Cáncer de pulmón de células pequeñas: Introducción

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 03/2018

EN ESTA PÁGINA: encontrará algo de información básica sobre esta enfermedad y las partes del cuerpo que puede afectar. Esta es la primera página de la Guía para el cáncer de pulmón de células pequeñas de Cancer.Net. Use el menú para ver otras páginas. Piense en ese menú como un mapa para recorrer esta guía completa.

El cáncer de pulmón afecta a más de 200,000 estadounidenses cada año. Alrededor del 10 % al 15 % de las personas con cáncer de pulmón tienen cáncer de pulmón de células pequeñas. Aunque el cigarrillo es la causa principal del cáncer de pulmón, cualquier persona puede desarrollar esta enfermedad. El cáncer de pulmón es tratable, sin importar el tamaño, la localización, si se ha diseminado y cuánto se ha extendido.

Dado que el cáncer de pulmón se asocia con el tabaquismo, los pacientes pueden sentir que no recibirán mucho apoyo o ayuda de las personas que los rodean porque suponen que ellas atribuyen la enfermedad a su conducta. La verdad es que la mayoría de los fumadores no desarrollan cáncer de pulmón y no todas las personas con diagnóstico de cáncer de pulmón fuman. El cáncer de pulmón puede afectar a todas las personas. De hecho, la mayoría de las personas que actualmente desarrollan cáncer de pulmón dejaron de fumar años antes o nunca lo hicieron.

Acerca de los pulmones

Cuando una persona inhala, los pulmones absorben oxígeno del aire y lo transportan al torrente sanguíneo, desde donde es conducido al resto del cuerpo. A medida que las células del cuerpo usan el oxígeno, liberan dióxido de carbono. El torrente sanguíneo conduce el dióxido de carbono nuevamente a los pulmones, desde donde será eliminado durante la exhalación.

Los pulmones contienen muchos tipos diferentes de células. La mayoría de las células del pulmón son células epiteliales. Las células epiteliales recubren las vías respiratorias y producen el moco, que lubrica y protege el pulmón. El pulmón también contiene células nerviosas, células productoras de hormonas, células sanguíneas y células estructurales o de soporte.

Acerca del cáncer de pulmón de células pequeñas

Hay 2 clasificaciones principales del cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células pequeñas (small cell lung cancer, SCLC) y cáncer de pulmón de células no pequeñas (non-small cell lung cancer, NSCLC). Los 2 tipos se tratan de manera diferente. Esta guía proporciona información sobre el cáncer de pulmón de células pequeñas. Obtenga más información sobre NSCLC.

El cáncer de pulmón de células pequeñas se origina cuando las células sanas del pulmón cambian y crecen descontroladamente, y forman una masa denominada tumor, lesión o nódulo. El cáncer de pulmón de células pequeñas comienza en las células nerviosas o en las células productoras de hormonas del pulmón. El término “célula pequeña” se refiere al tamaño y la forma de las células cancerosas, según se observan con el microscopio.

Un tumor puede ser benigno o canceroso. Una vez que el tumor canceroso de pulmón crece, puede o no desprender células cancerosas. Estas células pueden ser transportadas en la sangre o pueden estar suspendidas en el líquido, denominado linfa, que rodea el tejido pulmonar. La linfa circula por unos tubos denominados vasos linfáticos, que se vacían en estaciones recolectoras llamadas ganglios linfáticos. Los ganglios linfáticos son órganos minúsculos con forma de guisante que ayudan a combatir las infecciones. Se encuentran en los pulmones, en el centro del tórax y en otras partes del cuerpo. El flujo natural de salida de la linfa de los pulmones es hacia el centro del tórax, lo que explica por qué el cáncer de pulmón de células pequeñas generalmente se disemina allí primero. Cuando una célula cancerosa se desplaza hacia un ganglio linfático o hacia una parte distante del cuerpo a través del torrente sanguíneo, se produce lo que se denomina metástasis.

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La siguiente sección de esta guía es Estadísticas. Ayuda a explicar la cantidad de personas que reciben un diagnóstico de cáncer de pulmón de células pequeñas y las tasas de supervivencia generales. Use el menú para elegir una sección diferente, a fin de leer esta guía.