Sarcoma de tejido blando: Diagnóstico

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 05/2016

EN ESTA PÁGINA: Encontrará una lista de las pruebas, los procedimientos y las exploraciones frecuentes que los médicos usan para averiguar la causa del problema médico. Para ver otras páginas, use el menú.

Los médicos realizan muchas pruebas para detectar o diagnosticar el cáncer. También realizan pruebas para averiguar si el cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo desde el lugar donde se inició. Si esto sucede, se denomina metástasis. Por ejemplo, las pruebas por imágenes pueden mostrar si el cáncer se ha diseminado. Las pruebas por imágenes muestran imágenes del interior del cuerpo. Los médicos también pueden hacer pruebas para determinar qué tratamientos podrían funcionar mejor.

En la mayor parte de los tipos de cáncer, una biopsia es la única manera segura para que el médico determine si un área determinada del cuerpo tiene cáncer. Durante la biopsia, el médico toma una pequeña muestra de tejido para hacerle pruebas en un laboratorio. Si no se puede realizar una biopsia, el médico puede sugerir que se lleven a cabo otras pruebas que ayuden a establecer un diagnóstico.

Esta lista describe opciones para el diagnóstico de este tipo de cáncer, y no todas las pruebas mencionadas se usarán para todas las personas. Su médico puede considerar estos factores al elegir una prueba de diagnóstico:

  • Tipo de cáncer que se sospecha

  • Sus signos y síntomas

  • Su edad y afección médica

  • Resultados de pruebas médicas anteriores

No hay pruebas estándares de detección del sarcoma. Un médico debería examinar cualquier masa o bulto de reciente aparición y aspecto extraño o que esté creciendo para asegurarse de que no sea cáncer. Los sarcomas son raros. Si se sospecha la presencia de un sarcoma, es muy importante consultar a un médico que tenga experiencia en este tipo de cáncer.

El diagnóstico del sarcoma se realiza mediante la combinación de un examen clínico por parte de un médico y pruebas de diagnóstico por imágenes. Se confirma a través de los resultados de una biopsia. Además del examen físico, se pueden utilizar algunas de las siguientes pruebas para diagnosticar sarcoma:

Pruebas por imágenes

El aspecto de los tipos de cáncer benignos y los tumores cancerosos puede ser diferente en las pruebas por imágenes, como las radiografías. En general, un tumor benigno tiene bordes redondos, lisos y bien definidos. Por lo general, un tumor canceroso tiene bordes irregulares e indefinidos.

  • Radiografía. Una radiografía es un modo de crear una imagen de las estructuras internas del cuerpo usando una pequeña cantidad de radiación. Las radiografías resultan especialmente útiles para los sarcomas óseos (en inglés).

  • Ultrasonido. El ultrasonido utiliza ondas de sonido para crear una imagen de los órganos internos.

  • Exploración por tomografía computarizada (computed tomography, CT) o tomografía axial computarizada (computed axial tomography, CAT). Una exploración por CT (en inglés) crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo utilizando rayos X desde diferentes ángulos. Luego, una computadora combina estas imágenes en una vista detallada de cortes transversales que muestra anomalías o tumores. Una exploración por CT también se puede utilizar para medir el tamaño del tumor. En ocasiones, se administra un tinte especial, denominado medio de contraste, antes de la exploración, a fin de obtener mejores detalles en la imagen. Este tinte puede inyectarse en la vena de un paciente o puede ser un líquido que el paciente deba beber.

  • Imágenes por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI). Una MRI (en inglés) usa campos magnéticos, en lugar de rayos X, para producir imágenes detalladas del cuerpo. También se pueden usar las MRI para medir el tamaño del tumor. Se administra un tinte especial, denominado medio de contraste, antes de la exploración, a fin de crear una imagen más clara. Este tinte puede inyectarse en la vena de un paciente o puede ser un líquido que el paciente deba beber. A menudo, los médicos usan la MRI como prueba clave para decidir si es necesario realizar una biopsia en casos de un posible STS.

  • Estudio de tomografía por emisión de positrones (positron emission tomography, PET) o PET-CT. Una PET generalmente se combina con una exploración por CT (consulte anteriormente), lo cual se denomina PET-CT (en inglés). Sin embargo, es posible que escuche al médico hablar de este procedimiento como simplemente una PET. La PET es una forma de crear imágenes de los órganos y los tejidos internos del cuerpo. Se inyecta en el cuerpo del paciente una pequeña cantidad de una sustancia azucarada radiactiva. Esta sustancia azucarada es absorbida por las células que utilizan la mayor cantidad de energía. Debido a que el cáncer tiende a utilizar energía de manera activa, este absorbe una cantidad mayor de la sustancia radiactiva. Luego, una exploración detecta esta sustancia para generar imágenes del interior del cuerpo. Esta técnica puede utilizarse para observar tanto la estructura del tumor como la cantidad de energía que absorbe el tumor y los tejidos normales. Esta información puede ser útil para la planificación del tratamiento y para evaluar cuán bien está funcionando el tratamiento, pero no puede realizarse en todos los casos de STS conocido o posible. 

Biopsia y análisis de tejidos

Las pruebas por imágenes pueden sugerir el diagnóstico de sarcoma, pero será necesaria una biopsia para confirmar el diagnóstico y determinar el subtipo. Antes de realizar una cirugía o una biopsia, es muy importante que el paciente consulte a un especialista en sarcomas.

  • Biopsia. Una biopsia (en inglés) es la extirpación de una cantidad pequeña de tejido para examinarla a través de un microscopio. Otras pruebas pueden indicar la presencia de cáncer, pero solo una biopsia permite formular un diagnóstico definitivo. Un patólogo es un médico que se especializa en interpretar análisis de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades.

    Debido a que el STS es poco común, un patólogo especialista debe analizar la muestra de tejido para diagnosticar correctamente un sarcoma. A veces, el diagnóstico correcto de un sarcoma requiere pruebas especiales, y es mejor que lo haga un especialista que vea este tipo de cáncer todos los días.

    Existen diferentes tipos de biopsias. En el caso de una biopsia con aguja, el médico extirpa una pequeña muestra de tejido del tumor con un instrumento similar a una aguja (en general, es una biopsia profunda con aguja; con menos frecuencia, es una biopsia con aguja fina). Puede hacerlo con la ayuda de ultrasonido, una exploración por CT o una MRI para guiar con exactitud la aguja hacia el tumor. En la biopsia incisional, el cirujano hace un corte en el tumor y extirpa una muestra de tejido. En la biopsia excisional, el cirujano extirpa todo el tumor, pero suelen ser necesarias segundas cirugías después de una biopsia excisional debido a que el tumor puede no haber sido totalmente extirpado. Debido a que los tumores de STS son poco comunes, es importante que un patólogo especialista analice la muestra de tejido extirpada para diagnosticar correctamente un sarcoma.

  • Pruebas moleculares del tumor. Es posible que el médico o patólogo que observa el sarcoma recomiende realizar análisis de laboratorio en una muestra tumoral, a fin de identificar genes específicos, proteínas y otros factores específicos del tumor. Los resultados de estas pruebas ayudarán a decidir qué tratamiento debe seguirse, ya que los sarcomas pueden variar entre sí tanto como el cáncer de mama varía respecto del cáncer de colon (ver Opciones de tratamiento).

Después de que se realicen las pruebas de diagnóstico, su médico revisará todos los resultados con usted. Si el diagnóstico es cáncer, estos resultados también ayudan a que el médico describa el cáncer. Esto se conoce como estadio y grado.

La siguiente sección de esta guía es Estadios y grados. Explica el sistema que los médicos usan para describir el alcance de la enfermedad. O bien use el menú para elegir otra sección, a fin de continuar leyendo esta guía.