Qué es la quimioterapia

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 08/2017

La quimioterapia es el uso de fármacos para destruir las células cancerosas. Actúa evitando que las células cancerosas crezcan y se dividan en más células. Debido a que las células cancerosas en general crecen y se dividen más rápido que las células sanas, la quimioterapia las destruye más rápido que a la mayoría de las células sanas.

Como los fármacos usados para la quimioterapia son fuertes, estos causan daño a muchas células en crecimiento, incluidas algunas células sanas. Este daño causa los efectos secundarios que están relacionados con la quimioterapia.

Diferentes tipos de quimioterapia

La quimioterapia con estos fármacos fuertes se denomina quimioterapia estándar, tradicional o citotóxica.

Muchos otros tipos de fármacos también tratan el cáncer. Muchos de los fármacos más nuevos se denominan fármacos dirigidos o terapia dirigida. Los fármacos dirigidos dañan las células cancerosas bloqueando los genes o las proteínas que se encuentran en las células cancerosas. Debido a que estos tratamientos actúan específicamente en las células cancerosas, causan diferentes efectos secundarios y por lo general dañan menos a las células sanas. Otros tipos de terapias contra el cáncer incluyen hormonas y fármacos que trabajan junto con su sistema inmunitario para combatir el cáncer, un tipo de tratamiento denominado inmunoterapia. Obtenga más información sobre la terapia dirigida y la inmunoterapia.

¿Cómo trata la quimioterapia al cáncer?

Los médicos usan quimioterapia de diferentes formas en diferentes momentos. Estos incluyen:

  • Antes de la cirugía o radioterapia para reducir los tumores. Los médicos llaman a esto quimioterapia neoadyuvante.

  • Después de la cirugía o la radioterapia para matar cualquier célula cancerosa que persista. Los médicos llaman a esto quimioterapia adyuvante.

  • Como único tratamiento. Por ejemplo, para tratar cánceres de la sangre o el sistema linfático, como la leucemia y el linfoma.

  • Para el cáncer que vuelve a aparecer después del tratamiento, denominado cáncer recurrente.

  • Para el cáncer que se disemina a otras partes del cuerpo, denominado cáncer metastásico.

Los objetivos de la quimioterapia

Los objetivos de la quimioterapia dependen del tipo de cáncer y de cuánto se haya diseminado. A veces, el objetivo principal es destruir todo el cáncer y evitar que vuelva a aparecer. Si esto no es posible, la quimioterapia puede retrasar o ralentizar el crecimiento del cáncer.

Retrasar o ralentizar el crecimiento del cáncer con quimioterapia también ayuda a controlar los síntomas causados por el cáncer. La quimioterapia administrada con el objetivo de retrasar el crecimiento del cáncer a veces se denomina quimioterapia paliativa.

Su plan de quimioterapia

Hay muchos fármacos disponibles para tratar el cáncer. Un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer con medicamentos, llamado oncólogo, le recetará la quimioterapia. Es posible que reciba una combinación de fármacos, debido a que esto a veces funciona mejor que un solo fármaco.

Los fármacos, las dosis y el cronograma de tratamiento de la quimioterapia dependen de muchos factores. Estos incluyen:

  • El tipo de cáncer.

  • El tamaño del tumor, su ubicación, y si se ha diseminado o a dónde lo ha hecho. Los médicos llaman a esto la etapa del cáncer.

  • Su edad y estado de salud general.

  • Qué tan bien puede afrontar ciertos efectos secundarios.

  • Alguna otra afección médica que tenga.

  • Tratamientos previos contra el cáncer.

¿Dónde se administra la quimioterapia?

Su equipo de atención médica puede suministrarle quimioterapia en la clínica, el consultorio del médico o el hospital. Es posible que pueda llevarse los fármacos a su hogar con algunos tipos de quimioterapia.

¿Cuánto dura la quimioterapia?

La quimioterapia generalmente se administra durante un tiempo específico, como por ejemplo 6 meses o un año. O es posible que usted reciba quimioterapia mientras funcione.

Los efectos secundarios de muchos fármacos son muy fuertes para administrar el tratamiento todos los días. Los médicos generalmente administran estos fármacos con pausas, de manera que tenga tiempo para descansar y recuperarse antes del próximo tratamiento. Esto permite que sanen sus células sanas.

Por ejemplo, usted puede recibir una dosis de quimioterapia el primer día y luego tener tres semanas de recuperación antes de repetir el tratamiento. Cada periodo de tres semanas se denomina un ciclo de tratamiento. Varios ciclos conforman un curso de quimioterapia. Un curso por lo general dura tres meses o más.

Los médicos tratan algunos cánceres con menos tiempo de recuperación entre cada ciclo. Esto se denomina cronograma de dosis densa. Puede hacer que la quimioterapia sea más eficaz contra algunos cánceres aunque también aumenta el riesgo de los efectos secundarios. Hable con su médico acerca del mejor cronograma para usted. 

¿Cómo se administra la quimioterapia?

Quimioterapia intravenosa (i.v.). Muchos fármacos requieren una inyección directamente en una vena. Los médicos la llaman quimioterapia intravenosa o i.v. El tratamiento tarda de algunos minutos a algunas horas.

Algunos fármacos i.v. funcionan mejor si se los administra durante algunos días o semanas. Usted los recibe a través de una pequeña bomba que se le coloca o usted la transporta. Esto se denomina terapia de infusión continua.

Quimioterapia oral. Usted puede tomar algunos fármacos por vía oral. Puede ser un comprimido, una cápsula o líquido. Esto significa que usted puede recoger su medicamento en la fármacos y llevarlo al hogar. El tratamiento oral contra el cáncer ahora es más frecuente, ya que muchos de los fármacos usados para la terapia dirigida funcionan de esta manera. Algunos de estos fármacos se administran diariamente y otros con menos frecuencia. Por ejemplo, un fármaco puede administrarse todos los días durante 4 semanas, seguido de un descanso de dos 2 semanas.

Quimioterapia inyectada. Usted recibe la quimioterapia como una inyección. La inyección generalmente se administra en un músculo, la parte adiposa de un brazo o una pierna, o en la panza.

Quimioterapia en una arteria. Una arteria es un vaso sanguíneo que transporta sangre desde el corazón hacia otra parte del cuerpo. Algunas veces, la quimioterapia se inyecta en una arteria que va directamente al cáncer. Los médicos la llaman quimioterapia intraarterial (IA).

Quimioterapia en el peritoneo o abdomen. Para algunos cánceres, es posible que el medicamento se coloque directamente en el abdomen. Abdomen es el término médico para la panza. Este tipo de tratamiento funciona para los cánceres que involucran el peritoneo. El peritoneo cubre la superficie del interior del abdomen y rodea los intestinos, el hígado y el estómago. El cáncer de ovario es un tipo de cáncer que a menudo se disemina al peritoneo.

Quimioterapia tópica. Usted puede recibir algunos tipos de quimioterapia como una crema que se aplica sobre la piel. Usted obtiene el medicamento en la farmacia y se lo aplica en su hogar.

Otros tratamientos de fármacos contra el cáncer

Los fármacos tradicionales usados para la quimioterapia son una parte importante del tratamiento para muchos cánceres. Los fármacos afectan a las células cancerosas y a las células sanas. Sin embargo, los científicos han diseñado fármacos más nuevos que actúan más específicamente para tratar el cáncer. Estos tratamientos causan efectos secundarios distintos.

Es posible que los médicos usen estos fármacos más nuevos contra el cáncer como el único tratamiento farmacológico, pero generalmente se administran junto con la quimioterapia tradicional. Lea a continuación para conocer más sobre estos tipos de tratamiento.

Terapia hormonal. Estos tratamientos cambian la cantidad de hormonas en su cuerpo. Las hormonas son sustancias químicas que su cuerpo produce de forma natural. Ayudan a controlar la actividad de ciertas células u órganos. Los médicos usan la terapia hormonal porque los niveles de hormonas controlan muchos tipos de cáncer. Esto incluye algunos cánceres de mama y próstata.

Terapia dirigida. Estos tratamientos se dirigen a los genes o las proteínas que se encuentran en las células cancerosas y los desactivan, ya que estas los necesitan para crecer. La terapia dirigida causa efectos secundarios distintos a los de la quimioterapia tradicional.

Inmunoterapia. Este tipo de tratamiento ayuda a las defensas naturales del cuerpo a combatir el cáncer. Se han logrado importantes mejoras en la inmunoterapia. Este tipo de tratamiento desempeñará un rol cada vez más importante en el tratamiento del cáncer en el futuro.

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