Qué esperar de la radioterapia

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 08/2020

Es normal que se sienta preocupado o abrumado cuando se entera de que necesitará radioterapia. Sin embargo, conocer más sobre este tipo de tratamiento contra el cáncer puede ayudarle a sentirse más preparado y más cómodo. La información en este artículo puede ayudarle a prepararse para su primer tratamiento.

¿Quién forma parte de mi equipo de radioterapia?

Un equipo de profesionales médicos altamente capacitados trabajará en conjunto para brindarle la mejor atención posible. Este equipo puede incluir a los siguientes proveedores de atención de la salud:

Radioncólogo. Este tipo de médico se especializa en administrar la radioterapia para tratar el cáncer. Un radioncólogo supervisa los tratamientos de radioterapia. Trabaja en conjunto con otros miembros del equipo para elaborar el plan de tratamiento.

Personal de enfermería de oncología de radiación. Estos miembros del personal de enfermería se especializan en la atención de personas que reciben radioterapia. El personal de enfermería de oncología de radiación tiene muchas funciones, entre ellas:

  • Responder preguntas sobre los tratamientos.

  • Monitorear su salud durante el tratamiento.

  • Ayudarle a controlar los efectos secundarios del tratamiento.

Físico en radiación médica. Este profesional ayuda a diseñar los planes de tratamiento. Es experto en el uso de equipos de radiación.

Dosimetrista. El dosimetrista ayuda al radioncólogo a calcular la dosis correcta de radiación.

Terapeuta en radiación o técnico en radioterapia. Este profesional maneja las máquinas con las que se realiza el tratamiento y administra a las personas los tratamientos programados.

Terapeuta en radiación o técnico en radioterapia. Este profesional maneja las máquinas con las que se realiza el tratamiento y administra a las personas los tratamientos programados.

  • Trabajadores sociales.

  • Nutricionistas o dietistas.

  • Terapeutas de rehabilitación, como fisioterapeutas o foniatras.

  • Dentistas.

Obtenga más información sobre el equipo de oncología (en inglés).

¿Qué sucede antes del tratamiento con radioterapia?

Cada plan de tratamiento se elabora para satisfacer las necesidades individuales del paciente, pero hay algunos pasos generales. Antes de comenzar el tratamiento puede esperar estos pasos:

Conocer al radioncólogo. El médico revisará sus registros médicos, le realizará un examen físico y le recomendará someterse a pruebas. También obtendrá información sobre los posibles riesgos y beneficios de la radioterapia. Este es un buen momento para hacer preguntas o compartir las inquietudes que pueda tener.

Otorgar el permiso para la radioterapia. Si decide recibir radioterapia, su equipo de atención de la salud le solicitará que firme un “formulario de consentimiento informado”. La firma del documento significa que:

  • Su equipo le brindó información acerca de sus opciones de tratamiento.

  • Usted elige recibir radioterapia.

  • Usted les otorga permiso a los proveedores de atención de la salud para que le administren el tratamiento.

  • Usted comprende que no se garantiza que el tratamiento proporcione los resultados deseados.

Simular y planificar el tratamiento. Su primera sesión de radioterapia es una simulación. Esto significa que es una práctica que se realiza sin administrar radioterapia. El equipo usará estudios de diagnóstico por imágenes para identificar el lugar del tumor. Estos pueden incluir los siguientes:

Según la zona en la que se aplica el tratamiento, es posible que tenga una pequeña marca en la piel. Esto le ayudará a su equipo a orientar el haz de la radiación al tumor.

También es posible que le coloquen un dispositivo de inmovilización. Podría incluir:

  • Cinta

  • Esponjas de espuma

  • Reposacabezas

  • Moldes

  • Yesos

Estos elementos le ayudan a permanecer en la misma posición durante el tratamiento.

Para la radioterapia en la cabeza o el cuello, es posible que se le coloque una máscara termoplástica. Esta es una máscara de malla que se amolda a la cara y se asegura a la mesa. Suavemente le mantiene la cabeza en su lugar.

Es importante que su cuerpo esté en la misma posición en cada tratamiento. Su equipo de radioncología se ocupa de su comodidad. Hable con el equipo para encontrar una posición cómoda en la que pueda permanecer cada vez que acuda a recibir la radioterapia. Infórmeles si siente ansiedad al estar acostado quieto en un dispositivo de inmovilización. Su médico puede recetar medicamentos para ayudarle a relajarse.

Después de la simulación en su primera sesión, su equipo de radioterapia revisará su información y diseñará un plan de tratamiento. El equipo puede desarrollar el plan gracias a un software informático.

¿Qué sucede durante el tratamiento con radioterapia?

Lo que ocurra durante su tratamiento de radioterapia dependerá del tipo de radioterapia que reciba.

Radioterapia de haz externo

La radioterapia de haz externo aplica radiación administrada desde una máquina fuera del cuerpo. Es el tratamiento de radioterapia más frecuente contra el cáncer.

Cada sesión es rápida; dura alrededor de 15 minutos. La radiación no duele, pica ni quema cuando entra en el cuerpo. Oirá chasquidos o zumbidos durante todo el tratamiento y es posible que la máquina desprenda cierto olor. En general, las personas reciben sesiones de tratamiento 5 veces por semana, de lunes a viernes. Este cronograma suele durar de 3 a 9 semanas, dependiendo de su plan de tratamiento personal.

Este tipo de radioterapia se dirige solo al tumor. Sin embargo, afectará parte del tejido sano que rodea al tumor. Aunque la mayoría de las personas no sienten dolor cuando se administra cada tratamiento, los efectos del tratamiento se acumulan lentamente con el paso del tiempo y pueden incluir molestias, cambios en la piel u otros efectos secundarios, según en qué parte del cuerpo se administre el tratamiento. La pausa de 2 días en el tratamiento que se hace cada semana le da al cuerpo algo de tiempo para reparar este daño. Es posible que algunos de los efectos no desaparezcan hasta que finalice el período de tratamiento. Si presenta efectos secundarios, hágaselo saber a los proveedores de atención de la salud. Obtenga más información sobre los efectos secundarios de la radioterapia.

Radioterapia interna

La radioterapia interna también se denomina braquiterapia. Esto incluye la colocación temporal y permanente de fuentes radiactivas en el lugar del tumor.

Generalmente, usted recibe tratamiento repetido durante varios días y semanas. Estos tratamientos pueden requerir una breve estadía en el hospital. Es posible que necesite anestesia para bloquear la consciencia del dolor mientras se le colocan las fuentes radiactivas en el cuerpo. La mayoría de las personas sienten pocas molestias o no sienten molestia alguna durante este tratamiento. Sin embargo, algunas pueden sentir debilidad o náuseas por la anestesia.

Deberá tomar ciertas precauciones para proteger a otras personas de la exposición a la radiación. El equipo de radioterapia le dará estas instrucciones. La necesidad de dichas precauciones finaliza cuando:

  • El implante permanente pierde su radiactividad.

  • Se retira el implante temporal.

Informes semanales

Durante su tratamiento, su radioncólogo controlará qué tan bien funciona. Normalmente, esto ocurrirá al menos una vez por semana. Si es necesario, es posible que ajuste el plan de tratamiento.

Cuidados personales

Muchas personas sienten fatiga, sensibilidad en la piel en el lugar de la exposición a la radiación y malestar psíquico durante la radioterapia. Es importante descansar y cuidarse durante la radioterapia. Considere estas maneras de cuidarse:

Obtener más información sobre cómo sobrellevar el tratamiento. Y asegúrese de hablar con su equipo de atención de la salud sobre cómo se siente durante su período de tratamiento.

¿Qué sucede después de que finaliza el tratamiento de radioterapia?

Una vez que el tratamiento finalice, tendrá citas de seguimiento con el oncólogo radiólogo. Es importante que continúe con su atención de seguimiento, la que incluye lo siguiente:

  • Controlar su recuperación

  • Controlar los efectos secundarios del tratamiento, que es posible que no sucedan de inmediato

A medida que su cuerpo se vaya sanando, necesitará acudir a menos visitas de seguimiento. Solicite a su médico un registro por escrito de su tratamiento. Este es un recurso útil para el control de la atención de su salud a largo plazo.

Preguntas para hacerle al equipo de atención de la salud

  • ¿Quién elabora mi plan de tratamiento de radioterapia? ¿Con qué frecuencia se revisará el plan?

  • ¿A qué proveedores de atención de la salud veré en cada sesión de tratamiento?

  • ¿Puede describir cómo será mi primera sesión o simulación?

  • ¿Deberé someterme a alguna prueba o exploración antes de que comience el tratamiento?

  • ¿Se marcará mi piel como parte de la planificación del tratamiento?

  • ¿Con quién puedo hablar si me siento ansioso o molesto por recibir este tratamiento?

  • ¿Cuánto tiempo durará cada sesión de tratamiento? ¿Cada cuánto recibiré la radioterapia?

  • ¿Puedo llevar a alguien conmigo a cada sesión?

  • ¿Hay servicios especiales para los pacientes que reciben radioterapia, como determinadas áreas para estacionar o tarifas de estacionamiento?

  • ¿Con quién debo hablar si presento algún efecto secundario?

  • ¿Qué lociones recomienda para los efectos secundarios relacionados con la piel? ¿Cuándo debo aplicarlas?

  • ¿Cómo puedo cuidarme durante el período de tratamiento?

  • ¿Será necesario tomar medidas especiales para proteger a mi familia y a otras personas de la exposición a la radiación durante el período de tratamiento?

  • ¿Cuál será mi programa de atención de seguimiento?

Recursos relacionados

Comprensión de la radioterapia

Efectos secundarios de la radioterapia

Tratamiento del cáncer y planes de atención para sobrevivientes de la American Society of Clinical Oncology (Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica) [en inglés]

Más información

RTAnswers.org: Qué esperar (en ingés)