Sequedad en la boca o xerostomía

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 05/2016

La xerostomía es frecuentemente llamada sequedad en la boca. Se produce cuando las glándulas salivales no producen suficiente saliva como para mantener la boca húmeda. Dado que la saliva es necesaria para masticar, tragar, saborear y hablar, estas actividades pueden ser más difíciles con sequedad en la boca.

Signos y síntomas de sequedad en la boca

Los signos y síntomas de la sequedad en la boca incluyen los siguientes:

  • Sensación de boca pegajosa y seca.

  • Saliva espesa y viscosa.

  • Dolor o sensación de ardor en la boca o en la lengua.

  • Agrietamiento en los labios o en las comisuras de la boca.

  • Lengua seca y áspera.

  • Dificultad para masticar, saborear o tragar.

  • Dificultad para hablar.

La sequedad en la boca a menudo causa problemas dentales. La saliva ayuda a mantener un equilibrio saludable de bacterias en la boca. Si la saliva no es suficiente, las bacterias y otros organismos presentes en la boca se desarrollan demasiado rápido. Esto puede provocar llagas e infecciones bucales, que incluyen candidiasis bucal, la cual es causada por la proliferación excesiva de un tipo de levadura. La saliva también limpia la boca de los ácidos y las partículas de alimentos que quedan allí después de comer. Esto significa que la falta de saliva puede provocar enfermedad de las encías (enfermedad gingival) y caries dentales. La sequedad en la boca también puede hacer que sea difícil usar dentaduras postizas.

Causas de la sequedad en la boca

La quimioterapia y la radioterapia provocan sequedad en la boca al dañar las glándulas salivales. La quimioterapia provoca sequedad en la boca al tornar la saliva más espesa. Sin embargo, este síntoma es, por lo general, temporal y desaparece de dos a ocho semanas después de finalizado el tratamiento.

La radioterapia en la cabeza, la cara o el cuello también puede provocar sequedad en la boca. Sin embargo, después de finalizada la radioterapia, las glándulas salivales pueden demorar seis meses o más para comenzar a producir saliva nuevamente. Algunas personas notan una mejora en la sequedad en la boca durante el primer año después del tratamiento con radiación. Sin embargo, muchas personas continuarán teniendo cierto nivel de sequedad en la boca a largo plazo. Esto es especialmente probable cuando la radioterapia fue dirigida a las glándulas salivales.

La sequedad en la boca también puede ser provocada por los siguientes factores:

  • La enfermedad injerto contra huésped (en inglés), en la que las células trasplantadas de un donante reconocen el cuerpo del paciente como extraño y lo atacan.

  • Antidepresivos.

  • Medicamentos llamados diuréticos, que aumentan la frecuencia con la que se orina (micción).

  • Algunos analgésicos.

  • Infección bucal.

  • Deshidratación.

Manejo de la sequedad en la boca

El alivio de los efectos secundarios es un aspecto importante de la atención y el tratamiento para el cáncer. Esto se denomina manejo de los síntomas o cuidados paliativos. Hable con su equipo de atención médica sobre cualquier síntoma que experimente. Esta charla debe incluir cualquier síntoma nuevo o un cambio en los síntomas.

Si bien la sequedad en la boca no puede evitarse, algunos tratamientos pueden ayudar. Estos incluyen:

  • Medicamentos que evitan o reducen los efectos secundarios de la radioterapia, como la amifostina (Ethyol).

  • Sustitutos de la saliva y enjuagues bucales como hietelosa, hiprolosa o carmelosa.

  • Medicamentos que estimulan las glándulas salivales, como pilocarpina (Salagen) o cevimelina (Evoxac).

  • Otras maneras de estimular las glándulas salivales, como chupar un caramelo sin azúcar o masticar goma de mascar sin azúcar.

  • Acupuntura (en inglés), que algunas investigaciones sugieren que puede ayudar con la sequedad en la boca.

Los siguientes consejos pueden ayudarle a manejar la sequedad en la boca y a prevenir problemas dentales:

  • Visite al dentista antes de iniciar la radioterapia o la quimioterapia para controlar la salud de la boca y los dientes. Programe esto para una fecha tan pronto como sea posible. Si necesita que se le extraigan dientes, esto debe realizarse al menos 3 semanas antes del tratamiento para que la boca pueda sanar.

  • Cepíllese los dientes con un cepillo de cerdas blandas y pasta dental con flúor después de cada comida y al irse a dormir. Moje el cepillo en agua tibia para que las cerdas se vuelvan aún más blandas.

  • Use hilo dental con suavidad una vez al día.

  • Enjuáguese la boca de 4 a 6 veces al día, especialmente después de las comidas, con sal y bicarbonato de sodio. Pruebe una solución de media cucharadita de sal y media cucharadita de bicarbonato de sodio en 1 taza de agua tibia.

  • Cuando comience la radioterapia, use geles y enjuagues con flúor. Estos son un aspecto importante del cuidado de la salud de la boca durante el tratamiento para el cáncer.

  • Beba sorbos de agua durante todo el día y use saliva artificial para humedecer la boca.

  • Evite enjuagues bucales y demás productos dentales que contienen alcohol. Los productos diseñados para personas con sequedad en la boca son de venta libre.

  • Use un humidificador de vaporización fría, especialmente por la noche.

Algunos dentistas también pueden recetar medicamentos para aumentar la producción de saliva o enjuagues para combatir las infecciones en la boca.

Considere los siguientes consejos para comer cuando se tiene sequedad en la boca:

  • Beba al menos 8 vasos de agua al día. Llevar una botella de agua puede ayudarle a beber la suficiente cantidad.

  • Evite el alcohol, las bebidas con cafeína (como café, té, bebidas cola) y los jugos ácidos.

  • Ingiera alimentos blandos y húmedos, fríos o a temperatura ambiente.

  • Hidrate los alimentos secos con caldo, salsas, mantequilla o leche.

  • Evite los alimentos secos, ásperos o duros.

  • Evite los alimentos ácidos o con especias que pueden irritarle la boca.

  • No fume ni mastique tabaco.

  • Evite las bebidas y los alimentos pegajosos y azucarados.

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Salud dental y bucal

Hoja Informativa de la American Society of Clinical Oncology: Salud dental y bucal (PDF; en inglés)