Cáncer de pulmón: Factores de riesgo y prevención

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Un factor de riesgo es cualquier factor que aumenta la posibilidad de que una persona desarrolle cáncer. Si bien los factores de riesgo a menudo influyen en el desarrollo del cáncer, la mayoría no es una causa directa de esta enfermedad. Algunas personas que tienen varios factores de riesgo nunca desarrollan cáncer, mientras que sí lo hacen otras personas sin factores de riesgo conocidos. Sin embargo, el hecho de conocer sus factores de riesgo y consultar a su médico al respecto puede ayudarle a tomar decisiones más fundamentadas sobre estilo de vida y cuidado de la salud. La mayoría de los casos de cáncer de pulmón se producen en personas que fuman o que han fumado en el pasado. No obstante, las personas que no fuman también pueden desarrollar cáncer de pulmón, por lo que es importante que todas las personas aprendan acerca de los factores de riesgo y los signos y síntomas del cáncer de pulmón.

Los siguientes factores pueden elevar el riesgo que tiene una persona de desarrollar cáncer de pulmón:

Tabaco. El humo del tabaco daña las células de los pulmones, lo que las hace crecer de manera anormal. El riesgo de que el tabaquismo produzca cáncer es mayor para las personas que fuman mucho y/o lo hacen durante mucho tiempo. La exposición regular al humo de cigarrillos, cigarros o pipas de otro fumador (denominado humo ambiental o humo “de segunda mano”; en inglés) puede aumentar el riesgo de que una persona desarrolle cáncer de pulmón aunque no fume.

Amianto. Son cristales semejantes al cabello que se encuentran en muchos tipos de roca y que a menudo se utilizan como aislante ignífugo en construcciones. Las fibras de amianto pueden irritar los pulmones si se inhalan. Numerosos estudios muestran que la combinación de la exposición al humo del tabaco y al amianto es especialmente peligrosa. Las personas fumadoras que trabajan con amianto (en la construcción naval, la minería de amianto, el aislamiento o la reparación de frenos automotores) tienen un riesgo mayor de desarrollar cáncer de pulmón. El uso de equipos de protección para respirar reduce este riesgo.

Radón. Gas invisible e inodoro presente de forma natural en ciertos suelos y rocas. La exposición al radón se ha asociado con un aumento del riesgo de ciertos tipos de cáncer, incluido el de pulmón. La mayoría de las ferreterías tienen equipos que miden los niveles de radón, y se pueden ventilar los sótanos para reducir la exposición a este gas.

Prevención

Las investigaciones siguen viendo qué factores causan cáncer de pulmón y qué pueden hacer las personas para reducir su riesgo personal. No hay manera comprobada de evitar completamente el cáncer de pulmón, pero uno puede tomar pasos para reducir su riesgo. Converse con su médico si tiene preocupaciones sobre su riesgo personal de desarrollar cáncer de pulmón.

La forma más importante de prevenir el cáncer de pulmón es evitar el humo del tabaco. Las personas que nunca fumaron tienen el nivel de riesgo más bajo de desarrollar cáncer de pulmón. Los fumadores pueden reducir el riesgo de tener este tipo de cáncer si dejan de fumar, pero su riesgo seguirá siendo mayor que el de las personas que jamás fumaron. Los intentos de prevenir el cáncer de pulmón con vitaminas u otros tratamientos no han dado resultado. Por ejemplo, se ha evaluado el betacaroteno, un fármaco relacionado con la vitamina A, para la prevención del cáncer de pulmón. Este no redujo el riesgo de cáncer. De hecho, en los fumadores, el betacaroteno aumentó el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón.

Detección

Recientemente, un estudio amplio denominado Estudio Nacional de Evaluación Pulmonar (National Lung Screening Trial; en inglés) demostró que, en las personas de 55 a 75 años que actualmente fuman o fumaron mucho, el uso de una prueba de detección denominada tomografía computarizada (computed tomography, CT, o computed axial tomography, CAT) helicoidal (o espiral) de bajas dosis puede encontrar el cáncer de pulmón en forma temprana y disminuir en un 20 % el riesgo de muerte por cáncer de pulmón. La CT crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo con una máquina de rayos X. Luego, una computadora combina estas imágenes en una vista detallada de cortes transversales que muestra anormalidades o tumores.

No se recomienda la exploración por CT para todas las personas que fuman. Los médicos todavía deben probar que realizar pruebas a todas las personas en situación de riesgo de desarrollar cáncer de pulmón reduce las muertes por este tipo de cáncer en la población general. Obtenga más información sobre las recomendaciones de la ASCO para la detección del cáncer de pulmón en fumadores o exfumadores (en inglés) e información sobre detección de cáncer de pulmón del Instituto Nacional del Cáncer.

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