Cáncer oral y orofaríngeo: Panorama general

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 01/2015

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El cáncer se origina cuando las células normales cambian y crecen sin control, y forman una masa llamada tumor. Un tumor puede ser canceroso o benigno. Un tumor canceroso es maligno, lo que significa que puede diseminarse a otras partes del organismo. Un tumor benigno significa que el tumor no se diseminará.

El cáncer de la cavidad oral y el cáncer de orofaringe son dos de los tipos de cáncer más comunes que aparecen en la región de la cabeza y el cuello, un agrupamiento llamado cáncer de cabeza y cuello (en inglés). La cavidad oral incluye los labios, el revestimiento interno de los labios y las mejillas, denominado mucosa bucal; la encía, que son las encías superiores e inferiores, los dos tercios frontales de la lengua, el piso de la boca debajo de la lengua, el paladar duro o la bóveda de la boca y el trígono retromolar, la pequeña área detrás de las muelas del juicio. La orofaringe comienza donde termina la cavidad oral. Esta incluye el paladar blando en la parte posterior de la boca, la parte de la garganta detrás de la boca, las amígdalas y la base de la lengua. La cavidad oral y la orofaringe, junto con otras partes de la cabeza y el cuello, contribuyen a la capacidad de masticar, tragar, respirar y hablar.

Más del 90 % de los casos de cáncer oral y orofaríngeo son carcinomas de células escamosas, lo que significa que comienzan en las células planas, escamosas que se encuentran en el revestimiento interno de la boca y garganta. Los lugares más comunes donde aparece cáncer en la cavidad oral son la lengua, las amígdalas, la orofaringe, las encías y el piso de la boca.

Aunque el cáncer oral y el orofaríngeo habitualmente se combinan mediante el uso de una frase, es importante identificar con exactitud dónde comenzó el cáncer porque hay diferencias en el tratamiento entre las dos localizaciones.

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