Exploración por tomografía computarizada (TC)

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 07/2018

Escuche el podcast de Cancer.Net en inglés: Exploración por tomografía computarizada - qué esperar, adaptado de este contenido.

Los médicos usan la tomografía computarizada (TC), también llamada TAC, para detectar el cáncer. También la utilizan para obtener más información sobre el cáncer, luego de haberlo detectado. Más específicamente, se la puede usar para:

  • Conocer el estadio del cáncer. Saber esto, le ayuda a usted y al médico a elegir las mejores opciones de tratamiento. También ayuda a los médicos a predecir su probabilidad de recuperación.

  • Encontrar el lugar correcto para una biopsia (en inglés).

  • Planificar la radioterapia.

  • Evaluar cómo está funcionando el tratamiento durante las visitas de seguimiento.

  • Evaluar cómo funcionó el tratamiento luego de su finalización y durante la atención de seguimiento.

¿Cómo funciona una exploración por tomografía computarizada?

Una exploración por tomografía computarizada toma imágenes del interior del cuerpo desde diferentes ángulos, utilizando rayos X. Luego, una computadora combina estas imágenes en una imagen detallada de 3 dimensiones que muestra las anomalías o los tumores. En ocasiones, antes de la exploración se administra un tinte especial denominado medio de contraste, a fin de obtener mejores detalles en la imagen. Este tinte se puede inyectar en una vena del paciente o puede administrarse en forma de pastilla o líquido para tragar.

Las zonas que se exploran frecuentemente incluyen la cabeza, el cuello, el tórax, el abdomen, la pelvis o las extremidades. Por lo general, una exploración por tomografía computarizada del cuerpo entero abarca, por lo menos, el tórax, el abdomen y la pelvis. Esto se utiliza a menudo para determinar el estadio del cáncer.

Un riesgo de esta prueba es la exposición a la radiación, especialmente para los niños. Pero los posibles beneficios de realizarse una exploración por tomografía computarizada generalmente superan los riesgos. Asimismo, las exploraciones por tomografía computarizada de baja dosis ahora se utilizan en muchos casos en los niños. Si le están realizando numerosas exploraciones por tomografía computarizada y rayos X, hable con el equipo de atención médica acerca del uso de otro tipo de prueba que implique menos exposición a radiación.

Estudio de TEP y TC integradas

Su médico podría recomendarle un estudio de PET y TC integradas. En este estudio se combinan imágenes de una tomografía por emisión de positrones (TEP) y una exploración por tomografía computarizada (TC). La máquina realiza ambas exploraciones al mismo tiempo. El médico obtiene más información a partir de las 2 exploraciones juntas que de cada una de las pruebas individualmente.

¿Quién realiza mi exploración por tomografía computarizada?

Una tomografía computarizada se realiza en el centro de radiología o de radioncología de un hospital, o en un centro de diagnóstico por imágenes para pacientes ambulatorios. La realiza un técnico radiólogo y la interpreta un radiólogo.

Cómo prepararse para una exploración por tomografía computarizada

Cuando programe la exploración por tomografía computarizada, recibirá instrucciones detalladas acerca de cómo prepararse.

Qué comer. Es posible que le digan que beba solamente líquidos transparentes comenzando a la medianoche, la noche previa a su cita. También es posible que le pidan que no coma ni beba nada durante al menos 4 horas antes del comienzo del estudio por imágenes. Hable con el equipo de atención médica acerca de las restricciones respecto de la comida y la bebida ya que quizá no sean necesarias para exploraciones de ciertas partes del cuerpo.

Si necesita un medio de contraste para la exploración. Si le administran un medio de contraste por vía intravenosa (i.v.), quizá deba realizarse un análisis de sangre para controlarle la función renal. Este puede hacerse en cualquier momento hasta unas pocas semanas antes de la exploración.

Temas para analizar con su equipo de atención médica. Prepárese para analizar los siguientes temas con su equipo de atención médica:

  • Todos los medicamentos que esté tomando.

  • Cualquier alergia a fármacos o alimentos que tenga, en especial las reacciones alérgicas al yodo que pueda haber experimentado en el pasado.

  • Si debe tomar sus medicamentos habituales el día del procedimiento.

  • Toda afección médica que tenga, tal como diabetes.

  • Si está amamantando o si existe alguna posibilidad de que esté embarazada porque una exploración por tomografía computarizada podría suponer un riesgo para el bebé.

  • Cualquier inquietud que pueda tener sobre la prueba.

Seguro, costos y consentimiento. Antes de su cita, averigüe con su proveedor de seguro qué costos estarán cubiertos. Pregunte qué cantidad del costo tendrá que pagar usted. Una vez que llegue al consultorio médico o al hospital, se le solicitará que firme un formulario de consentimiento. Este formulario indica que usted comprende los beneficios y riesgos del procedimiento y que acepta realizarlo.

Durante el procedimiento

Cuando llegue para realizarse la exploración por tomografía computarizada, es posible que deba ponerse una bata de hospital o quitarse ropa o accesorios que podrían afectar el estudio por imágenes. Esto incluye cinturones, aretes, camisas con broches o cierres metálicos, sostenes y anteojos.

Según la parte del cuerpo en la que se realizará la exploración, quizá le administren un medio de contraste. El tinte de contraste viaja a través del torrente sanguíneo y puede ayudar a crear una imagen más clara de partes específicas del cuerpo.

Si le aplican una inyección, es posible que siente calor o picazón en el lugar de la inyección o que sienta sabor metálico en la boca. No obstante, ambas sensaciones deberían desaparecer al cabo de pocos minutos. Si experimenta una reacción más grave, como problemas para respirar, dígaselo al técnico inmediatamente.

El técnico lo ayudará a ubicarse en una camilla. Es posible que la camilla tenga correas, almohadas o un receptáculo especial para la cabeza, para mantenerlo en su lugar. Es probable que se recueste boca arriba, pero quizá el técnico le pida que se recueste de costado o boca abajo. Esto dependerá de la parte del cuerpo en la que se le realiza la exploración. Si la exploración se hace como parte de la planificación de la radioterapia, es posible que haya dispositivos especiales tales como máscaras o yesos para el cuerpo para mantenerlo en la misma posición para realizar el tratamiento.

El tomógrafo se parece a una gran rosquilla. La camilla se deslizará hacia atrás y hacia adelante a través de un gran agujero en el centro de una máquina a medida que el tomógrafo rote a su alrededor. En un principio, la camilla se moverá a través del tomógrafo rápidamente. Esto ayuda al técnico a confirmar que su cuerpo esté en la posición correcta. Después de esto, la camilla se moverá más lentamente.

Las tomografías computarizadas no provocan dolor. Sin embargo, deberá permanecer quieto durante toda la exploración, lo que puede tornarse incómodo. Dado que el tomógrafo tiene la forma de una rosquilla, usted no estará encerrado en el tomógrafo en ningún momento. También es esperable que oiga zumbidos o sonidos de chasquidos producidos por la máquina. Algunas máquinas son más ruidosas que otras.

Durante la exploración, el técnico estará en una sala de control cercana. Podrá observarlo a través de una ventana o una cámara de video. Y usted podrá comunicarse a través de un sistema intercomunicador.

Es posible que el técnico le pida que sostenga la respiración durante una parte de la exploración porque el movimiento producido por la respiración puede generar imágenes borrosas. El técnico podrá elevar, bajar o inclinar la camilla para crear el ángulo correcto para las radiografías. Pídale que le avise cuándo se moverá la camilla.

Normalmente, el examen durará 1 hora como máximo. La toma de imágenes en sí dura entre 10 y 15 minutos o menos. Los tomógrafos más nuevos, entre ellos los tomógrafos en espiral o helicoidales, son aún más rápidos. Si se está realizando una exploración en una parte más grande de su cuerpo, es posible que la prueba dure más tiempo. El técnico debería poder darle el tiempo estimado antes de comenzar.

Cuando haya finalizado la exploración, quizá se le pida que permanezca en la camilla mientras un radiólogo revisa las imágenes a fin de determinar si se necesitan más imágenes.

Después del procedimiento

Usted puede regresar a las actividades normales, incluso conducir un vehículo, inmediatamente después de realizarse una tomografía computarizada. Si recibiera un medio de contraste para la exploración, es posible que le pidan que beba abundante agua para purgar su cuerpo.

Preguntas para hacerle a su equipo de atención médica

Antes de someterse a una tomografía computarizada, tenga en cuenta realizar las siguientes preguntas a su equipo de atención médica:

  • ¿Qué sucederá durante la tomografía computarizada?

  • ¿Quién realizará la tomografía computarizada?

  • ¿Cuánto tiempo requerirá el procedimiento?

  • ¿Habrá alguna molestia?

  • ¿Puedo traer mi propia música para escuchar durante la exploración para poder sentirme más cómodo?

  • ¿Cuáles son los riesgos y los beneficios de realizarse una tomografía computarizada?

  • ¿Necesito traer alguna de mis otras imágenes radiológicas, tales como una imagen por resonancia magnética (magnetic resonance imaging, MRI), a mi cita?

  • ¿El centro de diagnóstico por imágenes está acreditado para realizar exploraciones por tomografía computarizada?

  • ¿Se me administrará un medio de contraste antes de la exploración? De ser así, ¿cómo se lo administrará?

  • ¿Puedo comer o beber cualquier cosa antes del examen?

  • ¿El centro cuenta con un plan de respuesta para emergencias en caso de que yo sufra una reacción alérgica al tinte que se utiliza para la exploración?

  • ¿Deberé abstenerme de cualquier actividad después de la tomografía computarizada?

  • ¿Cuándo conoceré los resultados?

  • ¿Cuándo se me comunicarán los resultados?

  • ¿Será necesario realizar más pruebas?

Recursos relacionados

Podcast de Cancer.Net: Cómo sobrellevar la “ansiedad provocada por una exploración” (en inglés)

Más información

RadiologyInfo.org: Tomografía compurarizada (Computed Tomography, CT) – Cuerpo