Pruebas de marcadores tumorales

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 05/2018

Los marcadores tumorales son sustancias que se encuentran en cantidades superiores a las normales en la sangre, la orina o los tejidos del cuerpo de algunas personas con cáncer. Si bien los marcadores tumorales suelen ser producto de células cancerosas, también pueden provenir de células sanas del cuerpo. A los marcadores tumorales también se los denomina biomarcadores.

Los marcadores tumorales y el cáncer

Los niveles altos de marcadores tumorales pueden ser un signo de cáncer. Junto con otras pruebas, las pruebas de marcadores tumorales pueden ayudar a los médicos a diagnosticar el cáncer y planificar el tratamiento. El uso más común de los marcadores tumorales es el siguiente:

  • Orientar decisiones de tratamiento. Algunos marcadores tumorales ayudan a los médicos a decidir si agregarán quimioterapia o inmunoterapia después de la cirugía y/o la radioterapia. Otros marcadores tumorales ayudan a los médicos a elegir qué fármacos o combinación de fármacos funcionará mejor.

  • Monitorear el tratamiento. Los médicos pueden usar los cambios en los marcadores tumorales para determinar cómo está funcionando el tratamiento.

  • Predecir la probabilidad de recuperación. Los marcadores tumorales pueden ayudar a los médicos a predecir el comportamiento del cáncer y la respuesta al tratamiento. También pueden predecir las probabilidades de recuperación de una persona.

  • Pronosticar o estar atento a la recurrencia. Los marcadores tumorales pueden usarse para predecir las probabilidades de que el cáncer reaparezca después del tratamiento, lo cual se denomina recurrencia. Identificar cambios en la cantidad de un marcador tumoral puede formar parte del plan de atención de seguimiento de un paciente. También puede ayudar a detectar una recurrencia más rápido que otras pruebas.

Las pruebas de marcadores tumorales también pueden usarse para detectar el cáncer en personas con alto riesgo de padecer la enfermedad. Algunas pueden realizarse para obtener más información sobre el cáncer cuando se diagnostica por primera vez.
Sin embargo, la presencia o la cantidad de un marcador tumoral solas, no son suficientes para diagnosticar el cáncer.

Limitaciones de los marcadores tumorales

Los marcadores tumorales no son infalibles. En general se necesitan otras pruebas para obtener más información sobre un posible cáncer o la recurrencia del cáncer.
A continuación se detallan algunas limitaciones de los marcadores tumorales.

  • Una afección o enfermedad, distinta del cáncer, puede aumentar los niveles de marcadores tumorales.

  • Algunos niveles de marcadores tumorales pueden estar elevados en personas con cáncer.

  • Los niveles de marcadores tumorales pueden variar con el tiempo, lo cual hace que sea difícil obtener resultados uniformes.

  • El nivel de un marcador tumoral podría no aumentar hasta que el cáncer empeora. Esto no ayuda a la detección temprana, el diagnóstico sistemático o el control de la recurrencia.

  • Algunos tipos de cáncer no producen marcadores tumorales presentes en la sangre. Esto incluye a los tipos de cáncer sin marcadores tumorales conocidos. Además, algunos pacientes no tienen niveles de marcadores tumorales más altos, aunque el tipo de cáncer que padecen normalmente produce marcadores tumorales.

Análisis de marcadores tumorales

Un integrante del equipo de atención médica obtendrá una muestra de sangre u orina para analizar los marcadores tumorales. La muestra se envía a un laboratorio para ser analizada. Algunas pruebas deben repetirse porque los niveles de marcadores tumorales pueden cambiar de un mes a otro. Esto se denomina análisis seriales.

Como ocurre con otras pruebas de laboratorio, una prueba de un marcador tumoral confiable debe ser específica y sensible.

  • Especificidad. Existe la posibilidad de que el análisis arroje un resultado falso positivo. Esto puede ocurrir cuando el marcador tumoral en sí o la prueba que se usa para detectarlo no son lo suficientemente específicos. Si el análisis no es lo suficientemente específico, los resultados podrían sugerir la presencia o el crecimiento de un tumor pese al tratamiento. En este caso, una persona sana podría someterse a pruebas innecesarias y sufrir ansiedad.

  • Sensibilidad. Si el marcador tumoral o la prueba no es lo suficientemente sensible, los resultados podrían sugerir un falso negativo. Esto es cuando los análisis indican que una persona no tiene un tumor, pero en realidad sí lo tienen. O bien, los niveles de marcadores tumorales pueden sugerir que el tratamiento del cáncer está funcionando, cuando no lo está. Esto significa que una persona, que podría beneficiarse con análisis y tratamiento adicionales, puede no recibirlos si solo se usan las pruebas de marcadores tumorales.

Los marcadores tumorales y tipos de cáncer específicos

Diferentes marcadores tumorales pueden usarse para diferentes tipos de cáncer. Cómo y cuándo se usan varía bastante. Además, muchos tipos de cáncer no tienen marcadores tumorales en la sangre que sirvan para orientar la atención.
Para obtener detalles acerca de si los marcadores tumorales pueden formar parte de su diagnóstico y planificación del tratamiento, consulte a su equipo de atención médica. También puede encontrar información acerca de los marcadores tumorales en la sección específica de cada tipo de cáncer en Cancer.Net (en inglés).

Preguntas para hacerle al equipo de atención médica

Considere hacerle las siguientes preguntas a su equipo de atención médica:

  • ¿Recomienda que me haga alguna prueba de marcadores tumorales?

    Si es así, ¿cuáles?

  • ¿Cuáles ya me han realizado, si es que lo han hecho?

  • ¿Cómo se realizan estas pruebas? ¿Con qué frecuencia debo realizármelas?

  • ¿Puede explicarme los resultados de las pruebas?

  • Si tengo niveles anormales de un marcador tumoral, ¿qué significa?

    ¿Cómo afecta mi tratamiento?

  • ¿Cómo se usarán las pruebas de marcadores tumorales en mi atención de seguimiento?

  • ¿Dónde puedo obtener más información sobre marcadores tumorales?

Recursos relacionados

Qué son los tratamientos dirigidos

Cómo enfrentar la recurrencia del cáncer (en inglés)

Más información

Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute): Marcadores tumorales