Estadios del cáncer

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 03/2018

La determinación del estadio ayuda a definir la ubicación del cáncer, si se ha diseminado o hacia dónde, y si está afectando otras partes del cuerpo. A menudo, los médicos utilizan pruebas de diagnóstico para determinar el estadio del cáncer. Es posible que la determinación del estadio no esté completa hasta tanto se hayan completado todas estas pruebas. Conocer el estadio ayuda al médico a lo siguiente:

  • Planificar el tratamiento, que incluye el tipo de cirugía o si se necesita quimioterapia o radioterapia

  • Predecir la probabilidad de que el cáncer regrese después del tratamiento original

  • Predecir la probabilidad de recuperación

  • Hablar con todo el equipo de atención médica acerca del diagnóstico con términos claros y comunes

  • Determinar cuán bien funcionó el tratamiento

  • Comparar qué tan bien actúan los nuevos tratamientos entre grupos grandes de personas con el mismo diagnóstico

Acerca del sistema TNM de determinación de estadios

Para muchos tipos de cáncer, con frecuencia los médicos utilizan el sistema TNM (Tumor, Node, Metastases, TNM) de la Comisión Conjunta Estadounidense para el Cáncer (American Joint Committee on Cancer, AJCC) (en inglés) para describir el estadio del cáncer. Los médicos responden las siguientes preguntas en función de los resultados provenientes de las pruebas de diagnóstico, las exploraciones por imágenes y la cirugía para extirpar un tumor o para obtener una muestra de él.

  • ¿Qué tan grande es el tumor primario? ¿Dónde está ubicado? (Tumor, T)

  • ¿El tumor se ha diseminado a los ganglios linfáticos? De ser así, ¿a dónde y cuántos? (Ganglio, N)

  • ¿El cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo? De ser así, ¿a dónde y en qué medida? (Metástasis, M)

  • ¿Existen biomarcadores o marcadores tumorales vinculados con el cáncer que puedan hacer que su diseminación sea más o menos probable?

La determinación del estadio puede ser “clínica” o “patológica”. La determinación del estadio clínico se basa en los resultados de las pruebas realizadas antes de la cirugía, tales como exámenes físicos y exploraciones por imágenes. La determinación del estadio patológico se basa en lo que se encuentra durante la cirugía. A menudo, el estadio clínico se indica con una “c” minúscula antes de la clasificación de TNM. El estadio patológico se indica con una “p” minúscula. En general, la determinación del estadio patológico brinda la mayor parte de la información para determinar el pronóstico de un paciente.

La determinación del estadio también puede hacerse después de que una persona haya recibido otros tratamientos antes de la cirugía, tales como radioterapia, quimioterapia, terapia hormonal o inmunoterapia. Este se denomina estadio posterapéutico. Este tipo de determinación de estadio puede hacerse para algunos tipos de cáncer porque el tratamiento previo a la cirugía ayuda a reducir el tamaño del tumor de modo que se lo pueda extirpar. El estadio posterapéutico se indica con una “y” minúscula antes de la clasificación TNM.

Descripciones de la clasificación TNM

A continuación se muestran las descripciones generales del sistema de determinación de estadios TNM. No obstante, las definiciones específicas para cada categoría son diferentes para cada tipo de cáncer cuyo estadio se determina mediante este sistema. Obtenga más información específica sobre la determinación de estadios correspondiente a cada tipo de cáncer.

  • Tumor (T). La letra “T” más un número (0 al 4) describe el tamaño y la ubicación del tumor, e incluye cuánto ha crecido el tumor en los tejidos adyacentes. El tamaño del tumor se mide en centímetros (cm). Un centímetro es aproximadamente igual al ancho de una lapicera o un lápiz estándar. Un tumor más grande o un tumor que ha crecido más profundamente en el tejido circundante recibe un número más alto. Para algunos tipos de cáncer, las letras minúsculas, tales como “a”, “b” o “m” (correspondiente a múltiple), se agregan a la categoría “T” para brindar más detalles.

  • Ganglio (N). La letra “N” más un número (0 al 3) corresponden a los ganglios linfáticos. Estos órganos minúsculos, con forma de frijol, ayudan a combatir las infecciones. Los ganglios linfáticos cercanos al sitio donde se originó el cáncer se llaman ganglios linfáticos regionales. Los ganglios linfáticos ubicados en otras partes del cuerpo se denominan ganglios linfáticos distantes. La mayoría de las veces, cuantos más ganglios linfáticos tengan cáncer, más alto es el número asignado. Sin embargo, en el caso de algunos tumores, la ubicación de los ganglios linfáticos con cáncer puede determinar la categoría “N”.

  • Metástasis (M). La letra “M” indica si el cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo, lo que se conoce como metástasis a distancia. Si el cáncer no se ha diseminado, se lo denomina M0. Si el cáncer se ha diseminado, se lo considera M1.

Otros factores incluidos en el estadio

Además de las categorías TNM, pueden incluirse otros factores en el estadio según el tipo específico de cáncer. Estos pueden incluir los siguientes:

  • Grado. El grado describe qué tan parecidas son las células cancerosas a las células sanas cuando se las observa a través de un microscopio. Este se puede indicar usando la letra “G” y un número (0 al 4). El médico compara el tejido canceroso con tejido sano. Usualmente, el tejido sano contiene diferentes tipos de células agrupadas. Si el cáncer tiene un aspecto similar al tejido sano y contiene diferentes agrupaciones de células, se denomina tumor “diferenciado” o “de bajo grado”. Si el aspecto del tejido canceroso es muy diferente al del tejido sano, se denomina tumor “poco diferenciado” o “de alto grado”. El grado del cáncer puede ayudar al médico a predecir qué tan rápido se diseminará el cáncer. En general, mientras más bajo es el grado del tumor, mejor es el pronóstico. Los diferentes tipos de cáncer tienen diferentes métodos de asignación de grado del cáncer.

  • Marcadores tumorales o biomarcadores. Los marcadores tumorales, o biomarcadores, son sustancias que se encuentran en cantidades superiores a las normales en la superficie de las células cancerosas o en la sangre, la orina o los tejidos del cuerpo de algunas personas con cáncer. Para muchos tipos de cáncer, los marcadores tumorales pueden ayudar a calcular qué tan propenso a diseminarse es el cáncer y a determinar las mejores opciones de tratamiento. Para algunos tipos de cáncer, determinados marcadores tumorales pueden ser más útiles que el estadio a la hora de ayudar a planear el tratamiento. Obtenga más información sobre los análisis de marcadores tumorales y sobre cómo se los utiliza para la determinación del estadio en cada sección específica de cáncer en Cancer.Net.

  • Genética de los tumores. Los investigadores han hallado maneras de determinar los genes involucrados en muchos tipos de cáncer. Muchos de estos genes pueden ayudar a predecir si un tipo específico de cáncer se diseminará o qué tratamiento(s) funcionará(n) mejor. Esta información puede ayudar a que los médicos dirijan el tratamiento al cáncer de cada persona. Obtenga más información sobre las terapias dirigidas (en inglés).

Agrupación de los estadios del cáncer

Los médicos combinan los resultados de T, N y M y otros factores específicos del cáncer para determinar el estadio del cáncer para cada persona. La mayoría de los tipos de cáncer tienen cuatro estadios: estadios I (1) al IV (4). Algunos tipos de cáncer también tienen estadio 0 (cero).

  • Estadio 0. Este estadio describe el cáncer in situ, que significa “en su lugar”. Los cánceres de estadio 0 aún se ubican en el lugar en el que se iniciaron y no se han diseminado a los tejidos adyacentes. Este estadio del cáncer a menudo es altamente curable, generalmente extirpando el tumor entero mediante cirugía.

  • Estadio I. Por lo general, este estadio es un cáncer o tumor pequeño que no ha crecido profundamente en los tejidos adyacentes. Además, no se ha diseminado a los ganglios linfáticos ni a otras partes del cuerpo. A menudo se lo denomina cáncer en estadio temprano.

  • Estadio II y Estadio III. En general, estos 2 estadios indican cánceres o tumores más grandes que han crecido más profundamente en los tejidos adyacentes. También es posible que se hayan diseminado a los ganglios linfáticos pero no a otras partes del cuerpo.

  • Estadio IV. Este estadio significa que el cáncer se ha diseminado a otros órganos o partes del cuerpo. También se lo puede denominar cáncer avanzado o metastásico.

Repetición de la determinación del estadio

El estadio de un cáncer no cambia con el paso del tiempo. Si el cáncer regresa o se disemina a otra parte del cuerpo, la información más reciente sobre el tamaño y la diseminación del cáncer se agregan al estadio original.

A veces, un médico puede “repetir la determinación del estadio” de un cáncer para determinar cómo está funcionando un tratamiento o para obtener más información sobre un cáncer que ha regresado luego del tratamiento. En este proceso se utiliza el mismo sistema de determinación de estadio que se describió anteriormente. Generalmente, se repetirán algunas de las mismas pruebas que se realizaron cuando el cáncer se diagnosticó por primera vez. Después de esto, el médico podrá asignarle un nuevo estadio al cáncer. Luego, el médico le agrega una “r” minúscula antes del nuevo estadio para mostrar que es distinto del cáncer diagnosticado por primera vez. Sin embargo, esto no es frecuente.

Otros sistemas de determinación del estadio

El sistema TNM se usa principalmente para describir tipos de cáncer que forman tumores sólidos tales como los cánceres de mama, colon y pulmón. Sin embargo, los médicos usan otros sistemas de determinación de estadio para clasificar otros tipos de cáncer tales como:

  • Tumores del sistema nervioso central (tumores de cerebro). Puesto que los tumores cancerosos de cerebro normalmente no se diseminan fuera del cerebro o la médula espinal, corresponde solamente la descripción “T” del sistema TNM. En la actualidad, no existe un sistema único de determinación de estadio para los tumores del sistema nervioso central. Obtenga más información sobre determinación del estadio de tumores de cerebro y factores de pronóstico (en inglés).

  • Cánceres infantiles. La Comisión Conjunta Estadounidense para el Cáncer no incluye cánceres infantiles en su sistema de determinación del estadio. Los médicos determinan el estadio de la mayoría de los cánceres infantiles de manera separada, de acuerdo con otros sistemas de determinación del estadio que, con frecuencia, son específicos al tipo de cáncer.

  • Cánceres de la sangre. El sistema TNM no describe la leucemia, el linfoma ni el mieloma múltiple ya que generalmente estos no forman tumores sólidos. Cada cáncer de sangre tiene un sistema único de determinación de estadio.

Recursos relacionados

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Pruebas y procedimientos

Lectura del informe de patología (en inglés)

Después de una biopsia: elaboración del diagnóstico (en inglés)