Anemia

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 12/2017

La anemia es un nivel anormalmente bajo de glóbulos rojos. Ocurre cuando:

  • El cuerpo no produce suficientes glóbulos rojos.

  • El cuerpo pierde sangre.

  • El cuerpo destruye los glóbulos rojos.

Es frecuente que las personas con cáncer padezcan de anemia. Esto es especialmente cierto en el caso de quienes reciben quimioterapia. La mayoría de las personas con anemia se sienten cansadas o débiles. Es posible que las personas con este síntoma presenten más dificultades para sobrellevar las demandas físicas y emocionales del tratamiento.

Acerca de los glóbulos rojos

Los glóbulos rojos contienen hemoglobina. La hemoglobina es una proteína de hierro que transporta el oxígeno a todas las partes del cuerpo. Cuando los niveles de glóbulos rojos están demasiado bajos, las partes del cuerpo no reciben suficiente oxígeno. Como consecuencia, no pueden funcionar adecuadamente.

Los glóbulos rojos se producen en la médula ósea. La médula ósea es el tejido blando y esponjoso que se encuentra dentro de los huesos más grandes. Una hormona denominada eritropoyetina le indica al cuerpo cuándo producir más glóbulos rojos. Esta hormona se produce en los riñones. Por lo tanto, el daño a la médula ósea o los riñones puede provocar anemia.

Signos y síntomas

El control de los síntomas, que pueden incluir anemia, constituye una parte importante de la atención y el tratamiento del cáncer. Esto se denomina cuidados paliativos o atención de apoyo. Hable con su equipo de atención médica sobre cualquier síntoma que experimente usted o la persona que está cuidando.

Las personas con anemia pueden presentar algunos de estos síntomas:

Causas de la anemia

Los siguientes factores pueden producir anemia:

  • Quimioterapia. La quimioterapia daña la médula ósea. Sin embargo, esto por lo general es temporal y la anemia suele mejorar unos pocos meses después de la finalización de la quimioterapia. Además, la quimioterapia con fármacos de platino puede dañar los riñones. Estos fármacos incluyen cisplatino (Platinol) y carboplatino (Paraplatin).

  • Radioterapia. Determinados tipos de radioterapia dañan la médula ósea:

    • Radioterapia en grandes áreas del cuerpo

    • Radioterapia en los huesos de la pelvis, las piernas, el tórax o el abdomen

  • Determinados tipos de cáncer. La leucemia, el linfoma y el mieloma múltiple dañan la médula ósea. Además, los cánceres que se extienden al hueso o la médula ósea pueden desplazar a los glóbulos rojos normales.

  • Náuseas, vómitos y pérdida del apetito. Las náuseas y los vómitos y la pérdida del apetito pueden provocar una falta de nutrientes. El cuerpo necesita estos nutrientes para producir glóbulos rojos. Entre ellos se incluyen hierro, vitamina B12 y ácido fólico.

  • Sangrado excesivo. A veces, el cuerpo pierde glóbulos rojos más rápido de lo que puede reemplazarlos. Esto puede suceder después de una cirugía o si un tumor provoca un sangrado interno.

Diagnóstico de la anemia

Los médicos usan un análisis de sangre para diagnosticar anemia. Se denomina hemograma completo (en inglés). Los resultados del análisis incluyen la cantidad de glóbulos rojos. El recuento de glóbulos rojos se mide de varias formas. Las 2 mediciones más frecuentes son la hemoglobina y el hematocrito. El hematocrito es el porcentaje de la sangre que está compuesto por glóbulos rojos.

Es posible que las personas con tipos de cáncer específicos o que reciben ciertos tratamientos para el cáncer se realicen análisis de sangre en forma habitual. A través de estos análisis, se intenta detectar la anemia y otros problemas relacionados con la sangre. Si los resultados de los análisis muestran que usted tiene anemia, es posible que necesite realizarse otros análisis para averiguar la causa.

Tratamiento de la anemia

Los médicos tratan la anemia sobre la base de la causa y los síntomas. Algunos ejemplos:

  • Transfusión de sangre. Si la anemia provoca síntomas, es posible que necesite una transfusión de glóbulos rojos.

  • Medicamentos. Si la quimioterapia causa anemia, es posible que los médicos receten agentes estimulantes de la eritropoyesis. Estos incluyen epoetina alfa (Epogen, Eprex, Procrit) o darbepoetina alfa (Aranesp). Estos fármacos son formas de eritropoyetina producida en el laboratorio. Actúan indicándole a la médula ósea que produzca más glóbulos rojos.

    La epoetina y la darbepoetina se inyectan en el cuerpo a intervalos regulares. Pueden tardar hasta 4 semanas en comenzar a actuar. Estos fármacos también están asociados con riesgos de salud serios, como aumento del riesgo de presentar coágulos sanguíneos.

  • Suplementos de vitaminas o minerales. Si una falta de nutrientes causa anemia, los médicos pueden recetar suplementos. Entre ellos se incluyen hierro, ácido fólico o vitamina B12. Estos suplementos suelen ser comprimidos que se administran por vía oral. Algunas veces, podría recibir una inyección de vitamina B12. Esto podría ayudar a que el cuerpo absorba la vitamina.

    Además, considere la posibilidad de consumir alimentos con alto contenido de hierro o ácido fólico.

    Los alimentos con alto contenido de hierro incluyen los siguientes:

    • Carnes rojas

    • Frijoles (legumbres)

    • Albaricoques secos

    • Almendras

    • Brócoli

    • Panes y cereales enriquecidos

    • Los alimentos con alto contenido de ácido fólico incluyen los siguientes:

      • Espárragos

      • Brócoli

      • Espinaca

      • Frijoles de Lima

      • Panes y cereales enriquecidos

Recursos relacionados

Hoja informativa: anemia (PDF; en inglés)

Cuándo llamar al médico durante el tratamiento del cáncer (en inglés)

Más información

Instituto Nacional del Cáncer: anemia