Qué es la terapia dirigida

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 01/2019

La terapia dirigida es un tratamiento contra el cáncer que utiliza fármacos. Pero es diferente a la quimioterapia tradicional, la cual también utiliza fármacos para tratar el cáncer. La terapia dirigida es un tratamiento que actúa de manera selectiva sobre los genes específicos del cáncer, las proteínas o el entorno del tejido que contribuyen al crecimiento y la sobrevivencia del cáncer. Estos genes y estas proteínas se encuentran en células cancerosas o en células relacionadas con el crecimiento del cáncer, como células de vasos sanguíneos.

Los médicos a menudo utilizan la terapia dirigida con quimioterapia y otros tratamientos. La Administración de Alimentos y Medicamentos (Food and Drug Administration, FDA) de los EE. UU. ha aprobado las terapias dirigidas para muchos tipos de cáncer. Los científicos también están analizando fármacos para nuevos blancos de cáncer.

Los “blancos” de la terapia dirigida

Es útil saber cómo se desarrollan las células cancerosas para comprender mejor cómo funciona la terapia dirigida. Las células constituyen cada uno de los tejidos del cuerpo. Hay muchos tipos de células diferentes, como las sanguíneas, las cerebrales y las cutáneas. Cada tipo tiene una función específica. El cáncer se origina cuando cambian determinados genes presentes en las células sanas. Este cambio se denomina mutación.

Los genes indican a las células cómo producir proteínas que mantienen la célula funcionando. Si los genes cambian, estas proteínas también cambian. Esto provoca que las células se dividan de forma anormal o vivan demasiado tiempo. Cuando esto sucede, las células crecen sin control y forman un tumor. Obtenga más información sobre la genética del cáncer (en inglés).

Los investigadores están descubriendo que en ciertos tipos de cáncer se producen cambios específicos en los genes. Por eso están desarrollando fármacos que se dirigen a los cambios. Los fármacos pueden hacer lo siguiente:

  • Bloquear o desactivar las señales que indican a las células cancerosas que crezcan y se dividan.

  • Impedir que las células vivan más tiempo de lo normal.

  • Destruir las células cancerosas.

Tipos de terapia dirigida

Existen varios tipos de terapia dirigida:

  • Anticuerpos monoclonales. Los fármacos denominados “anticuerpos monoclonales” bloquean un blanco específico en la parte exterior de las células cancerosas y/o el blanco podría encontrarse en la zona que circunda el cáncer. Estos fármacos funcionan como una tapa de plástico que se coloca en un tomacorriente. El enchufe impide que la electricidad salga del tomacorriente.

    Los fármacos denominados “anticuerpos monoclonales” bloquean un blanco específico en la parte exterior de las células cancerosas y/o el blanco podría encontrarse en la zona que circunda el cáncer. Estos fármacos funcionan como una tapa de plástico.

    Los anticuerpos monoclonales también pueden enviar sustancias tóxicas directamente a las células cancerosas. Por ejemplo, pueden ayudar a que la quimioterapia y la radioterapia lleguen mejor a las células cancerosas. Por lo general, usted recibe estos fármacos mediante una inyección en una vena, “por vía intravenosa” (i.v.).

  • Fármacos de moléculas pequeñas. Los fármacos denominados “fármacos de moléculas pequeñas” pueden bloquear el proceso que ayuda a las células cancerosas a multiplicarse y diseminarse. En general, estos fármacos se toman en forma de comprimidos. Los inhibidores de la angiogénesis (en inglés) son un ejemplo de este tipo de terapia dirigida. Estos fármacos impiden que el tejido alrededor del tumor produzca vasos sanguíneos. La angiogénesis es el nombre de la formación de nuevos vasos sanguíneos. Un tumor necesita vasos sanguíneos para recibir nutrientes. Los nutrientes lo ayudan a crecer y diseminarse. Las terapias antiangiogénicas privan de alimento al tumor evitando que se formen vasos sanguíneos nuevos.

Compatibilidad de un paciente con un tratamiento

Estudios demuestran que no todos los tumores tienen los mismos blancos. Por lo tanto, el mismo tratamiento dirigido no funcionará para cualquier persona. Por ejemplo, un gen denominado KRAS controla el crecimiento y la diseminación de un tumor. Aproximadamente el 40 % de los casos de cáncer colorrectal tienen la mutación de este gen. Cuando esto sucede, las terapias dirigidas de cetuximab (Erbitux) y panitumumab (Vectibix) no son eficaces. Si usted padece de cáncer colorrectal, es útil someterse a un análisis para detectar la presencia de la mutación del gen KRAS. Esto ayudaría a su médico a brindarle el tratamiento más eficaz. Esto también lo protege de efectos secundarios innecesarios.

Algunos tratamientos, llamados “tratamientos agnósticos del tumor” o “tratamientos agnósticos del lugar”, no son específicos para un cierto tipo de cáncer. En lugar de ello, se centran en un cambio genético específico y se usan para tratar tumores en cualquier parte del cuerpo. También se puede examinar un tumor para detectar otros cambios genéticos, incluidos los genes BRAF y receptor 2 del factor de crecimiento epidérmico humano (Human Epidermal Growth Factor Receptor 2, HER2). Estos marcadores aún no cuentan con terapias dirigidas aprobadas por la FDA, pero puede haber ensayos clínicos en los que se estén estudiando estos cambios. Obtenga más información sobre tratamientos agnósticos del tumor (en inglés).

Recientemente, la FDA aprobó el larotrectinib (Vitrakvi) como un tipo de terapia dirigida que se centra en un cambio genético específico llamado fusión NTRK. Este tipo de cambio genético se encuentra en varios tipos de cáncer. El larotrectinib está aprobado para estos cánceres que son metastásicos o que no se pueden extirpar con cirugía y han empeorado con otros tratamientos.

Es posible que su médico le indique hacerse análisis para conocer los genes, las proteínas y otros factores presentes en su tumor. Esto ayuda a encontrar el tratamiento más eficaz. Muchas terapias dirigidas causan efectos secundarios. Además, pueden ser costosas. Por ello, los médicos tratan de que cada tumor sea compatible con el mejor tratamiento posible.

Ejemplos de terapias dirigidas

A continuación, se presentan algunos ejemplos de terapias dirigidas. Pida más información a su equipo de atención médica.

  • Cáncer de mama. Aproximadamente entre el 20 % y el 25 % de todos los casos de cáncer de mama tienen una cantidad excesiva de una proteína llamada receptor 2 del factor de crecimiento epidérmico humano (HER2). Esta proteína hace que crezcan las células del tumor. Si el cáncer es HER2 positivo, existen varias terapias dirigidas disponibles. Obtenga más información sobre la terapia dirigida para el cáncer de mama.

  • Cáncer colorrectal. El cáncer colorrectal a menudo produce demasiada cantidad de una proteína denominada receptor del factor de crecimiento epidérmico (Epidermal Growth Factor Receptor, EGFR). Los fármacos que bloquean el EGFR pueden ayudar a detener o retrasar el crecimiento del cáncer. Estos tipos de cáncer no tienen ninguna mutación en el gen KRAS. Otra opción es un fármaco que bloquea el factor de crecimiento del endotelio vascular (Vascular Endothelial Growth Factor, VEGF). Esta proteína ayuda a fabricar vasos sanguíneos nuevos. Obtenga más información sobre la terapia dirigida para el cáncer colorrectal.

  • Cáncer de pulmón. Los fármacos que bloquean la proteína denominada EGFR pueden detener o retrasar el crecimiento del cáncer de pulmón. Esto puede ser más probable si el EGFR tiene ciertas mutaciones. También hay fármacos disponibles para el cáncer de pulmón con mutaciones en los genes ALK y ROS. Los médicos también pueden usar inhibidores de la angiogénesis para ciertos tipos de cáncer de pulmón. Obtenga más información sobre la terapia dirigida para el cáncer de pulmón de células no pequeñas.

  • Melanoma. Alrededor de la mitad de los melanomas tienen una mutación en el gen BRAF. Los investigadores saben qué mutaciones específicas en el gen BRAF son buenos blancos de fármacos. Por ello, la FDA ha aprobado diversos inhibidores del gen BRAF. Estos fármacos pueden ser peligrosos si usted no tiene la mutación en el gen BRAF. Obtenga más información sobre la terapia dirigida para el melanoma (en inglés).

La lista anterior no incluye todas las terapias dirigidas. Los investigadores están estudiando muchos blancos y fármacos nuevos. Puede obtener más información sobre la terapia dirigida en cada sección específica de cáncer en Cancer.Net en las páginas Opciones de tratamiento y Últimas investigaciones. También puede obtener más información en inglés sobre las investigaciones más recientes sobre terapias dirigidas en el blog de Cancer.Net.

Puede parecer simple usar un fármaco que funcione en su cáncer específico. Pero la terapia dirigida es compleja y no siempre es eficaz. Es importante recordar lo siguiente:

  • Un tratamiento dirigido no funcionará si el tumor no tiene el blanco.

  • Si tiene el blanco, no significa que el tumor responderá al fármaco.

  • La respuesta al tratamiento puede ser temporal.

Por ejemplo, es posible que el blanco no sea tan importante como los médicos creyeron en un principio. Por lo cual, el fármaco puede no ser de mucha ayuda. O el fármaco puede funcionar al principio y luego dejar de funcionar. Por último, los fármacos de las terapias dirigidas pueden causar efectos secundarios graves. Estos generalmente son diferentes de los efectos de la quimioterapia tradicional. Por ejemplo, las personas que reciben terapia dirigida suelen presentar problemas en la piel, el cabello, las uñas o los ojos.

La terapia dirigida es un tipo de tratamiento contra el cáncer importante. Pero hasta el momento, los médicos solo pueden deshacerse de algunos tipos de cáncer usando únicamente estos fármacos. La mayoría de las personas también necesitan cirugía, quimioterapia, radioterapia o terapia hormonal. Los investigadores desarrollarán más fármacos dirigidos a medida que aprendan más acerca de los cambios específicos en las células cancerosas.

Recursos relacionados

¿Qué es la medicina personalizada contra el cáncer? (en inglés)

Introducción a la investigación del cáncer (en inglés)

¿Qué es la farmacogenómica? (en inglés)

Más información

Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute): Terapias dirigidas contra el cáncer