Cáncer de pulmón: Panorama general

This section has been reviewed and approved by the Cancer.Net Editorial Board, 06/2014

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El cáncer de pulmón afecta a más de 200,000 estadounidenses cada año. Aunque el cigarrillo es la causa principal, cualquier persona puede desarrollar cáncer de pulmón. El cáncer de pulmón siempre es tratable, sin importar el tamaño, la localización, si se ha diseminado y cuánto se ha extendido.

Acerca de los pulmones

Cuando una persona inhala, los pulmones absorben oxígeno del aire y lo transportan al torrente sanguíneo, desde donde es conducido al resto del cuerpo. A medida que las células del cuerpo usan el oxígeno, liberan dióxido de carbono. El torrente sanguíneo conduce el dióxido de carbono nuevamente a los pulmones, desde donde será eliminado durante la exhalación. Los pulmones contienen muchos tipos diferentes de células. La mayoría de las células del pulmón son células epiteliales. Las células epiteliales recubren las vías respiratorias y producen el moco, que lubrica y protege el pulmón. El pulmón también contiene células nerviosas, células productoras de hormonas, células sanguíneas y células estructurales o de soporte.

Acerca del cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón se origina cuando las células del pulmón cambian y crecen descontroladamente, y forman una masa denominada tumor, lesión o nódulo. Un tumor de pulmón puede comenzar en cualquier lugar del pulmón. El tumor puede ser benigno o canceroso. Una vez que el tumor canceroso de pulmón crece, puede o no desprender células cancerosas. Estas células pueden ser transportadas en la sangre o pueden estar suspendidas en el líquido, denominado linfa, que rodea el tejido pulmonar. La linfa circula por unos tubos denominados vasos linfáticos, que se vacían en estaciones recolectoras, los ganglios linfáticos, órganos diminutos con forma de guisante que ayudan a combatir las infecciones. Los ganglios linfáticos se encuentran en los pulmones, en el centro del tórax y en otras partes del cuerpo. El flujo natural de salida de la linfa de los pulmones es hacia el centro del tórax, lo que explica por qué el cáncer de pulmón generalmente se disemina allí primero. Cuando una célula cancerosa se desplaza hacia un ganglio linfático o hacia una parte distante del cuerpo a través del torrente sanguíneo, se produce lo que se denomina metástasis.

Tipos de cáncer de pulmón

Existen dos tipos principales de cáncer de pulmón: de células no pequeñas y de células pequeñas.

Cáncer de pulmón de células no pequeñas (non-small cell lung cancer, NSCLC). El NSCLC se origina en las células epiteliales y es el tipo más frecuente. El NSCLC también puede describirse en función del tipo de célula epitelial donde el cáncer comienza. El adenocarcinoma comienza en las células que producen moco. El carcinoma escamoso o epidermoide se origina en las células que recubren las vías respiratorias. El carcinoma de células grandes se origina en células que no pertenecen a los dos tipos descritos anteriormente.

Cáncer de pulmón de células pequeñas. El cáncer de pulmón de células pequeñas comienza en las células nerviosas o en las células productoras de hormonas del pulmón. El término “célula pequeña” se refiere al tamaño y la forma de las células cancerosas, según se observan con el microscopio.

Es importante que los médicos distingan el NSCLC del cáncer de pulmón de células pequeñas porque los dos tipos de cáncer, generalmente, reciben un tratamiento diferente. El tipo de cáncer de pulmón, como el NSCLC o el de células pequeñas, y el estadio de la enfermedad (que se analiza más adelante en la sección Estadios) determinan el tipo de tratamiento necesario.

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  • Hoja informativa ASCO Answers: Lea una hoja informativa de una página (disponible en PDF) que ofrece una introducción fácil de imprimir sobre este tipo de cáncer.
  • Guía ASCO Answers: Este cuadernillo de 44 páginas (disponible en PDF) ayuda a los pacientes con diagnóstico reciente a comprender mejor la enfermedad y las opciones de tratamiento, así como a llevar un registro de los aspectos específicos del plan de atención de su cáncer en particular.
  • Cancer.Net: Lea sobre el cáncer de pulmón en inglés.

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