Prueba de Papanicolaou

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 07/2016

Escuche el podcast de Cancer.Net: Prueba de Papanicolaou: qué esperar, adaptado de este contenido.

La prueba de Papanicolaou, también denominada citología vaginal, es la prueba más frecuente de detección del cáncer de cuello uterino en las mujeres que no tienen síntomas de cáncer. Por lo general, se realiza durante el control ginecológico de una mujer.

La prueba de Papanicolaou consiste en obtener una muestra de células del cuello uterino. El cuello uterino es la parte del útero que se abre a la vagina. La muestra se coloca en una placa de vidrio o en un frasco que contiene una solución para conservar las células. Luego se envía a un laboratorio para que sea examinada en un microscopio por un patólogo. Un patólogo es un médico que se especializa en interpretar análisis de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades. El patólogo puede identificar células anormales. Estas células pueden ser cancerosas, pero más a menudo en lugar de cáncer uterino se trata de cambios celulares precancerosos que pueden tratarse.

Algunas de las células obtenidas del cuello uterino durante la prueba de Papanicolaou también pueden examinarse para detectar el virus del papiloma humano, también denominado VPH. La infección por VPH es un factor de riesgo de cáncer de cuello uterino. El VPH se transmite mayormente de una persona a otra durante las relaciones sexuales. Existen distintos tipos o cepas del VPH. Algunas cepas se vinculan más estrechamente con determinados tipos de cáncer.

Su proveedor de atención médica puede realizar la prueba de detección de VPH al mismo tiempo que realiza la prueba de Papanicolaou. O es posible que pueda necesitar una prueba de detección de VPH solo si después de que los resultados de la prueba de Papanicolaou evidencian cambios anormales en el cuello uterino. Además, a veces, la prueba de detección de VPH se puede realizar separadamente de una prueba de Papanicolaou. Obtenga más información sobre el VPH y el cáncer (en inglés).

La frecuencia con la que debe realizarse una prueba de Papanicolaou depende de su edad, los resultados de pruebas anteriores y otros factores. Conozca más sobre las pautas de detección del cáncer de cuello uterino.

¿Quién realiza la prueba de Papanicolaou?

Generalmente, un ginecólogo realiza la prueba de Papanicolaou. Un ginecólogo es un médico que se especializa en el tratamiento de enfermedades de los órganos reproductivos de una mujer. A veces, otros proveedores de atención médica realizan las pruebas de Papanicolaou. Entre ellos se pueden incluir médicos de atención primaria, médicos asistentes o enfermeros profesionales con práctica médica. Si la persona que realiza la prueba es un hombre, también puede haber una mujer en la sala, ya sea una asistente o una enfermera.

Si los resultados de la prueba de Papanicolaou muestran la presencia de cáncer de cuello uterino, su proveedor de atención médica la derivará a un ginecólogo o un oncólogo. Un oncólogo es un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer.

¿Qué puedo hacer como preparación para la prueba de Papanicolaou?

A fin de asegurarse de que los resultados de la prueba de Papanicolaou sean lo más precisos posible, no tenga relaciones sexuales durante 2 o 3 días antes de la prueba. Además, para evitar eliminar las células anormales, durante 2 a 3 días antes de la prueba no use:

  • Tampones

  • Espumas anticonceptivas

  • Medicamentos por vía vaginal

  • Duchas vaginales

  • Cremas o polvos vaginales

El mejor momento para programar su prueba de Papanicolaou es al menos 5 días después del final de su período menstrual. La prueba de Papanicolaou se puede realizar durante el período menstrual, pero es mejor programar la prueba en otro momento.

Durante la prueba de Papanicolaou

Su profesional de atención médica realizará la prueba de Papanicolaou durante un examen pélvico en una sala privada, en su consultorio. Esto solo lleva unos minutos. La prueba puede ser incómoda, pero por lo general no es dolorosa. Es posible que experimente menos molestias si vacía la vejiga antes del examen. Además, intente realizar respiraciones profundas y relajar los músculos durante el procedimiento.

Cuando llegue para realizarse el examen de Papanicolaou, es posible que su proveedor de atención médica le haga algunas preguntas básicas relacionadas con la prueba, que incluyen las siguientes:

  • ¿Está embarazada?

  • ¿Usa algún método anticonceptivo?

  • ¿Qué medicamentos ha utilizado recientemente?

  • ¿Fuma?

  • ¿Cuándo fue su último período menstrual y cuánto duró?

  • ¿Tiene algún síntoma, como picazón, enrojecimiento o llagas?

  • ¿Se ha sometido a alguna cirugía u otro procedimiento de sus órganos reproductivos?

  • ¿Alguna vez obtuvo resultados anormales en una prueba de Papanicolaou anterior?

Antes del procedimiento, es posible que deba ponerse una bata de hospital en un área privada o mientras su proveedor de atención médica se retira de la sala. Durante el procedimiento, se acostará boca arriba en la camilla con los talones sobre los estribos que se encuentran en el extremo de la camilla.

A continuación, el proveedor de atención médica que realiza el examen introducirá con cuidado un instrumento de plástico o metal lubricado en la vagina. Esta herramienta, denominada espéculo, separa lentamente las paredes de la vagina. Esto puede causar un poco de molestia.

Después de la inspección visual del cuello uterino, su proveedor de atención médica usará un hisopo de algodón o un cepillo cervical para raspar suavemente células de dos lugares del cuello uterino:

  • Ectocérvix, que es la parte más cercana a la vagina.

  • Endocérvix, que es la parte que está junto al cuerpo del útero. Esta área se denomina la zona de transformación y es el lugar en donde generalmente se desarrolla el cáncer de cuello uterino.

Es posible que sienta estiramiento o presión durante la extracción de las células, pero en general, no duele.

Su proveedor de atención médica untará las células en una placa de vidrio para microscopio o colocará las células en un envase con un líquido que conserva la muestra. Luego, enviará la muestra a un patólogo para evaluación.

Después de la prueba de Papanicolaou

Usted puede reanudar sus actividades habituales inmediatamente después de la prueba de Papanicolaou. Puede tener una pequeña cantidad de sangrado vaginal después de la prueba de Papanicolaou. Pero hable con su proveedor de atención médica si experimenta sangrado en exceso.

Si la prueba de Papanicolaou muestra células anormales y el resultado de la prueba de detección de VPH es positivo, su proveedor de atención médica puede sugerir una o más pruebas adicionales. Si bien la prueba de Papanicolaou es una excelente herramienta de detección, no es perfecta. A veces, los resultados son normales aun ante la presencia de células cervicales. Esto se denomina resultado de la prueba “negativo falso”.

Los exámenes de detección regulares son importantes. Hable con su proveedor de atención médica sobre la frecuencia con la que debe someterse a una prueba de Papanicolaou. Las investigaciones demuestran que casi todos los cambios cervicales se pueden detectar con exámenes de detección regulares y tratar antes de que se vuelvan cancerosos.

Preguntas para realizar a su proveedor de atención médica sobre la prueba de Papanicolaou.

Antes de someterse a una prueba de Papanicolaou, tenga en cuenta realizar las siguientes preguntas a su proveedor de atención médica:

  • ¿Quién realizará la prueba de Papanicolaou?

  • ¿También me debo realizar una prueba de VPH?

  • ¿Cuándo me darán los resultados de la prueba?

  • ¿Quién me explicará los resultados?

  • ¿Qué sucede si los resultados de la prueba son anormales o poco claros?

  • ¿Qué otras pruebas serán necesarias si los resultados de la prueba indican cáncer?

  • Después de esta prueba, ¿cuándo debo realizarme la próxima prueba de Papanicolaou?

Más información

Cáncer de cuello uterino

Detección de cáncer (en inglés)

Recurso adicional

Instituto Nacional del Cáncer: Pruebas de Papanicolaou y del virus del papiloma humano (VPH)