Acerca de los estudios clínicos

This section has been reviewed and approved by the Cancer.Net Editorial Board, 11/2013

Mensajes clave:

  • En los estudios clínicos se inscriben personas para contribuir con el progreso en la prevención, el diagnóstico y el tratamiento del cáncer.
  • Cada estudio clínico sigue un conjunto de reglas, denominado protocolo, que describe quiénes pueden participar en el estudio y cómo se administrará y supervisará el tratamiento.
  • Es posible que organizaciones gubernamentales y no gubernamentales patrocinen estudios clínicos. Las personas pueden participan en un estudio clínico en una variedad de hospitales y consultorios médicos.
  • El patrocinador paga muchos de los costos que implica participar en un estudio clínico, pero es importante que hable con su médico sobre los posibles costos que deberá pagar usted.

Para realizar avances científicos, los médicos desarrollan estudios de investigación que se denominan estudios clínicos, en los que participan voluntarios. En muchos estudios clínicos, se evalúan nuevos tratamientos para averiguar si son seguros, eficaces y tal vez mejores que el tratamiento actual (estándar). Sin embargo, existen varios tipos de estudios clínicos. Algunos estudios evalúan diferentes combinaciones de tratamientos existentes, nuevos abordajes radioterapéuticos o quirúrgicos y nuevos métodos de tratamiento. También se realizan estudios clínicos que evalúan nuevas formas de aliviar los síntomas y los efectos secundarios durante el tratamiento, y de controlar los efectos secundarios que pueden presentarse después de este. Además, se están realizando estudios sobre las formas de prevenir el cáncer.

Algunos estudios clínicos, denominados estudios clínicos controlados con placebo, permiten comparar un tratamiento nuevo con un placebo (fármaco o tratamiento inactivo). El uso de placebos solos en un estudio clínico sobre cáncer es muy poco frecuente; se usan cuando no hay un tratamiento estándar eficaz, o bien se administran además del tratamiento estándar. También se administran junto con un tratamiento para controlar los síntomas y efectos secundarios del cáncer, que se conoce como cuidados paliativos o atención de apoyo. El equipo de investigación informará a los participantes si un placebo es una opción posible en un estudio. Obtenga más información acerca del uso de placebos en estudios clínicos sobre el cáncer (en inglés).

La importancia de los estudios clínicos

Los estudios clínicos sobre el cáncer dieron lugar a avances científicos. Con estos, los médicos han adquirido un mayor conocimiento sobre cómo y por qué los tumores se originan y aumentan de tamaño. Este conocimiento ha ayudado a los médicos a realizar progresos (en inglés) en la prevención del cáncer, el diagnóstico del cáncer, el retraso o la detención del desarrollo del cáncer y la detección de cánceres que han reaparecido después del tratamiento. Debido a que los estudios clínicos pueden incluir a cientos o miles de personas, generalmente lleva mucho tiempo obtener los resultados. Este proceso también es continuo. A medida que se conoce y estudia información nueva, se agregan nuevos estándares de atención a los anteriores o se reemplazan unos por otros. Aun así, los estudios clínicos siguen siendo el método científico más confiable y el único aceptado para saber si un tratamiento nuevo es más eficaz que el estándar de atención actual.

A pesar de las esperanzas que ofrecen los estudios clínicos, menos del 5 % de los adultos con cáncer deciden participar. Este bajo nivel de participación demora el progreso en el desarrollo de terapias nuevas y más efectivas. En contraste, más del 60 % de los niños con cáncer reciben tratamiento a través de un estudio clínico. Aproximadamente tres cuartos de los niños con cáncer sobreviven a largo plazo, mientras que de los adultos solo sobrevive la mitad. El aumento de la tasa de supervivencia en niños puede estar directamente relacionado con la inscripción de pacientes en estudios clínicos sobre el cáncer a lo largo de muchos años, cuya experiencia ha llevado a obtener mejores tratamientos y resultados. Lea historias de pacientes que participaron en estudios clínicos (en inglés) y averigüe qué los motivó a participar.

Cómo se organizan los estudios clínicos

Todos los estudios clínicos tienen requisitos acerca de quiénes pueden participar, denominados criterios de inclusión y exclusión. Algunos ejemplos de criterios son la edad, el tipo de enfermedad, los antecedentes clínicos y el estado de salud actual de una persona.

Los criterios de inclusión ayudan a garantizar que todas las personas que forman parte de un estudio clínico sean similares desde el punto de vista médico. Por ejemplo, es probable que mediante los criterios de inclusión se exija que cada participante tenga el mismo tipo de cáncer o se encuentre en el mismo estadio de la enfermedad (por ejemplo, cáncer colorrectal en estadio IIA). Si las personas tienen demasiadas diferencias médicas, a los médicos les resultará más difícil interpretar los resultados.

Del mismo modo, los criterios de exclusión ayudan a mantener a salvo a las personas que participan. Por ejemplo, muchas veces no es seguro que los pacientes con una enfermedad cardíaca o insuficiencia renal grave reciban ciertos tratamientos para el cáncer, de modo que es posible que se los excluya de algunos estudios clínicos. Los criterios de exclusión no se utilizan para rechazar a personas de manera personal sino para protegerlas de posibles riesgos y aumentar lo que los médicos e investigadores pueden aprender en cada estudio.

Cada estudio clínico respeta un conjunto de normas denominado protocolo. El protocolo describe los criterios de inclusión y exclusión, el cronograma de las pruebas, los procedimientos, los medicamentos y las dosis, y la duración del estudio.

Mientras una persona participa en un estudio clínico y generalmente durante un tiempo después de que haya finalizado el tratamiento, el equipo de investigación supervisa la salud de los participantes para determinar la seguridad y efectividad del tratamiento. El equipo de investigación (en inglés) está compuesto por médicos, enfermeros, trabajadores sociales y otros profesionales de atención médica. Este equipo verificará el estado de salud de la persona al comienzo del estudio clínico, dará instrucciones específicas en cuanto a la participación en el estudio, supervisará cuidadosamente a la persona durante el estudio clínico y permanecerá en contacto con ella después de que este haya finalizado. La participación de una persona será más exitosa si sigue cuidadosamente las instrucciones que el equipo de investigación le da y si permanece en contacto con el personal de investigación.

Patrocinio de los estudios clínicos

Los estudios clínicos están patrocinados por organismos gubernamentales; como los Institutos Nacionales de Salud (National Institutes of Health, NIH), incluido el Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute, NCI); empresas farmacéuticas; médicos individuales; centros de cuidados médicos, como organizaciones para el mantenimiento de la salud (Health Maintenance Organizations, HMO) y organizaciones que desarrollan equipamiento o dispositivos médicos. Los estudios clínicos se llevan a cabo en hospitales, universidades, consultorios médicos o clínicas de la comunidad.

Una forma efectiva de conducir estudios clínicos es a través de un grupo cooperativo financiado por el NCI. Los grupos cooperativos son grandes redes de médicos y de otros profesionales de atención médica de varios centros que desarrollan y coordinan estudios clínicos. Los grupos cooperativos reciben financiación del NCI. Debido a que son muchos los médicos y las instituciones que participan, los estudios clínicos patrocinados por grupos cooperativos pueden reclutar a más personas que un único estudio clínico en un solo hospital. Asimismo, la cooperación facilita la inscripción de personas de distintas regiones del país en los estudios clínicos. Busque un centro oncológico o un grupo cooperativo del NCI (en inglés).

Más información

Cómo buscar un estudio clínico

Video de Cancer.Net en inglés: Qué son los estudios clínicos, con el Dr. Richard Goldberg

Video de Cancer.Net en inglés: Tipos de estudios clínicos sobre cáncer, con el Dr. Louis Weiner

Video de Cancer.Net en inglés: Estudios clínicos y seguridad, con el Dr. Eric Singer, MA

Recurso adicional

Instituto Nacional del Cáncer: Estudios clínicos