Efectos secundarios a largo plazo del tratamiento del cáncer

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 05/2016

Un efecto tardío es un efecto secundario que se produce meses o años después del tratamiento contra el cáncer. Muchas personas que han recibido tratamiento contra el cáncer tienen riesgo de desarrollar efectos secundarios a largo plazo. De hecho, evaluar los efectos tardíos y tratarlos es un aspecto importante de los cuidados para sobrevivientes.

Tipos de efectos tardíos

Casi todos los tratamientos pueden provocar efectos tardíos, y estos son específicos del tratamiento que usted recibió. A continuación se incluye una lista de algunos de los efectos tardíos más frecuentes. Hable con su médico sobre cualquier inquietud que tenga sobre un efecto tardío específico.

Problemas de la cirugía.

  • Con frecuencia, los sobrevivientes de linfoma de Hodgkin, especialmente aquellos a quienes se les diagnosticó la enfermedad antes de 1988, fueron sometidos a cirugía de extirpación del bazo. Debido a la función del bazo en el sistema inmunitario, su extirpación se asocia a un mayor riesgo de infecciones.

  • Los sobrevivientes de cáncer de hueso y tejido blando pueden presentar efectos físicos y psicológicos por la pérdida de una extremidad o parte de ella. Un ejemplo es el dolor del miembro fantasma, que es cuando se siente dolor en la extremidad que se extirpó a pesar de que esta ya no esté allí. Obtenga más información sobre la rehabilitación, que puede ayudar a las personas a sobrellevar los cambios físicos provocados por la cirugía.

  • Las personas que se sometieron a cirugía de extirpación de los ganglios linfáticos o a radioterapia en los ganglios linfáticos pueden desarrollar linfedema. Los ganglios linfáticos son órganos minúsculos con forma de guisante que ayudan a combatir las infecciones. Linfedema es cuando el líquido linfático se acumula y produce hinchazón y dolor.

  • Es posible que los hombres y las mujeres que se sometieron a ciertas cirugías en la pelvis o el abdomen no puedan tener hijos. Esto se denomina infertilidad. Obtenga más información en inglés sobre las preocupaciones de fertilidad y sobre la preservación de la fertilidad en hombres y mujeres.

Problemas cardíacos. Tanto la quimioterapia como la radioterapia en el tórax pueden provocar problemas cardíacos. Los sobrevivientes que pueden tener un mayor riesgo incluyen los siguientes:

  • Aquellos que recibieron tratamiento para linfoma de Hodgkin durante la infancia

  • Aquellos que tienen 65 años o más

  • Aquellos que recibieron mayores dosis de quimioterapia

  • Aquellos que recibieron trastuzumab (Herceptin) y doxorrubicina (Adriamycin, Doxil)

A continuación se incluye una lista de afecciones cardíacas frecuentes. Hable con su médico de inmediato si experimenta alguno de estos síntomas:

  • Insuficiencia cardíaca congestiva (Congestive Heart Failure, CHF): debilitamiento del músculo cardíaco. Las personas con CHF pueden experimentar dificultad para respirar, mareos e hinchazón de las manos o los pies.

  • Enfermedad de las arterias coronarias: enfermedad cardíaca. Esta afección es más frecuente en aquellas personas que recibieron dosis altas de radioterapia en el tórax. Las personas con enfermedad cardíaca pueden experimentar dolor torácico o dificultad para respirar.

  • Arritmia: latidos cardíacos irregulares. Las personas que padecen de arritmia pueden experimentar desvanecimiento, dolor torácico y dificultad para respirar.

Estos fármacos tienden a producir mayores problemas cardíacos:

  • Trastuzumab

  • Doxorubicina

  • Daunorrubicina (Cerubidine)

  • Epirrubicina (Ellence)

  • Ciclofosfamida (Neosar)

Para las personas que toman trastuzumab, los médicos generalmente recomiendan controlar la función cardíaca y supervisar la presencia de daños cardíacos durante el tratamiento y después de este. Esto puede realizarse con una prueba denominada ecocardiografía, también llamada eco. Una ecocardiografía mide la fracción de expulsión del ventrículo izquierdo (left ventricular ejection fraction, LVEF).

Otras pruebas cardíacas pueden incluir un examen físico, un electrocardiograma (ECG) y una ventriculografía radioisotópica (multigated acquisition, MUGA).

Hipertensión: presión arterial alta. Esto puede ocurrir junto con la CHF (consultar arriba) o ser un síntoma por separado. Hable con su médico si tiene presión arterial alta. Es posible que le deban controlar la presión arterial más de cerca durante el tratamiento contra el cáncer. Una afección más grave, denominada hipertensión acelerada, se produce cuando la presión arterial de una persona aumenta repentina y rápidamente. Dado que esta afección en ocasiones produce daño en los órganos, es importante obtener ayuda médica de inmediato.

Los fármacos que se ocupan del factor de crecimiento del endotelio vascular (vascular endothelial growth factor, VEGF) son una causa frecuente de la presión arterial alta. Algunos ejemplos de estos fármacos incluyen:

  • Bevacizumab (Avastin)

  • Sorafenib (Nexavar)

  • Sunitinib (Sutent)

El riesgo de presión arterial alta disminuye una vez que una persona deja de tomar estos fármacos. Sin embargo, se desconocen los efectos a largo plazo. Los sobrevivientes con mayor riesgo de presión arterial alta deben trabajar con su médico para reducir este riesgo. Esto puede incluir medidas como medir la presión arterial, perder peso, consumir menos sal, tomar medicamentos y mantenerse activo.

Problemas pulmonares. La quimioterapia y la radioterapia en el pecho pueden dañar los pulmones. Los sobrevivientes de cáncer que recibieron tanto quimioterapia como radioterapia pueden tener un riesgo más alto de presentar daño pulmonar. Algunos de los fármacos que tienen más probabilidades de producir daño pulmonar incluyen los siguientes:

  • Bleomicina (Blenoxane)

  • Carmustina (BiCNU)

  • Prednisona (varias marcas comerciales)

  • Dexametasona (varias marcas comerciales)

  • Metotrexato (varias marcas comerciales)

Los efectos tardíos pueden incluir lo siguiente:

  • Cambio en el funcionamiento de los pulmones

  • Engrosamiento de la membrana pulmonar

  • Inflamación de los pulmones

  • Dificultad para respirar

Las personas con antecedentes de enfermedad pulmonar y los adultos mayores pueden tener otros problemas pulmonares.

Problemas en el sistema endocrino (hormonal). Algunos tipos de tratamientos contra el cáncer pueden afectar el sistema endocrino. El sistema endocrino incluye las glándulas y otros órganos que producen hormonas y producen óvulos o espermatozoides. Los sobrevivientes de cáncer que tienen riesgo de presentar cambios hormonales debido al tratamiento deben realizarse análisis de sangre periódicos para medir los niveles hormonales.

  • Menopausia. Muchos tratamientos contra el cáncer pueden hacer que una mujer tenga síntomas menopáusicos. Estos incluyen cirugía para extirpar los ovarios de una mujer (ooforectomía), quimioterapia, terapia hormonal y radioterapia en el área pélvica.

    Los síntomas de menopausia provocados por el tratamiento contra el cáncer pueden ser peores que los síntomas de la menopausia natural. Esto es debido a que la disminución de hormonas se produce de forma rápida. Obtenga información sobre el manejo de los síntomas de la menopausia.

    Las mujeres que aún no han pasado por la menopausia y que reciben terapia hormonal pueden tener períodos menstruales más ligeros y menos regulares. O sus períodos menstruales pueden interrumpirse por completo.

    En algunas mujeres más jóvenes, los períodos menstruales pueden regresar después del tratamiento. Sin embargo, las mujeres mayores de 40 años tienen menos probabilidades de que sus períodos menstruales regresen. Incluso si el tratamiento contra el cáncer no causa menopausia de inmediato, puede hacer que la menopausia comience antes de lo normal.

  • Problemas hormonales para los hombres. Los hombres pueden experimentar síntomas similares a la menopausia a partir de algunos tratamientos. Estos incluyen terapia hormonal para el cáncer de próstata o cirugía para extirpar los testículos. Obtenga más información sobre el manejo de los síntomas de carencia hormonal en hombres.

  • Infertilidad. Los tratamientos que afectan a los órganos reproductores o al sistema endocrino aumentan el riesgo de infertilidad. La infertilidad a causa de un tratamiento contra el cáncer puede durar un período breve o puede ser permanente. Obtenga más información en inglés sobre las preocupaciones de fertilidad y sobre la preservación de la fertilidad en hombres y mujeres.

  • Problemas hormonales a causa de la radioterapia de cabeza y cuello. La radioterapia en el área de la cabeza y el cuello puede disminuir los niveles hormonales o provocar cambios en la glándula tiroides.

Problemas en los huesos, las articulaciones y el tejido blando. La quimioterapia, los medicamentos corticosteroides o la terapia hormonal pueden producir osteoporosis, que es el adelgazamiento de los huesos, o dolor articular. Algunas personas pueden presentar un mayor riesgo de presentar estas afecciones si no se mantienen activas físicamente.

Los sobrevivientes de cáncer pueden reducir el riesgo de presentar osteoporosis de estas maneras:

Obtenga más información sobre el manejo de la osteoporosis (en inglés).

Problemas en el cerebro, la médula espinal y los nervios. La quimioterapia y la radioterapia pueden provocar efectos secundarios a largo plazo en el cerebro, la médula espinal y los nervios. Estos efectos tardíos incluyen los siguientes:

  • Pérdida de la audición a causa de dosis altas de quimioterapia, en especial con fármacos como el cisplatino (Platinol)

  • Mayor riesgo de accidente cerebrovascular a causa de radioterapia de dosis alta en la cabeza, generalmente, para tratar un tumor cerebral

  • Efectos secundarios en el sistema nervioso, que incluyen daño en los nervios que rodean al cerebro y la médula espinal (denominado neuropatía periférica)

A fin de controlar estos efectos, los sobrevivientes de cáncer deben realizarse exámenes físicos periódicos, pruebas de audición y radiografías después del tratamiento.

Problemas de aprendizaje, memoria y atención. La quimioterapia y las dosis altas de radioterapia en la cabeza pueden provocar estos problemas en adultos y niños. Los sobrevivientes de cáncer que tienen alguno de estos problemas deben consultar a su médico. Obtenga más información sobre los problemas cognitivos.

Problemas de salud dental y bucal, y de visión. Los sobrevivientes de cáncer pueden tener los siguientes problemas de salud dental y bucal y de visión, de acuerdo con los tratamientos que recibieron:

  • La quimioterapia puede afectar el esmalte dental y aumentar el riesgo de problemas dentales a largo plazo.

  • La radioterapia a altas dosis en el área de la cabeza y el cuello puede implicar cambios en el desarrollo dental. También puede causar enfermedad de las encías y menor producción de saliva, lo que provoca sequedad en la boca.

  • Los corticosteroides pueden aumentar el riesgo de problemas en los ojos, como una opacificación del ojo que afecta la visión (cataratas).

Para estar atentos a problemas futuros, los sobrevivientes deben programar citas regulares con un dentista y un oftalmólogo. Un oftalmólogo es un médico que se especializa en el tratamiento de las afecciones en los ojos.

Problemas digestivos. La quimioterapia, la radioterapia y la cirugía pueden afectar qué tan bien una persona digiere la comida. La cirugía o radioterapia en el área abdominal pueden provocar cicatrices en los tejidos, dolor a largo plazo y problemas intestinales que afectan la digestión. Además, algunos sobrevivientes pueden tener diarrea crónica, lo que reduce la capacidad del cuerpo de absorber los nutrientes. Un dietista registrado (registered dietitian, RD) puede ayudar a asegurar que las personas con problemas de digestión reciban suficientes nutrientes.

Dificultades emocionales. Los sobrevivientes de cáncer por lo general experimentan una variedad de emociones positivas y negativas, que incluyen las siguientes:

  • Alivio

  • Sensación de gratitud por estar vivo

  • Temor a la recurrencia

  • Enojo

  • Culpa

  • Depresión

  • Ansiedad

  • Sensación de soledad

Los sobrevivientes de cáncer, los cuidadores, los familiares y los amigos también pueden sufrir trastorno de estrés postraumático (en inglés). Este es un trastorno de ansiedad. Se puede desarrollar después de tener un evento extremadamente aterrador o potencialmente mortal como, por ejemplo, el diagnóstico y el tratamiento del cáncer.

La experiencia de cada persona después del tratamiento es diferente. Por ejemplo, algunos sobrevivientes deben luchar contra efectos emocionales negativos del cáncer. Otros dicen que tienen una perspectiva renovada y positiva de la vida (en inglés) debido al cáncer.

Cáncer secundario. Un cáncer secundario puede ser un nuevo cáncer primario. O puede ser un cáncer que se ha diseminado a otras partes del cuerpo donde comenzó. Puede desarrollarse como efecto tardío de tratamientos previos contra el cáncer, como quimioterapia o radioterapia.

La quimioterapia y la radioterapia también pueden producir daños en las células madre de la médula ósea. Esto aumenta el riesgo de leucemia aguda o mielodisplasia (en inglés). La mielodisplasia es un tipo de cáncer de la sangre en el que no se producen partes normales de la sangre o estas son anormales. Hable con su médico sobre los signos y síntomas frecuentes de un cáncer nuevo.

Fatiga. La fatiga es una sensación persistente de cansancio o agotamiento físico, emocional o mental. Es el efecto secundario más frecuente del tratamiento contra el cáncer. Algunos sobrevivientes de cáncer experimentan fatiga durante meses o incluso años después de finalizado el tratamiento. Obtenga más información sobre la fatiga relacionada con el cáncer.

Preguntas para hacer al médico

Solicite a su oncólogo la mayor cantidad de información posible acerca de los posibles efectos a largo plazo de su tratamiento contra el cáncer. Le recomendamos programar una cita especial para analizar su resumen de tratamiento. Este documento debe incluir información sobre el cáncer que usted tiene, el tratamiento contra el cáncer y la atención de seguimiento. La American Society of Clinical Oncology ofrece formularios de resumen del tratamiento contra el cáncer (en inglés) para almacenar esta información.

Considere la posibilidad de preguntarle lo siguiente a su médico:

  • ¿Anotará usted o alguien de su consultorio qué tratamiento(s) recibí?

  • ¿Tengo riesgo de experimentar efectos tardíos específicos?

  • ¿Qué otros especialistas (como un cardiólogo o un endocrinólogo) debo consultar para controlar los posibles efectos tardíos?

  • ¿Qué signos o síntomas de efectos tardíos debo observar?

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