Linfoma no Hodgkin: Diagnóstico

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 11/2014

EN ESTA PÁGINA: Encontrará una lista de las pruebas, los procedimientos y las exploraciones frecuentes que los médicos pueden utilizar para averiguar cuál es el problema e identificar la causa. Para ver otras páginas, use el menú ubicado al costado de su pantalla.

Los médicos utilizan muchas pruebas para diagnosticar el cáncer y determinar si se ha diseminado a otras partes del cuerpo. Algunas pruebas también pueden determinar qué tratamientos pueden ser los más eficaces. Una biopsia es la única forma de realizar un diagnóstico definitivo de linfoma. Las pruebas con imágenes pueden utilizarse para averiguar si el linfoma se ha diseminado. Esta lista describe opciones para el diagnóstico de este tipo de cáncer, y no todas las pruebas mencionadas se usarán para todas las personas. Su médico puede considerar estos factores al elegir una prueba de diagnóstico:

  • Edad y afección médica
  • Tipo de linfoma que se sospecha
  • Signos y síntomas
  • Resultados de pruebas anteriores

Para determinar si una persona tiene LNH, el médico primero registrará los antecedentes médicos completos y realizará un examen físico, en el que prestará especial atención a los ganglios linfáticos, el hígado y el bazo. El médico también buscará signos de una infección que pueda causar la hinchazón de los ganglios linfáticos y podría recetar un antibiótico. Si la hinchazón de los ganglios linfáticos persiste después del tratamiento con antibiótico, es posible que la causa no sea una infección. Si el médico sospecha la presencia de un linfoma, recomendará una biopsia, así como análisis de laboratorio y estudios por imágenes.

Se pueden utilizar las siguientes pruebas para diagnosticar y manejar el LNH:

Biopsia (en inglés). Una biopsia es la extirpación de una pequeña cantidad de tejido para su examen con microscopio. Este tejido puede extraerse mediante una aguja delgada, una aguja cortante o cirugía. Para diagnosticar el linfoma, generalmente se extrae tejido de los ganglios linfáticos que se encuentran en el cuello, debajo de un brazo o en la ingle. También puede realizarse una biopsia del tórax o el abdomen con una aguja delgada durante una tomografía computarizada (CT, consulte a continuación), o del estómago o los intestinos durante una endoscopia. La endoscopia es una prueba que permite que el médico observe el interior del cuerpo con un tubo delgado, flexible e iluminado. Es posible que también sea necesario realizar una biopsia de la piel, según el subtipo de linfoma que se sospecha.

La biopsia es el único método que permite obtener un diagnóstico definitivo de linfoma y descubrir el subtipo. Para realizar un diagnóstico, es importante tener una cantidad suficiente de tejido. Con muy poca frecuencia, las muestras para biopsia obtenidas con aguja resultan suficientes para realizar un diagnóstico definitivo de linfoma. En la mayoría de los casos, es necesario realizar una biopsia profunda o una biopsia quirúrgica para extraer la cantidad suficiente de tejido para diagnosticar y clasificar el linfoma correctamente. La muestra de tejido extraída durante la biopsia debe ser analizada por un patólogo o por un hematopatólogo con experiencia en el diagnóstico de linfomas. Un patólogo es un médico que se especializa en interpretar análisis de laboratorio y evaluar células, tejidos y órganos para diagnosticar enfermedades. Un hematopatólogo es un patólogo que cuenta con una formación adicional en el diagnóstico de distintos tipos de cáncer de la sangre. Debido a que existen muchos subtipos de linfomas y debido a que algunos de estos subtipos son muy poco frecuentes o raros, podría ser útil buscar una segunda opinión (en inglés).

Exploración por tomografía computarizada (CT o CAT; en inglés). Una exploración por tomografía computarizada (computerized tomography, CT) crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo con un equipo para radiografías. Luego, una computadora combina estas imágenes en una vista detallada de cortes transversales que muestra anomalías o tumores. Una CT también se puede utilizar para medir el tamaño del tumor. En ocasiones, se administra un tinte especial, denominado medio de contraste, antes de la exploración, a fin de obtener mejores detalles en la imagen. Este tinte se puede inyectar en una vena del paciente o puede administrarse en forma de líquido para tragar. Un médico que se especializa en realizar estudios por imágenes para diagnosticar enfermedades, llamado radiólogo, interpreta las CT. La CT del pecho, el abdomen y la pelvis puede ayudar a detectar un cáncer que se ha diseminado a los pulmones, los ganglios linfáticos y el hígado.

Imágenes por resonancia magnética (MRI; en inglés). Las imágenes por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI) usan campos magnéticos, en lugar de radiografías, para producir imágenes detalladas del cuerpo. Se administra un medio de contraste antes de la exploración, a fin de crear una imagen más clara. Generalmente, este tinte se inyecta en una vena del paciente. Un radiólogo interpreta el estudio por imágenes. 

Tomografía por emisión de positrones (PET; en inglés). La tomografía por emisión de positrones (positron emission tomography, PET) es una forma de crear imágenes de los órganos y los tejidos internos del cuerpo. Se inyecta en el cuerpo del paciente una pequeña cantidad de una sustancia azucarada radiactiva. Esta sustancia azucarada es absorbida por las células que usan la mayor cantidad de energía. Debido a que el cáncer tiende a utilizar energía de manera activa, este absorbe una cantidad mayor de la sustancia radiactiva. Luego, un escáner detecta esta sustancia para generar imágenes del interior del cuerpo. Un médico especialista en medicina nuclear interpreta el estudio por imágenes.

Estudios de PET y CT integrados (en inglés). Este método de exploración obtiene imágenes simultáneas por CT y PET, y, luego, combina las imágenes. Esta técnica puede utilizarse para observar tanto la estructura y la cantidad de energía que absorbe el tumor como los tejidos sanos.

Si después de una o más pruebas por imágenes el médico decide que es posible que el linfoma esté afectando la médula ósea, entonces recomendará que se realice una biopsia de médula ósea.

Aspiración y biopsia de médula ósea (en inglés). Estos dos procedimientos suelen realizarse al mismo tiempo para examinar la médula ósea. La médula ósea tiene una parte sólida y una líquida. En la aspiración de médula ósea se extrae una muestra del líquido con una aguja. La biopsia de médula ósea consiste en la extirpación de una pequeña cantidad de tejido sólido con una aguja. Luego, la(s) muestra(s) es (son) analizada(s) por un patólogo. El lugar más frecuente para realizar una biopsia de médula ósea y una aspiración es la cresta ilíaca del hueso pélvico, ubicada en la parte posterior e inferior de la cadera. Normalmente, antes de esta intervención, se anestesia la piel de dicha área con medicamentos. También pueden utilizarse otros tipos de anestesias para bloquear la sensibilidad al dolor.

A menudo, el linfoma se disemina a la médula ósea; por lo tanto, observar una muestra de médula ósea puede ser importante para que los médicos lo diagnostiquen y determinen su estadio. La muestra retirada durante la aspiración también se utiliza para hallar cualquier cambio cromosomático.

Pruebas moleculares. Es posible que su médico recomiende realizar análisis de laboratorio en las células de linfoma a fin de identificar genes específicos, proteínas, cambios en los cromosomas y otros factores exclusivos de la enfermedad. Los resultados de estas pruebas ayudarán a decidir sus opciones de tratamiento. Existen diferentes tipos de pruebas moleculares y genéticas. La citogenética estudia los cromosomas normales y anormales de las células cancerosas que se dividen. La hibridación fluorescente in situ (fluorescent in situ hybridization, FISH) usa sondas fluorescentes bajo un microscopio especial para detectar cambios en cromosomas específicos. La citometría de flujo analiza las proteínas que se encuentran en la superficie o dentro de una célula cancerosa. La reacción en cadena de la polimerasa (polymerase chain reaction, PCR) se usa para detectar secuencias específicas del ADN que ocurren en algunos tipos de cáncer.

Después de que se realicen las pruebas de diagnóstico, su médico revisará todos los resultados con usted. Si el diagnóstico es cáncer, estos resultados también ayudarán al médico a describirlo; esto se denomina subtipificación y estadificación.

La siguiente sección ayuda a explicar los diferentes tipos y subtipos de LNH que se pueden diagnosticar. Use el menú ubicado al costado de la pantalla para seleccionar Subtipos, o alguna otra sección para continuar leyendo esta guía.