Cáncer laríngeo e hipofaríngeo: Diagnóstico

This section has been reviewed and approved by the Cancer.Net Editorial Board, 04/2014

EN ESTA PÁGINA: Encontrará una lista de las pruebas, procedimientos y exámenes de diagnóstico por imágenes frecuentes que los médicos pueden usar para averiguar qué es lo que está mal e identificar la causa del problema. Para ver otras páginas, use el menú al costado de la pantalla.

Los médicos utilizan muchas pruebas para diagnosticar el cáncer y determinar si se ha diseminado a otra parte del cuerpo, lo cual se denomina metástasis. Algunas pruebas también pueden establecer qué tratamientos pueden ser los más efectivos. En la mayoría de los tipos de cáncer, una biopsia es el único método que permite formular un diagnóstico definitivo de cáncer. Si no se puede realizar una biopsia, el médico puede sugerir que se lleven a cabo otras pruebas que ayuden a establecer un diagnóstico. Esta lista describe opciones para el diagnóstico de estos tipos de cáncer. No todas las pruebas indicadas se usarán para todas las personas; es posible que su médico evalúe estos factores al elegir una prueba de diagnóstico:

  • Edad y estado médico
  • Tipo de cáncer que se sospecha
  • Signos y síntomas
  • Resultados de pruebas anteriores

Se pueden utilizar las siguientes pruebas para diagnosticar cáncer laríngeo o hipofaríngeo:

Examen físico. El médico palpará el cuello, los labios, las encías y la mejilla para detectar la presencia de nódulos. El médico revisará si hay anormalidades en la nariz, la boca, la garganta y la lengua, y con frecuencia utilizará un espejo para obtener una perspectiva más clara de estas estructuras. A pesar de que no existe un análisis de sangre específico que detecte el cáncer laríngeo o hipofaríngeo, se pueden realizar varias pruebas de laboratorio, incluidos análisis de sangre y orina (en inglés), para determinar el diagnóstico y obtener más información sobre la enfermedad.

Laringoscopia (en inglés). Esta prueba se puede realizar de tres maneras:

  • Laringoscopia indirecta: Antes de una laringoscopia indirecta, el médico a menudo aplica un anestésico local en aerosol en la garganta para adormecer el área y evitar las arcadas. El médico luego utiliza un pequeño espejo con un mango largo para ver los pliegues vocales.
  • Laringoscopia por fibra óptica: Durante este procedimiento, el médico pasa un tubo iluminado a través de la nariz o la boca hasta alcanzar la garganta para ver la laringe y la hipofaringe.
  • Laringoscopia directa: Este procedimiento se realiza en un quirófano y la persona recibe un sedante o anestesia general para bloquear la conciencia del dolor. Luego, el médico utiliza un laringoscopio para ver la laringe y la hipofaringe. A menudo se extrae una muestra de tejido para biopsia (ver abajo) durante este procedimiento. Con frecuencia, el médico recomendará una endoscopia triple, un procedimiento que se realiza con anestesia general para revisar las regiones del oído, la nariz y la garganta, además de la tráquea y el bronquio, que están ubicados junto al pulmón y al esófago.

Videoestroboscopia. Esta técnica de vídeo por fibra óptica se utiliza para visualizar la laringe. Se realiza de la misma manera que una laringoscopia indirecta (consulte más arriba). Se utiliza para ver los pliegues vocales y permite la detección de anormalidades de movimiento y otras alteraciones en su vibración, que a menudo son importantes para determinar si un tumor es canceroso. La videoestroboscopia ayuda a determinar la localización y magnitud del tumor, así como el efecto funcional que puede haber causado el tumor en la laringe y la hipofaringe.

Biopsia (en inglés). Una biopsia es la extracción de una pequeña cantidad de tejido para su examen con microscopio. Otras pruebas pueden indicar la presencia de cáncer, pero solo la biopsia permite formular un diagnóstico definitivo. El tipo de biopsia que se realiza dependerá de la ubicación del cáncer. Por ejemplo, durante la biopsia por aspiración con aguja fina, las células se extraen con una aguja fina que se inserta directamente en el tumor. Un patólogo analiza la muestra tomada durante la biopsia. Un patólogo es un médico que se especializa en interpretar análisis de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades.

Pruebas moleculares del tumor. Su médico puede recomendar la realización de análisis de laboratorio en una muestra de tumor para identificar genes específicos, proteínas y otros factores que son específicos del tumor. Los resultados de estas pruebas ayudarán a decidir si sus opciones de tratamiento incluyen un tipo de tratamiento denominado terapia dirigida (consulte la sección Opciones de tratamiento).

Las siguientes pruebas por imágenes pueden utilizarse para determinar la magnitud del cáncer:

Radiografía/ingestión de bario. Una radiografía es un modo de crear una imagen de las estructuras internas del cuerpo usando una pequeña cantidad de radiación. A veces se pide al paciente que ingiera bario, que recubre la boca y la garganta, para mejorar la imagen de las radiografías (se llama ingestión de bario). Se bebe el bario antes de tomar la radiografía para identificar anormalidades en la garganta y el esófago. Una ingestión de bario especial, llamada ingestión modificada de bario, puede ser necesaria para evaluar las dificultades para tragar. Un dentista puede tomar radiografías de la dentadura, la mandíbula, el maxilar inferior y el superior, incluida una panorex, que es una radiografía panorámica de la boca. Si existen signos de cáncer, el médico puede recomendar una tomografía computarizada (consulte más abajo).

Tomografía computarizada o tomografía axial computarizada (TC o TAC; en inglés). La CT crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo con una máquina de rayos X. Luego, una computadora combina estas imágenes en una vista detallada de cortes transversales que muestra anormalidades o tumores. Una CT también puede usarse para medir el tamaño del tumor. A menudo se administra una tinción especial, denominada medio de contraste, antes del examen para obtener mejores detalles. Esta tinción puede inyectarse en una vena del paciente o administrarse en un comprimido para tragar.

Resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI; en inglés). Una imagen por resonancia magnética (IRM) utiliza campos magnéticos, en lugar de rayos X, para producir imágenes detalladas del tejido blando, como las amígdalas y la base de la lengua. La IRM también puede usarse para medir el tamaño del tumor. Se administra una tinción especial, denominada medio de contraste, antes del examen para crear una imagen más clara. Esta tinción puede inyectarse en una vena del paciente o administrarse como un comprimido para tragar.

Ultrasonido (en inglés). El ultrasonido utiliza ondas de sonido para crear una imagen de los órganos internos. Este examen puede detectar la diseminación del cáncer al hígado o a los ganglios linfáticos cervicales ubicados en el cuello.

Gammagrafía ósea (en inglés). La gammagrafía ósea utiliza un marcador radiactivo para observar el interior de los huesos. El marcador se inyecta en la vena del paciente. Se acumula en zonas del hueso y se lo detecta mediante una cámara especial. Ante la cámara, los huesos sanos aparecen de color gris, y las áreas de lesión, como las que produce el cáncer, aparecen de color oscuro. En el caso de las personas con cáncer de cabeza y cuello, se recomienda realizar una gammagrafía ósea si hay signos de que el cáncer se diseminó al hueso.

Tomografía por emisión de positrones (Positron emission tomography, PET; en inglés). La PET es una forma de crear imágenes de los órganos y los tejidos internos del cuerpo. Se inyecta en el cuerpo del paciente una pequeña cantidad de una sustancia radiactiva de azúcar. Esta sustancia de azúcar es absorbida por las células que más energía utilizan. Debido a que el cáncer tiende a utilizar energía de manera activa, este absorbe una cantidad mayor de la sustancia radiactiva. Luego, un escáner detecta esta sustancia para generar imágenes del interior del cuerpo.

Después de realizadas las pruebas de diagnóstico, su médico revisará todos los resultados con usted. Si el diagnóstico es cáncer, estos resultados también ayudarán a que el médico lo describa, lo que se conoce como estadificación.

En la siguiente sección se explican los diferentes estadios y grados de estos tipos de cáncer. Use el menú al costado de la pantalla para seleccionar Estadios y grados, o puede seleccionar otra sección para continuar leyendo esta guía.