Opciones de atención para el cáncer en etapa avanzada

This section has been reviewed and approved by the Cancer.Net Editorial Board, 10/2013

Si se le ha diagnosticado cáncer en etapa avanzada, ya no es posible una cura. Sin embargo, aún tiene opciones para su cuidado. En ese momento, es útil que hable con su médico a fin de comprender sus opciones de tratamiento y los objetivos de cada tratamiento. Algunos tratamientos se pueden usar para reducir los tumores a fin de alargar su vida, mientras que el principal objetivo de otros tratamientos puede ser manejar el dolor y aliviar otros síntomas para que usted pueda tener una mayor calidad de vida y/o mantener su independencia. Debido a que tratamientos como la quimioterapia y la radioterapia se usan para eliminar o controlar el cáncer, y también para tratar síntomas, es importante comprender lo que usted puede esperar de su plan de tratamiento para usted en su situación.

Existe una gran cantidad de distintos tipos de tratamiento que se pueden recomendar en forma individual o en combinación durante el curso de su enfermedad: tratamiento estándar (dirigido a la enfermedad), ensayos clínicos, cuidados paliativos/atención de apoyo, y cuidados para enfermos terminales. Cada uno tiene un propósito específico, y su plan de tratamiento puede cambiar según cambien los objetivos de su atención.

Tratamiento estándar

El tratamiento estándar es el tratamiento más efectivo disponible en la actualidad para su tipo y estadio de cáncer. Este tipo de tratamiento se focaliza directamente en el control de la enfermedad. Aunque el cáncer en etapa avanzada no se puede eliminar usando tratamiento estándar, algunos pacientes, familiares y médicos pueden elegir comenzar o continuar tratamientos como cirugía, quimioterapia y/o radioterapia, con la esperanza de retardar el crecimiento del cáncer. Para algunas personas con algunos tipos de cáncer, como mujeres con cáncer en etapa avanzada de ovario o de mama, el tratamiento dirigido a la enfermedad les permite vivir varios años con una buena calidad de vida. Sin embargo, para pacientes con otros tipos de cáncer en etapa avanzada, como el cáncer de pulmón, la investigación ha demostrado que continuar con el tratamiento estándar no ayuda a mejorar la calidad o la duración de la vida de una persona. Como resultado, algunas personas con cáncer en etapa avanzada pueden elegir dejar de recibir tratamiento dirigido a la enfermedad, especialmente si causa efectos secundarios desagradables o perjudiciales.

Antes de tomar una decisión acerca de si comenzar o continuar con un tratamiento dirigido a la enfermedad, es útil conversar con su médico sobre las probabilidades de que el cáncer responda al tratamiento, cuál puede ser la respuesta (como reducir un tumor o retardar el crecimiento del cáncer), los riesgos de tratamiento (especialmente efectos secundarios), y las consecuencias de interrumpir el tratamiento estándar.

Ensayos clínicos

Un ensayo clínico es un estudio de investigación altamente controlado en el que participan voluntarios. En muchos ensayos clínicos se prueban nuevos tratamientos para averiguar si son seguros, efectivos y tal vez mejores que el tratamiento actual (estándar). La participación en un ensayo clínico le puede ofrecer a una persona con cáncer en etapa avanzada la posibilidad de ayudar a otras personas con la enfermedad en el futuro; o bien, en algunos casos, la investigación puede proporcionar un beneficio personal. Con frecuencia, la participación en un ensayo clínico es una buena opción y se debe considerar durante el curso del tratamiento en lugar de ser el último recurso.

Cuidados paliativos/atención de apoyo

Los cuidados paliativos son cualquier tipo de tratamiento que se centra en reducir los síntomas de una persona, mejorar la calidad de vida y brindar apoyo a los pacientes y sus familiares. Cualquier persona, independientemente de la edad o del tipo y estadio de cáncer, puede recibir cuidados paliativos. Lo ideal es que los cuidados paliativos sean parte del plan de tratamiento de una persona que comienza con el diagnóstico, y que se puedan brindar al mismo tiempo que el tratamiento dirigido a la enfermedad o en forma independiente. Obtener más información acerca de los cuidados paliativos.

Cuidados para enfermos terminales

Cuando se habla de cuidados para enfermos terminales se hace referencia tanto a un tipo de centro como a una actitud de cuidado cerca del final de la vida. Los cuidados para enfermos terminales proporcionan cuidados paliativos que tienen por objetivo reducir el dolor y las molestias para que una persona se acerque al final de la vida con paz, respeto y dignidad. Los equipos de cuidados para enfermos terminales trabajan con los pacientes y los familiares en forma individual para desarrollar planes de atención personalizada que pueden incluir medicamentos y otras terapias como masajes, musicoterapia y arteterapia. Obtener más información acerca de la atención que se brinda cerca del final de la vida.

La historia de Gerald

Gerald había vivido con un linfoma durante casi 15 años. Recientemente el tumor había empeorado y los medicamentos que Gerald tomaba en ese momento dejaron de controlar el linfoma. Luego, tuvo neumonía y necesitaba oxígeno para ayudarlo a respirar. El médico se reunió con Gerald y su familia, y les dijo que pensaba que a Gerald le quedaban solamente unos meses de vida, a menos que él quisiera probar un tratamiento que le daría seis o nueve meses más.

Gerald y su familia tomaron la decisión de seguir adelante con la quimioterapia, pero él tuvo una reacción alérgica al tratamiento. Puesto que no había más opciones de tratamientos dirigidos a la enfermedad disponibles y Gerald aún necesitaba el oxígeno, el médico recomendó los cuidados para enfermos terminales.

Un trabajador social los ayudó a encontrar una agencia que pudiera ser de ayuda e hizo los arreglos para llevar una cama de hospital a su casa. El equipo de cuidados para enfermos terminales ayudó a Gerald y a su familia con los medicamentos y se aseguró de que él recibiera una nutrición adecuada. Durante este tiempo, Gerald pudo despedirse de sus hijos, nietos, vecinos y amigos que eran tan importantes para él. Murió sin sufrir en su casa seis semanas más tarde.

Su hija dijo: “Por supuesto que queríamos intentarlo todo, pero la quimioterapia fue muy perjudicial para mi padre, y nos dimos cuenta de que él no quería despedirse en el hospital. Pudimos ser más una familia cuando él estuvo en casa”.

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