Cáncer oral y orofaríngeo: Factores de riesgo y prevención

Aprobado por la Junta Editorial de Cancer.Net, 09/2017

EN ESTA PÁGINA: encontrará más información sobre los factores que aumentan la probabilidad de desarrollar estos tipos de cáncer de cabeza y cuello. Use el menú para ver otras páginas.

Un factor de riesgo es todo aquello que aumenta la probabilidad de que una persona desarrolle cáncer. Si bien los factores de riesgo con frecuencia influyen en el desarrollo del cáncer, la mayoría no provoca cáncer de forma directa. Algunas personas con varios factores de riesgo nunca desarrollan cáncer, mientras que otras personas sin factores de riesgo conocidos sí lo hacen. Conocer los factores de riesgo y hablar con el médico al respecto puede ayudarle a tomar decisiones más informadas sobre las opciones del estilo de vida y la atención médica.

Los factores que aumentan considerablemente el riesgo de cáncer oral y orofaríngeo son 2: 

  • Consumo de tabaco. El consumo de tabaco, incluidos cigarrillos, cigarros, pipas, tabaco de mascar y rapé, es el factor de riesgo más importante para desarrollar cáncer de cabeza y cuello. El ochenta y cinco por ciento (85 %) de los casos de cáncer de cabeza y cuello está ligado al consumo de tabaco. El hábito de fumar en pipa está particularmente vinculado con el cáncer en la parte de los labios que está en contacto con la boquilla de la pipa. Mascar tabaco o tomar rapé se asocia con un incremento del 50 % en el riesgo de cáncer de mejillas, de encías y de la superficie interna de los labios, donde el tabaco tiene el mayor contacto. El humo de segunda mano (en inglés) también puede aumentar el riesgo de una persona de desarrollar cáncer de cabeza y cuello.

  • Alcohol. El consumo frecuente y abundante de alcohol aumenta el riesgo de cáncer de cabeza y cuello. El consumo combinado de alcohol y tabaco aumenta más este riesgo.

Otros factores que pueden aumentar el riesgo que tiene una persona de desarrollar cáncer oral y orofaríngeo son los siguientes:

  • Exposición prolongada al sol. La exposición excesiva y sin protección al sol está vinculada con el cáncer en el área de los labios. Para disminuir el riesgo de cáncer de labio, reduzca su exposición a la luz del sol y otras fuentes de radiación ultravioleta (UV). Obtenga más información sobre cómo proteger la piel del sol (en inglés).

  • Virus del papiloma humano (HPV). Las investigaciones indican que la infección por el virus del HPV (en inglés) es un factor de riesgo para el cáncer orofaríngeo. En los últimos años, los casos de cáncer orofaríngeo relacionado con el HPV en las amígdalas y la base de la lengua se han vuelto más frecuentes. Mantener actividades sexuales, incluido el sexo oral, con una persona que tiene el HPV, es la forma más frecuente de contraer el HPV. Hay diferentes tipos de HPV, denominadas cepas. Las investigaciones vinculan algunas cepas del HPV más estrechamente con ciertos tipos de cáncer. Existen vacunas disponibles para protegerlo del HPV.

    Para reducir el riesgo de infección por HPV, limite la cantidad de compañeros sexuales. Tener muchos compañeros sexuales aumenta el riesgo de infección por HPV. El uso de condones no lo protege completamente contra el HPV durante las relaciones sexuales. También es probable que recibir una vacuna contra el HPV antes de la exposición al HPV pueda reducir el riesgo de cáncer de la orofaringe. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades han recomendado la vacuna contra el HPV para los niños y las niñas preadolescentes.

  • Sexo. Los hombres son más propensos que las mujeres a desarrollar cáncer oral y orofaríngeo.

  • Piel blanca. La piel blanca está asociada con un riesgo mayor de cáncer de labio.

  • Edad. Las personas mayores de 45 años tienen un riesgo mayor de cáncer oral, aunque este tipo de cáncer se puede desarrollar en personas de cualquier edad.

  • Higiene bucal deficiente. Las personas cuya higiene bucal o cuidado dental son deficientes pueden tener un riesgo mayor de cáncer de la cavidad oral. La mala salud dental o la irritación constante provocada por prótesis dentales mal adaptadas, especialmente en las personas que consumen alcohol y productos derivados del tabaco, pueden aumentar el riesgo de desarrollar cáncer oral y orofaríngeo. Los exámenes periódicos realizados por un dentista o higienista dental pueden ayudar a detectar cáncer de la cavidad oral y algunos tipos de cáncer orofaríngeo en un estadio temprano.

  • Dieta y nutrición deficientes.Una dieta con bajo contenido de frutas y verduras y una deficiencia en la vitamina A pueden aumentar el riesgo de desarrollar cáncer oral y orofaríngeo. Mascar nueces de betel, una nuez que contiene un estimulante suave popular en Asia, también aumenta el riesgo de que una persona desarrolle cáncer oral y orofaríngeo.

    • Sistema inmunológico debilitado. Las personas cuyo sistema inmunológico está debilitado tienen un riesgo más elevado de desarrollar cáncer oral y orofaríngeo.

    • Consumo de marihuana. Estudios recientes sugirieron que las personas que han consumido marihuana pueden estar en riesgo superior al promedio de desarrollar cáncer de cabeza y cuello.

Prevención

Diferentes factores producen diferentes tipos de cáncer. Los investigadores continúan estudiando los factores que provocan este tipo de cáncer. Si bien no existe una forma comprobada de prevenir por completo esta enfermedad, tal vez pueda reducir el riesgo. Varios de los factores de riesgo de cáncer oral y orofaríngeo se pueden evitar al hacer elecciones saludables de estilo de vida.

Detener el consumo de productos derivados del tabaco es lo más importante que una persona puede hacer para reducir el riesgo de cáncer oral y orofaríngeo, incluso en el caso de las personas que consumen tabaco desde hace muchos años.

También es importante reducir el riesgo de infección por el HPV. La vacuna contra el HPV puede prevenir los cánceres relacionados con el HPV. Limitar la cantidad de compañeros sexuales también puede reducir su riesgo de contraer el HPV. El uso de condones durante las relaciones sexuales no lo protege completamente contra el HPV.

Hable con su médico si le preocupa su riesgo personal de desarrollar estos tipos de cáncer.

La siguiente sección de esta guía es Detección. Esta explica cómo las pruebas pueden detectar el cáncer antes de que los signos o síntomas aparezcan. Puede usar el menú para elegir una sección diferente para leer en esta guía.