Dolores de cabeza

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 03/2017

Casi todo el mundo sufre de dolores de cabeza ocasionalmente. Existen 2 tipos principales de dolores de cabeza:

Dolores de cabeza primarios. Los dolores de cabeza primarios incluyen migrañas, cefaleas en racimo y cefaleas tensionales. Las cefaleas tensionales también se denominan “dolores de cabeza por contracción muscular”.

Dolores de cabeza secundarios. Los dolores de cabeza secundarios están causados por otra afecciones médicas o factores subyacentes. Estos factores pueden incluir un tumor cerebral, una lesión en la cabeza, una infección o medicamentos.

Tanto el dolor de cabeza primario como el secundario son frecuentes en las personas con cáncer.

El alivio de los efectos secundarios es un aspecto importante de la atención y del tratamiento contra el cáncer. Se denomina cuidados paliativos o atención médica de apoyo.

Síntomas del dolor de cabeza

Los dolores de cabeza pueden tener distintos síntomas. Estos factores contribuyen a describirlos:

El momento. Esto es el momento del día en que se presenta un dolor de cabeza. A veces, el momento de un dolor de cabeza brinda una pista de su causa. Por ejemplo, los dolores de cabeza que se producen más tarde en el día a menudo son tensionales.

La frecuencia. Esto es cuán seguido sufre de dolor de cabeza. Por ejemplo, ocasionalmente, semanalmente o diariamente.

Los desencadenantes. Estos son los factores que inician un dolor de cabeza. Estos pueden incluir la exposición al frío, luces parpadeantes, ruidos fuertes o alimentos específicos.

La duración. Esto es cuánto dura el dolor de cabeza. Puede ser de unos minutos hasta horas, o hasta días. Algunos dolores de cabeza comienzan y terminan repentinamente. Otros se producen y duran varias horas o días.

La ubicación. Este es el lugar donde siente el dolor. Por ejemplo, el dolor puede presentarse en estos lugares:

  • Parte superior de los ojos

  • En la frente o las sienes

  • En la nuca

  • En un lado de la cabeza

La gravedad. Esto es el grado de dolor. Puede ir desde leve hasta severo e incapacitante. Incapacitante significa que tiene dificultad para moverse o hablar mientras dura el dolor de cabeza. Algunos dolores de cabeza comienzan siendo leves y se van intensificando gradualmente. En otras ocasiones, comienzan como un dolor severo y se mantienen de ese modo.

La calidad. Este es el tipo de dolor. Puede describirlo con algunas de estas palabras:

  • Pulsátil

  • Punzante o agudo

  • Sensación de presión

  • Dolor sordo

Además del dolor de cabeza en sí, es posible que experimente síntomas relacionados con el dolor de cabeza:

  • Náuseas y vómitos

  • Mareos

  • Visión borrosa

  • Sensibilidad a la luz o a los sonidos

  • Fiebre

  • Dificultad para moverse o hablar

  • Dolor que se incrementa con la actividad

Considere llevar un diario del dolor de cabeza donde llevar un registro de estos síntomas. Esto le ayudará a su médico a diagnosticar y tratar sus dolores de cabeza.

Causas de los dolores de cabeza

Un dolor de cabeza puede producirse por los siguientes factores:

Cáncer. Ciertos tipos de cáncer pueden provocar dolor de cabeza, particularmente los siguientes tipos:

  • Cáncer cerebral y de la columna vertebral

  • Tumores en la glándula pituitaria

  • Cáncer de faringe, llamado cáncer nasofaríngeo

  • Algunas formas de linfoma

  • El cáncer que se ha extendido al cerebro

Infecciones. La sinusitis y la meningitis pueden causar dolores de cabeza. La sinusitis es una infección de los senos nasales. Estos son conductos huecos en los huesos que se encuentran alrededor de la nariz. En la meningitis, las membranas protectoras que cubren el cerebro y la médula espinal se inflaman.

Tratamiento del cáncer. Los siguientes tratamientos del cáncer pueden causar dolores de cabeza:

  • Algunos tipos de quimioterapia, como fluorouracilo (5-FU, Adrucil) y procarbazina (Matulane)

  • Radioterapia en el cerebro

  • La inmunoterapia, un tratamiento que aumenta las defensas naturales del cuerpo para combatir el cáncer

Otros medicamentos. Los medicamentos para los síntomas relacionados con el cáncer u otras afecciones pueden producir dolores de cabeza:

  • Antibióticos, que se usan para tratar las infecciones

  • Antieméticos, que se usan para prevenir o tratar los vómitos

  • Medicamentos para el corazón.

Efectos secundarios u otras afecciones relacionados con el cáncer. Los síntomas o efectos secundarios relacionados con el cáncer o el tratamiento del cáncer también pueden producir dolores de cabeza:       

  • Anemia, un recuento bajo de glóbulos rojos

  • Hipercalcemia, un nivel alto de calcio

  • Trombocitopenia, un recuento bajo de plaquetas

  • Deshidratación, pérdida excesiva de agua del cuerpo. Esto se puede producir debido a vómitos o diarrea intensos.

Otros factores. El estrés, la fatiga, la ansiedad y la dificultad para dormir también pueden provocar dolores de cabeza.

Diagnóstico de los dolores de cabeza

Su médico evaluará sus síntomas y antecedentes médicos. También le realizará un examen físico. Esta información contribuirá a determinar el tipo de dolor de cabeza y su causa. 

Informe a su médico si tiene dolores de cabeza con estas características:

  • Son frecuentes o intensos.

  • Lo despiertan por la noche.

  • Tienen nuevos patrones o presentan un cambio en la frecuencia.

  • Son nuevos o presentan nuevos síntomas.

Su médico también puede prescribir pruebas que ayuden a diagnosticar la causa de sus dolores de cabeza:

  • Análisis de sangre

  • Una tomografía computarizada (computerized tomography, CT) Esto crea una imagen tridimensional del interior del cuerpo.

  • Imágenes por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI) del cerebro. Esto utiliza campos magnéticos para producir imágenes detalladas del cuerpo.

  • Otras pruebas basadas en el patrón y los síntomas del dolor de cabeza

Tratamiento y manejo de los dolores de cabeza

Cuando es posible, los médicos tratan la afección que provoca el dolor de cabeza.

Medicamentos

Estos medicamentos pueden prevenir y tratar los dolores de cabeza o reducir el dolor:

  • Analgésicos de venta libre, como paracetamol (Tylenol) e ibuprofeno (Advil, Motrin)

  • Analgésicos narcóticos de venta con receta, como codeína

  • Antidepresivos tricíclicos

  • Medicamentos triptanes, como sumatriptán (Alsuma, Imitrex, Zecuity)

  • Esteroides, especialmente para los dolores de cabeza provocados por la diseminación del cáncer al cerebro

  • Antibióticos, si la causa del dolor de cabeza es una infección

Informe a su médico acerca de cualquier medicamento de venta libre que tome.

Otras estrategias

Los siguientes pueden ayudar a reducir la cantidad e intensidad de los dolores de cabeza:

  • Duerma lo suficiente.

  • Coma bien.

  • Reduzca el estrés.

Además, la medicina complementaria (en inglés) puede contribuir a aliviar y prevenir los dolores de cabeza. Las técnicas de medicina complementaria incluyen las siguientes:

  • Acupuntura, el uso de agujas finas que se colocan en puntos específicos del cuerpo

  • Masajes.

  • Imágenes visuales

  • Relajación.

Hable con su equipo de atención médica sobre cómo controlar los dolores de cabeza con medicina complementaria.

Recursos relacionados

Sobrellevar el cáncer

Manejo del estrés (en inglés)

Evaluar terapias complementarias y alternativas (en inglés)