. Hable con su médico si experimenta signos de infección. Además, asegúrese de mencionar cualquier cambio en sus síntomas.

Factores de riesgo para el desarrollo de una infección

Los siguientes factores pueden afectar a los glóbulos blancos y debilitar el sistema inmunitario:

  • Falta de sueño, estrés, alimentación deficiente y otros efectos secundarios

  • Quimioterapia

  • Radioterapia en áreas extensas del cuerpo o en la pelvis, las piernas, el tórax o el abdomen

  • Tipos de cáncer que afectan directamente a la médula ósea, como la leucemia y el linfoma

  • Tipos de cáncer que se diseminan hacia los huesos

  • Otras afecciones que aumentan el riesgo de infección, como diabetes, enfermedad renal, presión arterial alta, insuficiencia cardíaca congestiva, una enfermedad autoinmune, enfermedad del hígado, bronquitis o enfisema

  • Medicamentos para otras afecciones que debilitan su sistema inmunitario

Tratamiento de las infecciones

La neutropenia, la quimioterapia o la radioterapia pueden provocar que usted corra un mayor riesgo de infección. En ese caso, puede recibir medicamentos antibióticos o antimicóticos preventivos. Esto significa que se administra el medicamento contra la infección antes de que esta comience.

En otros casos, puede recibir medicamentos después de desarrollar una infección. Si desarrolla neutropenia con fiebre, es posible que deba permanecer en el hospital hasta que la infección haya desaparecido.

Si tiene un mayor riesgo de desarrollar neutropenia con fiebre, es posible que su médico le recete medicamentos denominados factores de crecimiento de glóbulos blancos. Estos fármacos ayudan al cuerpo a fabricar más glóbulos blancos. Esto reduce el riesgo de infección. Obtenga más información sobre las recomendaciones de ASCO sobre los factores de crecimiento de glóbulos blancos (en inglés).

Consejos para prevenir infecciones

Usted puede tomar medidas para ayudar a prevenir infecciones:

  • Descanse mucho.

  • Ingiera una dieta bien equilibrada.

  • Evite el contacto con personas que están enfermas.

  • No comparta alimentos, tazas, utensilios, cepillos de dientes o maquillaje.

  • Lávese bien las manos con frecuencia o use desinfectantes antibacterianos para manos. Esto es importante en especial después de usar el baño y antes de comer.

  • Dúchese o realice baños de inmersión todos los días.

  • Aplique loción para prevenir la piel seca y agrietada.

  • Tenga cuidado al usar objetos punzantes, como tijeras o cuchillos. Para evitar cortes, considere el uso de una rasuradora eléctrica y una lima de uñas roma en lugar de un cortaúñas.

  • No ingiera alimentos crudos, lo que incluye carnes, mariscos y huevos. Y lave las frutas y verduras crudas. Obtenga más información sobre la seguridad de los alimentos.

  • No cambie las piedras sanitarias del gato ni manipule desechos de animales.

  • Use guantes para hacer trabajos de jardinería y tareas domésticas, en especial cuando limpie.

  • Limpie sus dientes y encías con un cepillo de dientes blando. Use enjuague bucal para prevenir las infecciones si su médico o su dentista lo recomienda. Obtenga más información sobre la salud dental durante el tratamiento del cáncer.

Más información

Cuándo llamar al médico durante el tratamiento del cáncer (en inglés)

Efectos secundarios de la quimioterapia

Efectos secundarios de la radioterapia

Recursos adicionales

Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute): infección y neutropenia

Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, CDC): prevención de infecciones en pacientes con cáncer