Efectos secundarios de la radioterapia

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 12/2018

La radioterapia trata muchos tipos de cáncer de forma eficaz. Pero al igual que otros tratamientos, a menudo causa efectos secundarios. Estos son diferentes para cada persona. Dependen del tipo de cáncer, de su ubicación, de las dosis de radioterapia y de su estado de salud general.

¿Por qué la radioterapia causa efectos secundarios?

Para destruir las células cancerosas se usan altas dosis de radioterapia. Los efectos secundarios son el resultado del daño a las células y los tejidos sanos cerca de la zona de tratamiento. Los avances importantes en la radioterapia la hicieron más precisa. Esto reduce los efectos secundarios.

Algunas personas experimentan pocos efectos secundarios por la radioterapia. O incluso ninguno. Otras personas experimentan efectos secundarios más graves.

Las reacciones a la radioterapia a menudo empiezan durante la segunda o tercera semana de tratamiento. Pueden durar varias semanas una vez finalizado el tratamiento.

¿Hay opciones para prevenir o tratar estos efectos secundarios?

Sí. Su equipo de atención médica puede ayudarlo a prevenir o tratar muchos efectos secundarios. Prevenir y tratar los efectos secundarios es una parte importante del tratamiento del cáncer. Esto se denomina cuidados paliativos o atención médica de apoyo.

Efectos secundarios posibles

La radioterapia es un tratamiento local. Esto significa que solo afecta el área del cuerpo donde está ubicado el tumor. Por ejemplo, a los pacientes no se les suele caer el cabello a causa de la radioterapia. Pero la radioterapia al cuero cabelludo puede causar pérdida de cabello.

Los efectos secundarios frecuentes de la radioterapia incluyen:

Problemas cutáneos. Algunas personas que reciben radioterapia sufren sequedad, picazón o descamación de la piel, o tienen ampollas. Estos efectos secundarios dependen de qué parte del cuerpo recibe radioterapia. Los problemas cutáneos suelen desaparecer algunas semanas después de terminado el tratamiento. Si el daño en la piel se vuelve un problema serio, el médico puede cambiarle el plan de tratamiento.

Fatiga. La fatiga es sentirse cansado o exhausto casi todo el tiempo. Su nivel de fatiga suele depender de su plan de tratamiento. Por ejemplo, la radioterapia combinada con la quimioterapia puede resultar en más fatiga. Obtenga más información sobre cómo sobrellevar la fatiga.

Efectos secundarios a largo plazo. La mayoría de los efectos secundarios desaparecen después del tratamiento. Sin embargo, algunos continúan, reaparecen o se desarrollan más tarde. Estos se denominan efectos tardíos. Un ejemplo es el desarrollo de un segundo cáncer. Este es un nuevo tipo de cáncer que se desarrolla por el tratamiento para el cáncer original. El riesgo de este efecto tardío es bajo. Y el riesgo a menudo es menor que el beneficio de tratar el cáncer principal que se está padeciendo.

Efectos secundarios de la radioterapia específicos para el lugar

Algunos efectos secundarios dependen del tipo y la ubicación de la radioterapia.

Cabeza y cuello. Si la radioterapia se apunta a la cabeza o al cuello de una persona, esta puede experimentar los siguientes efectos secundarios:

  • Sequedad en la boca

  • Llagas en la boca y en las encías

  • Dificultad para tragar

  • Rigidez en la mandíbula

  • Náuseas

  • Caída del cabello

  • Un tipo de inflamación llamada linfedema

  • Caries

Obtenga más información sobre la salud dental durante el tratamiento para el cáncer.

Tórax. La radioterapia en el tórax puede causar los siguientes efectos secundarios:

  • Dificultad para tragar

  • Dificultad para respirar

  • Dolor en los senos o los pezones

  • Rigidez en los hombros

  • Tos, fiebre y plenitud del tórax, lo que se conoce como neumonitis por radiación. Ocurre entre 2 semanas y 6 meses después de la radioterapia.

  • Fibrosis por radiación, que provoca la formación de cicatrices permanentes en los pulmones causada por una neumonitis por radiación no tratada. El oncólogo radioterapeuta sabe cómo minimizar el riesgo de fibrosis.

Estómago y abdomen. La radioterapia en el estómago o el abdomen puede causar los siguientes efectos secundarios:

  • Náuseas y vómitos

  • Diarrea

Estos síntomas muy probablemente desaparecerán después del tratamiento. Y su médico puede recetar fármacos para manejar estos efectos secundarios. El hacer cambios en su dieta también puede reducir su malestar.

Pelvis. La radioterapia en la pelvis puede causar los siguientes efectos secundarios:

  • Diarrea

  • Sangrado rectal

  • Incontinencia, que es cuando una persona no puede controlar su propia vejiga

  • Irritación de la vejiga

Además, los hombres y las mujeres pueden tener síntomas diferentes.

Los posibles efectos secundarios para los hombres incluyen:

  • Problemas sexuales, como disfunción eréctil, que es la incapacidad para tener o mantener una erección.

  • Menor recuento de esperma y menor actividad del esperma. Esto puede deberse a la radioterapia en los testículos o la próstata. Y puede afectar la capacidad de un hombre de engendrar un hijo. Obtenga información sobre las formas de preservar su fertilidad.

En las mujeres:

  • Alteraciones en la menstruación, como dejar de menstruar.

  • Síntomas menopáusicos, como picazón, ardor y sequedad vaginal.

  • Infertilidad, que es la incapacidad para concebir un hijo o sostener un embarazo. Esto puede ocurrir si ambos ovarios reciben radioterapia. Obtenga información sobre las formas de preservar su fertilidad.

Toxicidad cutánea tardía

La toxicidad cutánea tardía es una erupción que tiene el mismo aspecto que una quemadura solar grave. Es rara y ocurre cuando ciertos tipos de quimioterapia se administran durante o poco después de la radioterapia de haz externo.

La erupción aparece en la parte del cuerpo que recibió la radiación. Los síntomas pueden incluir enrojecimiento, sensibilidad, hinchazón, úlceras húmedas y descamación de la piel.

Por lo general, estos efectos secundarios aparecen días o semanas después de la radioterapia. Sin embargo, también pueden aparecer meses o años después. Los médicos tratan la toxicidad cutánea tardía con medicamentos denominados corticoesteroides. En raras ocasiones, es posible que usted deba esperar a que la piel cicatrice antes de continuar con la quimioterapia.

Cómo sobrellevar los efectos secundarios

Cada persona tiene una experiencia distinta con el tratamiento del cáncer. Antes del tratamiento, pregunte a su equipo de atención médica qué efectos secundarios puede desarrollar.

Y continúe hablando con el equipo durante todo el cronograma de tratamiento. Comuníquese con ellos cuando los efectos secundarios aparezcan o empeoren. Esto permitirá que su equipo de atención médica proporcione opciones de tratamiento.

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Más información

Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute): Efectos secundarios de la radioterapia