Tomografía por emisión de positrones y tomografía computarizada (TEP-TC)

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 06/2018

Una tomografía por emisión de positrones (TEP) puede combinarse con una tomografía computarizada (TC) en muchos centros de tratamiento para el cáncer. Sin embargo, es posible que escuche al médico hablar de este procedimiento como simplemente una exploración por TEP. Una TEP-TC es una forma de detección del cáncer y conocer su estadio.

Estadios es una manera de describir dónde se ubica el cáncer, si se ha diseminado y si está modificando el modo en que funcionan los órganos. Saber esto, lo ayuda a usted y al médico a elegir el mejor tratamiento. También ayuda a los médicos a predecir su probabilidad de recuperación.

Los médicos también usan las TEP-TC para lo siguiente:

  • Encontrar el lugar correcto para realizar una biopsia (en inglés).

  • Averiguar si el tratamiento contra el cáncer está funcionando.

  • Evaluar qué tan bien ha funcionado el tratamiento.

  • Planificar la radioterapia.

¿En qué se diferencia una TEP-TC de una TC?

Los médicos combinan estas pruebas porque una TC y una TEP muestras distintas cosas. Una exploración por TC muestra imágenes detalladas de los órganos y tejidos en el interior del cuerpo. Una exploración por TEP muestra la actividad anormal. Las 2 exploraciones juntas proporcionan más información acerca del cáncer.

¿Cómo funciona una exploración por TEP-TC?

Una exploración por TEP crea imágenes de los órganos y tejidos del cuerpo. En primer lugar, un técnico le aplica una inyección con una pequeña cantidad de sustancia radiactiva. Los órganos y tejidos recogen esta sustancia. Y las zonas que usan más energía recogen una mayor cantidad. Las células cancerosas recogen mucha cantidad ya que tienden a usar más energía que las células sanas. La exploración por TEP muestra el lugar del cuerpo donde se encuentra la sustancia radiactiva.

Una exploración por CT toma imágenes del interior del cuerpo desde diferentes ángulos, utilizando rayos X. Una computadora combina estas imágenes en una imagen detallada de 3 dimensiones que muestra cualquier anomalía, incluidos los tumores. En ocasiones, antes de la exploración se administra un tinte especial denominado medio de contraste, a fin de obtener mejores detalles en la imagen.

¿Estas pruebas implican riesgos?

Las exploraciones por TEP, TC y TEP-TC conllevan riesgos. Un riesgo es la exposición a la radiación. La exposición a la radiación a raíz de una exploración por TEP-TC es similar a una exploración por TC del cuerpo entero, realizada con un medio de contraste. Una exploración por TC de una zona limitada del cuerpo o una realizada sin medio de contraste expone a los pacientes a menos radiación.

Los beneficios de estas pruebas son generalmente mayores que los riesgos. Sin embargo, a usted se le podrían realizar muchas exploraciones por TC u otras pruebas con radiación. Infórmeles a todos los médicos acerca de las exploraciones que se realiza, de modo que puedan saber cuánto recibe. Si está preocupado, pregúntele a su médico si puede hacerse pruebas con menos radiación.

¿Quién realiza la exploración por TEP-TC?

Un profesional de la atención médica denominado técnico en medicina nuclear o técnico radiológico realiza la prueba. Esta persona está capacitada para realizar exploraciones por TEP y certificada para usar el tomógrafo. Un médico especializado en pruebas de diagnóstico por imágenes leerá su exploración y decidirá lo que esta significa. Este médico es un especialista en medicina nuclear o un radiólogo.

Una exploración por TEP se realiza en un centro de diagnóstico por imágenes. O bien se la puede realizar en el departamento de radiología o medicina nuclear de un hospital.

Cómo prepararse para una exploración por TEP-TC

Cuando programe una exploración por TEP-TC, el personal le dirá cómo prepararse. Por ejemplo, podría tener que beber solamente líquidos transparentes después de la medianoche de la noche previa a la exploración. O podría tener que dejar de comer y beber por lo menos 4 horas antes de la exploración. Para algunas exploraciones, quizá no necesite dejar de consumir alimentos ni bebidas. Por lo tanto, si tiene diabetes, es importante que se lo informe al equipo de atención médica.

También debería informarle a su equipo de atención médica acerca de todos los medicamentos que toma. Consulte si debería tomarlos el día previo a la exploración. También mencione toda alergia y otras afecciones médicas. Si está amamantando o existe la probabilidad de que esté embarazada, dígaselo al médico. Una exploración por TEP podría ser peligrosa para el bebé.

El personal le pedirá que firme un formulario que expresa que usted comprende los riesgos y beneficios de una exploración por TEP-TC. En él también se menciona que usted acepta realizarse la prueba. Este se denomina formulario de consentimiento. Si tiene inquietudes, consúltele al médico antes de firmar.

Algunos centros permiten que las personas escuchen música durante la exploración. Pregunte si puede llevar su propia música. Quizá lo haga sentir más cómodo.

Póngase en contacto con su compañía de seguros para saber si pagarán la exploración. Asimismo, pregunte qué cantidad del costo tendrá que pagar usted.

Durante la exploración por TEP-TC

Cuando llegue para realizarse la exploración, es posible que deba ponerse una bata de hospital. O quizá tendría que quitarse ropa o alhajas que podrían interponerse.

Un técnico o un enfermero le colocarán una vía intravenosa (i.v.) en una vena. Luego, dicha persona le colocará la sustancia radiactiva por vía i.v. Desde allí, ingresa en su vena. La vía i.v. le hará experimentar una especie de pinchazo. No sentirá nada a raíz de la sustancia radiactiva.

La sustancia tarda entre 30 y 90 minutos en llegar hasta los tejidos en los que se hará la exploración. Tendrá que permanecer recostado y sin moverse ni hablar. Moverse demasiado puede hacer que la sustancia radiactiva ingrese en los órganos o los tejidos que no se estudiarán. Esto hace que a los médicos les resulte más difícil leer la exploración.

Para la prueba, un técnico lo ayudará a recostarse en una camilla acolchada. Es posible que la camilla tenga almohadas, correas o un receptáculo para la cabeza. Es probable que se acueste boca arriba. Pero podría ser necesario que se acueste de costado o boca abajo. Su posición depende del lugar que el médico desee explorar.

Si la TEP-TC es para la planificación de radioterapia, es posible que utilice una máscara o un yeso durante la exploración. Estos ayudarán a mantener su cuerpo en la misma posición necesaria para el tratamiento.

La máquina para la exploración por TEP-TC se parece a una gran rosquilla. Cuando arranca, la camilla se desliza rápidamente a través del hueco en el centro. Esto ayuda a mostrar si usted está en la posición correcta. Luego, la camilla se desliza lentamente hacia atrás y hacia adelante. Un técnico observará la prueba desde una sala cercana. Usted puede hablar con ellos y ellos pueden hablar con usted.

Administración de medio de contraste para la exploración por CT

Es posible que se le administre un medio de contraste para la exploración por CT. Quizá podría beberlo, o bien el técnico o el enfermero podrían colocarlo por vía i.v. El medio de contraste ayuda a que las imágenes muestren más detalles.

Si se le administra el medio de contraste por vía i.v., podría sentir calor o picazón en la zona en la que se lo apliquen. Podría sentir un sabor metálico en la boca. Sin embargo, estas sensaciones deberían desaparecer al cabo de pocos minutos. Si presenta una reacción más grave, como problemas para respirar, dígaselo al técnico inmediatamente.

¿Estaré cómodo durante la exploración?

Una TEP-TC no causa dolor. Pero es necesario que permanezca acostado y quieto durante toda la exploración. También podría tener que mantener los brazos por encima de la cabeza. Esto podría tornarse incómodo. Es probable que el técnico le pida que sostenga la respiración en algunas ocasiones. El movimiento que se produce al respirar puede provocar imágenes borrosas.

El técnico podría elevar, bajar o inclinar la camilla durante la exploración. Esto obtiene imágenes desde diferentes ángulos. Pídale al técnico que le avise cuándo se moverá la camilla.

Es esperable que oiga zumbidos o sonidos de chasquidos producidos por la máquina. Algunas máquinas son más ruidosas que otras.

Su cita durará posiblemente alrededor de una hora. El tomógrafo tarda solamente unos 30 minutos. Si la máquina explora una parte grande del cuerpo, es posible que la prueba tarde más tiempo. El técnico puede avisarle cuánto tiempo demorará.

Cuando la exploración haya finalizado, es posible que deba permanecer en la camilla mientras el médico observa las imágenes. Si no son claras, quizá tenga que realizarse otra exploración.

Después de la exploración por TEP-TC

Puede realizar actividades normales después de la exploración. Esto incluye conducir. El personal le indicará que beba varios vasos de agua. Esto ayuda a lavar la sustancia radiactiva y el tinte para eliminarlos del cuerpo.

Preguntas para hacerle a su equipo de atención médica

Antes de someterse a una exploración por PET-CT, tenga en cuenta realizar las siguientes preguntas a su equipo de atención médica:

  • ¿Quién realizará la exploración por TEP-TC?

  • ¿Qué sucederá durante la exploración por TEP-TC?

  • ¿Cuánto tiempo durará?

  • ¿Cuáles son los riesgos y los beneficios de realizarse una exploración por TEP-TC?

  • ¿El centro de diagnóstico por imágenes está acreditado para realizar exploraciones por TEP-TC?

  • ¿Se me administrará medio de contraste para la exploración? ¿Cómo lo recibiré?

  • ¿Qué puedo comer o beber antes de la exploración? ¿Qué debo evitar?

  • ¿Tiene el hospital o el centro de diagnóstico por imágenes un plan de emergencia en caso de que yo sea alérgico al medio de contraste?

  • ¿Deberé abstenerme de cualquier actividad después de la exploración?

  • ¿Cuándo conoceré los resultados de la prueba? ¿Cómo me lo informarán?

  • ¿Quién me explicará los resultados?

  • ¿Necesitaré otras pruebas?

Recursos relacionados

Exploraciones por tomografía computarizada y riesgo de cáncer (en inglés)

Más información

RadiologyInfo.org: Tomografía por emisión de positrones – tomografía computarizada (TEP-TC)