Qué es la radioterapia

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 08/2020

La radioterapia es el uso de rayos X u otras partículas con alta potencia para eliminar las células cancerosas. El médico que se especializa en administrar radioterapia para tratar el cáncer se denomina radioncólogo. Un régimen o programa de radioterapia, por lo general, consiste en una cantidad específica de tratamientos que se administran durante un período determinado.

¿Cuáles son los objetivos de la radioterapia?

Los radioncólogos utilizan radioterapia para destruir las células cancerosas y retrasar el crecimiento tumoral, al tiempo que limitan el daño al tejido sano cercano.

A veces, los médicos recomiendan la radioterapia como primer tratamiento contra el cáncer. Otras veces, las personas reciben radioterapia después de una cirugía o de terapias con medicamentos, como la quimioterapia. Esto se denomina terapia adyuvante. Su objetivo es atacar las células cancerosas que aún queden después del tratamiento inicial.

Cuando no es posible destruir el cáncer por completo, los médicos pueden utilizar radioterapia para reducir el tamaño de los tumores y aliviar los síntomas. Esto se conoce como radioterapia paliativa. La radioterapia paliativa puede reducir la presión, el dolor y otros síntomas. El objetivo de esta terapia es mejorar la calidad de vida de una persona.

Más de la mitad de las personas con cáncer reciben algún tipo de radioterapia. Para algunos tipos de cáncer, la radioterapia sola resulta un tratamiento efectivo. Otros tipos de cáncer responden mejor a los tratamientos combinados, es decir, se usa más de un tratamiento en el plan de tratamiento de un paciente. Algunos ejemplos pueden ser radioterapia más cirugía, quimioterapia o inmunoterapia.

¿Qué es la radioterapia con haz externo?

La radioterapia con haz externo es el tipo más frecuente de radioterapia. Administra la radiación desde una máquina que está ubicada fuera del cuerpo. Si es necesario, puede tratar grandes áreas del cuerpo.

Una máquina llamada acelerador lineal, o “linac”, crea el haz de radiación para radioterapia por rayos X o fotones. Un programa informático especial ajusta el tamaño y la forma del haz, lo que permite dirigirlo de modo que apunte al tumor sin tocar el tejido sano cercano a las células cancerosas.

La mayoría de los tratamientos se administran todos los días de la semana durante varias semanas. Para la radioterapia en la cabeza, el cuello o el cerebro se utilizan soportes anatómicos o máscaras hechas de malla de plástico para ayudar a las personas a permanecer inmóviles durante el tratamiento.

Los tipos de radioterapia de haz externo son los siguientes:

Radioterapia conformacional tridimensional (3D). Se generan imágenes tridimensionales detalladas del cáncer, generalmente mediante tomografía computarizada (TC) o resonancia magnética (RM). El equipo de tratamiento usa estas imágenes para apuntar la radioterapia con mayor precisión. A menudo, esto significa que pueden usar dosis más altas de radioterapia de forma segura, y al mismo tiempo reducir el daño al tejido sano. Esto disminuye el riesgo de efectos secundarios. Por ejemplo, la sequedad en la boca es frecuente después de la radioterapia para el cáncer de cabeza y cuello. Sin embargo, la radioterapia conformacional 3D puede limitar el daño a las glándulas salivales, que es lo que causa sequedad en la boca.

Radioterapia de intensidad modulada (IMRT, por sus siglas en inglés). Esta es una forma más compleja de radiación. Con la IMRT, la intensidad de la radiación varía en cada campo, a diferencia de la radioterapia conformacional 3D convencional, que utiliza la misma intensidad en cada haz. La IMRT ataca el tumor y evita el tejido sano de manera más precisa que la radioterapia conformacional 3D convencional.

Terapia con haz de protones. En lugar de rayos X, en este tratamiento se usan protones. Un protón es una partícula con carga positiva. Con alta potencia, los protones pueden destruir las células cancerosas. Los protones se dirigen hacia el tumor y depositan la dosis específica de radioterapia. A diferencia de los haces de rayos X, hay una dosis muy pequeña de radiación fuera del tumor, lo que permite limitar el daño causado a los tejidos sanos cercanos. Actualmente, los médicos utilizan la terapia con protones para tratar algunos tipos de cáncer. Esta terapia es relativamente nueva y requiere aparatos especializados. Por lo tanto, no está disponible en todos los centros médicos. Obtenga más información sobre la terapia de protones (en inglés).

Radioterapia guiada por imágenes (IGRT, por sus siglas en inglés). Se refiere a la práctica de usar imágenes diarias de cada campo de tratamiento para confirmar la posición del paciente y garantizar que el blanco esté en el campo. Estas imágenes diarias se compararán con las imágenes que se usaron para planificar el tratamiento. La IGRT permite que su médico reduzca cada campo de tratamiento. Esto permite una mejor orientación hacia el tumor, y ayuda a reducir el daño causado al tejido sano.

Radioterapia estereostática. Este tratamiento permite aplicar una dosis de radiación alta y precisa en un área pequeña de tumor. El paciente debe permanecer inmóvil. Para limitar los movimientos, se utilizan soportes para la cabeza o moldes corporales individuales. La radioterapia estereostática se suele administrar como un único tratamiento o en una cantidad inferior a 10 tratamientos. Algunos pacientes pueden necesitar más de un ciclo de radioterapia estereostática.

¿Qué es la radioterapia interna?

La radioterapia interna también se denomina braquiterapia. Este tipo de radioterapia implica que el material radioactivo se introduzca en el cáncer propiamente dicho o en el tejido que lo rodea. Los implantes pueden ser temporarios o permanentes, y pueden requerir hospitalización.

Los tipos de radioterapia interna incluyen los siguientes:

Implantes permanentes. Se trata de pequeñas semillas de acero que contienen material radioactivo. Las cápsulas son del tamaño de un grano de arroz aproximadamente, y liberan la mayor parte de la radioterapia alrededor del área del implante. Sin embargo, una pequeña cantidad de radiación puede escaparse del cuerpo del paciente. Esto requiere que se tomen medidas de seguridad para proteger a los demás contra la exposición a la radiación. Los implantes pierden su radioactividad con el tiempo y las semillas inactivas permanecen en el cuerpo.

Radioterapia interna temporaria. Este tipo implica que la radioterapia se administre de una de estas formas:

  • Inyecciones

  • Tubos, denominados catéteres, que transportan líquidos hacia dentro o fuera del cuerpo

  • Aplicadores especiales

La radiación puede permanecer en el cuerpo entre unos minutos y unos días. La mayoría de las personas reciben radioterapia durante unos minutos únicamente. A veces, reciben radioterapia interna durante un período más largo. En ese caso, permanecen en una habitación aislada para limitar la exposición de las demás personas a la radiación.

¿Cuáles son las otras opciones de radioterapia?

Radioterapia intraoperatoria (RIO). Este tratamiento suministra radioterapia al tumor durante una cirugía, mediante radioterapia de haz externo o radioterapia interna. La RIO permite a los cirujanos apartar el tejido sano antes de realizar la radioterapia. Este tratamiento es beneficioso cuando el tumor se encuentra cerca de órganos vitales.

Radioterapia sistémica. Los pacientes tragan materiales radioactivos que atacan las células cancerosas o reciben una inyección de estos. El cuerpo elimina estos materiales radioactivos a través de la saliva, el sudor y la orina. Estos líquidos son radioactivos y las personas que estén en contacto cercano con el paciente deben tomar las medidas de seguridad recomendadas por el equipo de atención médica. Un ejemplo de esto es la terapia con yodo radioactivo (I-131) para el cáncer de tiroides.

Radioinmunoterapia. Este es un tipo de terapia sistémica en la que se usan anticuerpos monoclonales, que son proteínas que se atraen a marcadores muy específicos en el exterior de las células cancerosas para administrar radiación directamente a los tumores. Debido a que en el tratamiento se utilizan estos anticuerpos especiales, hay menos efectos sobre el tejido normal circundante. Un ejemplo es ibritumomab (Zevalin), que se utiliza en el tratamiento de algunos linfomas.

Radiosensibilizadores y radioprotectores. Los investigadores están estudiando los radiosensibilizadores, unas sustancias que ayudan a la radioterapia a destruir los tumores de manera más eficaz. Los radioprotectores son sustancias que protegen a los tejidos sanos que se encuentran cerca del área de tratamiento. Entre los ejemplos de radiosensibilizadores se incluyen el fluorouracilo (5-FU, Adrucil) y el cisplatino (Platinol). Un ejemplo de radioprotector es la amifostina (Ethyol).

¿Es segura la radioterapia para los pacientes y sus familias?

Los médicos vienen usando radioterapia de forma segura y eficaz para tratar el cáncer desde hace más de 100 años.

Recibir radioterapia incrementa levemente el riesgo de desarrollar otro cáncer. No obstante, en muchas personas, la radioterapia elimina el cáncer existente. Este beneficio es mucho mayor que el pequeño riesgo de que el tratamiento genere un nuevo cáncer en el futuro.

Durante la radioterapia de haz externo, el paciente no se vuelve radioactivo. La radiación permanece en la sala de tratamiento.

Sin embargo, la radioterapia interna hace que el paciente emita radiación. Por consiguiente, las personas que visitan al paciente deben tomar las siguientes medidas de seguridad:

  • No visitar al paciente si está embarazada o tiene menos de 18 años.

  • No acercarse a menos de 6 pies de la cama del paciente.

  • Limitar su estadía a 30 minutos como máximo cada día.

Los implantes permanentes siguen siendo radioactivos después de que el paciente sale del hospital. Por lo tanto, durante 2 meses, el paciente no debe entrar en contacto cercano ni tener contacto durante más de 5 minutos con niños o mujeres embarazadas.

Asimismo, las personas que hayan recibido radioterapia sistémica deberán tomar medidas de seguridad. Durante los primeros días después del tratamiento, tome las siguientes medidas de seguridad:

  • Lávese bien las manos después de usar el baño.

  • Use toallas y utensilios separados.

  • Beba gran cantidad de líquidos para eliminar el material radioactivo restante del organismo.

  • Evite el contacto sexual.

  • Intente evitar el contacto con bebés, niños y mujeres embarazadas.

Preguntas para hacerle al equipo de atención médica

  • ¿Qué tipo de radioterapia es la recomendada para mí? ¿Por qué?

  • ¿Cuál es el objetivo de recibir radioterapia? ¿Sirve para eliminar el cáncer, ayudar a que me sienta mejor o ambas cosas?

  • ¿Cuánto tiempo durará la administración de este tratamiento? ¿Con qué frecuencia lo recibiré?

  • ¿Tendré que obtener un soporte o una máscara hecha de malla de plástico antes de que comience mi tratamiento?

  • ¿Dónde recibiré la radioterapia?

  • ¿Qué efectos secundarios pueden ocurrir durante la radioterapia? ¿Y después de ella?

  • ¿Qué puedo hacer para aliviar los efectos secundarios que presente?

  • ¿Será necesario tomar medidas especiales para proteger a mi familia y a otras personas de la radioterapia que reciba?

  • ¿Recibiré otros tratamientos contra el cáncer además de la radioterapia?

  • ¿Cuándo sabremos si este tratamiento tuvo éxito? ¿Cómo?

Recursos relacionados

Qué esperar de la radioterapia

Efectos secundarios de la radioterapia

Tomar decisiones respecto del tratamiento contra el cáncer

Más información

Instituto Nacional del Cáncer: Braquiterapia para tratar el cáncer

Instituto Nacional del Cáncer: Radioterapia con haz externo para el cáncer

RadiologyInfo.org: Introducción a la terapia para el cáncer (radioterapia)