Efectos tardíos del cáncer infantil

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 03/2017

Mire el video en inglés de Cancer.Net: Efectos tardíos del tratamiento del cáncer infantil, con la Dra. Lisa Diller(en inglés), adaptado a partir de este contenido.

Hay aproximadamente 15 millones de sobrevivientes del cáncer en los Estados Unidos, muchos de los cuales son menores de 21 años de edad. En los últimos 30 años han mejorado los tratamientos y la atención médica de apoyo. Como resultado de ello, más del 80 % de los niños tratados por cáncer ahora sobreviven 5 años o más después del tratamiento.

Sin embargo, existe el riesgo de desarrollar efectos secundarios a largo plazo y tardíos, a causa del tratamiento contra el cáncer. Los efectos tardíos son afecciones que continúan o se desarrollan 5 años o más después del diagnóstico de cáncer. Algunos efectos tardíos no aparecen hasta muchos años después de completado el tratamiento contra el cáncer. Es importante que se conozcan los posibles efectos tardíos vinculados al cáncer y su tratamiento. También ayuda conocer cuáles son las pruebas de detección recomendadas que pueden ayudar a descubrir afecciones de forma anticipada, cuando pueden ser más tratables.

Causas de los efectos tardíos

Cualquier tratamiento contra el cáncer puede causar efectos tardíos, incluidos la quimioterapia, la radioterapia, la cirugía y el trasplante de médula ósea/células madre. El riesgo que tiene un niño de desarrollar efectos tardíos depende de diversos factores:

  • el tipo y la ubicación del cáncer;

  • la zona del cuerpo tratada;

  • el tipo y la dosis de tratamiento;

  • la edad del niño cuando recibió tratamiento;

  • los antecedentes genéticos y familiares;

  • el comportamiento con respecto a la salud;

  • otros problemas de salud existentes antes del diagnóstico del cáncer.

Tipos de efectos tardíos

Los efectos tardíos pueden ser físicos o emocionales. A continuación se incluye una lista de efectos tardíos específicos del cáncer infantil. No todos los sobrevivientes desarrollarán todos estos efectos secundarios a largo plazo. Depende del tipo de tratamiento que recibió un niño y de la edad que tenía cuando se lo trató.

Es posible que lo preocupen los efectos tardíos del cáncer. Hable con un médico que entienda cuáles son los riesgos y la manera de manejarlos.

Si se lo trató por un cáncer en la infancia o si tiene un hijo que ya no está en tratamiento, consulte a un centro de excelencia en supervivencia (en inglés). Estos centros se encuentran en muchos Centros Oncológicos Integrales del Instituto Nacional del Cáncer. O bien, consulte las clínicas de atención de seguimiento enumeradas en los sitios web del Centro de Recursos Oncológicos Pediátricos (Pediatric Oncology Resource Center) (en inglés) y la Sociedad Nacional del Cáncer en Niños (National Children's Cancer Society) (en inglés).

Los investigadores continúan realizando avances en la prevención, el manejo y el tratamiento de los efectos tardíos del cáncer en la infancia. Muchas de las opciones ofrecidas a continuación provienen de las pautas clínicas del Grupo Oncológico en Niños (Children's Oncology Group) (en inglés).

  • Problemas emocionales. No importa qué edad tenga un niño durante el tratamiento; siempre pueden aparecer efectos emocionales a largo plazo. Estos efectos pueden incluir ansiedad, depresión y el miedo a la recurrencia. Algunos sobrevivientes del cáncer infantil evitan a los médicos y los entornos de atención médica. Esto puede ser dañino para su salud cuando sean adultos.

  • Cánceres secundarios. Algunos sobrevivientes del cáncer infantil tienen un riesgo levemente mayor de sufrir un cáncer secundario. Es un tipo diferente de cáncer distinto que aparece después del diagnóstico del cáncer original. Algunas veces, esto se denomina cáncer secundario. La radioterapia y algunos tipos de quimioterapia tienen los mayores vínculos con los cánceres secundarios. Las causas incluyen la ciclofosfamida (Neosar), ifosfamida (Ifex), etopósido (Toposar, VePesid), daunorrubicina (Cerubidine) y doxorrubicina (Adriamycin). Los cánceres secundarios frecuentes incluyen los cánceres de piel, mama y tiroides.

  • Problemas reproductivos y de desarrollo sexual.Tanto los niños como las niñas se encuentran en riesgo de que se les presenten estos problemas luego de seguir tratamientos específicos contra el cáncer.

    • En los niños, la radioterapia en la zona inferior del abdomen, la pelvis o los testículos puede causar infertilidad, la imposibilidad de engendrar un hijo. La quimioterapia con agentes alquilantes, como la ciclofosfamida y la ifosfamida, también puede causar esto. Estos tratamientos también pueden alterar los niveles de testosterona (la hormona masculina), lo cual puede afectar la pubertad y la función sexual. Obtenga más información sobre inquietudes sobre fertilidad y tratamiento contra el cáncer en los hombres (en inglés).

    • En las niñas, la quimioterapia y la radioterapia en el abdomen, la pelvis o la zona baja de la columna pueden afectar los ovarios. Esto puede causar infertilidad, que es la imposibilidad de concebir un hijo o mantener un embarazo, períodos irregulares y menopausia precoz. Estos tratamientos también cambian los niveles de la hormona femenina, estradiol, lo cual puede afectar la pubertad y la función sexual. Obtenga más información sobre inquietudes de la fertilidad y tratamiento contra el cáncer en las mujeres (en inglés).

    • La radioterapia en el cerebro puede afectar la glándula hipófisis en niños y niñas. Esta glándula regula los niveles hormonales femeninos y masculinos. Los cambios en estas hormonas pueden afectar la fertilidad.

  • Problemas de crecimiento, desarrollo y hormonales. Los tratamientos contra el cáncer pueden afectar el sistema endocrino. Se trata de un grupo de glándulas productoras de hormonas que controlan las funciones del organismo, como el crecimiento, la energía y la pubertad.

    • La radioterapia cerca del cerebro, los ojos o los oídos puede afectar la glándula hipófisis, que ayuda a controlar el crecimiento y la pubertad. Los niños que recibieron radioterapia en estas áreas que no llegaron a la estatura adulta pueden tener problemas de crecimiento. Además, pueden llegar a la pubertad antes o después de lo normal. Los niños que recibieron radioterapia en la glándula hipófisis también tienen mayores probabilidades de ser obesos y sufrir sobrepeso. Un endocrinólogo puede evaluar estas afecciones y proporcionar tratamientos hormonales. Un endocrinólogo es un médico que se especializa en el tratamiento de los problemas hormonales.

    • La radioterapia administrada a los músculos, los huesos y los tejidos blandos puede llevar a un crecimiento menor o desparejo, y causar otras afecciones médicas. Por ejemplo, podría llevar a escoliosis, que es una curvatura lateral de la columna vertebral.

    • Los fármacos esteroides denominados glucocorticoides, como prednisona y dexametasona (hay varias marcas para ambos fármacos) y el metotrexato (varias marcas) tienen efectos directos sobre la formación del hueso. Pueden llevar a una reducción en la densidad mineral ósea y, cuando es grave, pueden causar osteoporosis. Es una enfermedad que causa huesos débiles y aumenta el riesgo de fracturas de los huesos. Sin embargo, la mayoría de los niños recuperan su densidad ósea después de suspender el tratamiento con estos medicamentos.

Los niños deben recibir controles regulares para monitorear su crecimiento durante toda la pubertad. Los médicos pueden medir la densidad mineral ósea con radiografías. Estas pruebas determinan si un niño necesita suplementos dietarios, alimentos especiales o ejercicio para mejorar la densidad ósea.

  • Problemas de memoria y aprendizaje. Los niños que recibieron radioterapia en el cerebro o dosis altas de determinados fármacos, como el metotrexato, pueden tener más posibilidades de sufrir estos problemas. Los sobrevivientes que están luchando con estos problemas pueden solicitar derivaciones a programas escolares, servicios estatales o sociales del condado, y otros servicios educativos y vocacionales. Estos programas pueden ayudarlos a aprender sobre herramientas y técnicas que les ayuden para un buen desempeño escolar o laboral.

  • Problemas cardíacos. Los fármacos denominados antraciclinas pueden causar problemas cardíacos, como por ejemplo, ritmos cardíacos anormales, debilidad del músculo cardíaco e insuficiencia cardíaca. Estos fármacos incluyen doxorrubicina, daunorrubicina e idarrubicina (Idamycin). La radioterapia en el pecho, la columna o la parte superior del abdomen también se ha asociado con un mayor riesgo de efectos cardíacos tardíos. Entre estos efectos pueden aparecer válvulas cardíacas con pérdidas y problemas con los vasos sanguíneos del corazón, como en la enfermedad de las arterias coronarias.

Los sobrevivientes del cáncer infantil deben consultar a su médico una vez al año para someterse a atención de seguimiento, puesto que, generalmente, las enfermedades del corazón no presentan síntomas tempranos. Deben realizarse pruebas que controlen cómo está funcionando el corazón aproximadamente 2 años después del tratamiento. Estas pruebas incluyen un electrocardiograma (ECG o EKG) y un ecocardiograma (en inglés) o pruebas por imágenes similares.

  • Problemas pulmonares y respiratorios. Ciertos tipos de quimioterapia, incluida la bleomicina (Blenoxane), la carmustina (BCNU) y la lomustina (CeeNU), pueden causar daño pulmonar. La radiación en el pecho y las cirugías en el pecho o los pulmones también pueden provocar problemas pulmonares. Los niños que tenían más corta edad en el momento del tratamiento tienen un mayor riesgo de desarrollar problemas pulmonares y respiratorios. Los sobrevivientes del cáncer infantil deberían realizarse pruebas de la función pulmonar inicial al menos 2 años después de finalizado el tratamiento. Hable con su médico sobre la frecuencia con la que se deben repetir estos exámenes.

  • Problemas dentales. La radioterapia en la boca, la cabeza o el cuello puede causar problemas, como boca seca, enfermedad de las encías y caries. La quimioterapia, en especial cuando se la administra a un niño cuyos dientes permanentes no se formaron, puede provocar problemas de desarrollo dental. Los sobrevivientes del cáncer infantil deben visitar a su dentista cada 6 meses para control. Hable con el dentista de su hijo antes y después del tratamiento para averiguar cómo reducir estos posibles efectos tardíos.

  • Sistema digestivo. Las cirugías abdominales o pélvicas y la radioterapia en el cuello, el pecho, el abdomen o la pelvis pueden afectar el sistema gastrointestinal. Los sobrevivientes del cáncer infantil deben consultar a su médico si tienen dificultad para tragar o síntomas crónicos, como acidez estomacal, dolor de estómago, estreñimiento, diarrea, o náuseas y vómitos.

  • Problemas auditivos. La radioterapia en la cabeza o el cuello puede causar la pérdida de la audición. Algunos tipos de quimioterapia, como el cisplatino (Platinol) o el carboplatino (Paraplatin), también pueden afectar la audición. Los niños más pequeños tienen un mayor riesgo de sufrir estos problemas. Todos los sobrevivientes del cáncer infantil deben tener exámenes de audición realizados por un audiólogo al menos una vez después del tratamiento. Un audiólogo es un profesional médico que trata y maneja los problemas de la audición. Un médico debe evaluar a un sobreviviente con pérdida de la audición todos los años, o según se requiera.

  • Problemas visuales y oculares. Las dosis altas de radiación en los ojos, las órbitas o el cerebro pueden causar problemas en los ojos. Esto puede incluir cataratas (la opacificación del cristalino), así como otros problemas que pueden afectar la visión. El tratamiento con yodo radioactivo para el cáncer de tiroides puede aumentar la producción de lágrimas. Los trasplantes de médula ósea/células madre aumentan el riesgo de sequedad en los ojos. Un oftalmólogo debe evaluar a los sobrevivientes del cáncer infantil que han recibido estos tratamientos. Un oftalmólogo es un médico que trata las enfermedades oculares.

Recursos relacionados

Control de los efectos secundarios del cáncer infantil

La vida después del cáncer (en inglés)

Efectos secundarios

Blog de Cancer.Net: cómo es ser sobreviviente de cáncer infantil (en inglés)

Más información

Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute): efectos tardíos del tratamiento anticanceroso en la niñez