Cuidado de los síntomas del cáncer y su tratamiento

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 10/2016

A menudo, el cáncer y su tratamiento provocan efectos secundarios. El alivio de los síntomas y de los efectos secundarios de una persona es un aspecto importante de la atención del cáncer. Este enfoque se denomina manejo de los síntomas, atención de apoyo o cuidados paliativos. Los cuidados paliativos son cualquier tratamiento que se centre en reducir los síntomas, mejorar la calidad de vida y brindar apoyo a los pacientes y sus familiares. Cualquier persona, independientemente de la edad o del tipo y estadio de cáncer, puede recibir cuidados paliativos.

Comprensión de los cuidados paliativos

A menudo, las personas reciben tratamiento contra el cáncer y tratamiento para aliviar los efectos secundarios al mismo tiempo. De hecho, los pacientes que reciben ambos tratamientos con frecuencia tienen síntomas menos severos, mejor calidad de vida e informan que están más satisfechos con el tratamiento.

Los tratamientos paliativos a menudo incluyen medicamentos, apoyo nutricional, técnicas de relajación, apoyo espiritual, apoyo emocional y otras terapias. También puede recibir tratamientos paliativos similares a los utilizados para eliminar el cáncer, como quimioterapia, cirugía o radioterapia. Por tal motivo, es importante comprender los objetivos de cada tratamiento de su plan de atención.

Los niños que padecen de cáncer también deben recibir cuidados paliativos. Los padres normalmente trabajan con el equipo de atención médica para controlar los síntomas de manera que sus hijos tengan el mayor bienestar posible desde el momento del diagnóstico. Es posible que los familiares, incluso los hermanos, reciban asesoramiento como parte de los cuidados paliativos para sobrellevar mejor el diagnóstico del niño.

Componentes fundamentales de los cuidados paliativos

Los objetivos de los cuidados paliativos incluyen los siguientes:

  • Tratar los síntomas, que incluyen dolor, náuseas, falta de aire, insomnio y otros problemas físicos provocados por el cáncer o su tratamiento.

  • Asegurarse de que los pacientes y los cuidadores comprendan el diagnóstico y los objetivos del tratamiento.

  • Brindar orientación para tomar decisiones con respecto al tratamiento.

  • Trabajar con los otros médicos del paciente y proporcionar derivaciones a otros proveedores de atención médica, según sea necesario.

  • Brindar apoyo al paciente con respecto a las necesidades emocionales y sociales, las necesidades o las inquietudes espirituales, y las necesidades prácticas que pudiera tener.

  • Brindar apoyo a los cuidadores, y a otros familiares y amigos.

Diferencia entre los cuidados paliativos y los cuidados para enfermos terminales

Aunque es posible que oiga que los términos “cuidados paliativos” y “cuidados para enfermos terminales” se usan de formas similares, no significan lo mismo. Los cuidados paliativos se brindan en cada paso del proceso de tratamiento. Ofrecen un nivel adicional de apoyo para las personas en cualquier estadio del cáncer. Los cuidados para enfermos terminales son un tipo específico de cuidados paliativos. Solamente se proporcionan a las personas con cáncer con una expectativa de vida de 6 meses o menos.

Si padece de cáncer avanzado, es posible que su médico sugiera tratamientos para mejorar los síntomas o tratamientos dirigidos al cáncer. Si opta por interrumpir el tratamiento del cáncer, esto no significa que haya dejado de “luchar” contra de la enfermedad. Tampoco significa que su equipo de atención médica se ha rendido. En cambio, es posible que el enfoque se produzca en el alivio de síntomas y en la obtención de apoyo adicional en todos los aspectos de su vida.

Cuando una persona decide comenzar a recibir cuidados para enfermos terminales, un integrante del equipo de cuidados paliativos ayuda en la transición. Este también puede ayudar a abordar los problemas físicos y emocionales que surgen de esa elección. Obtenga más información sobre los cuidados para enfermos terminales (en inglés).

Cuándo y dónde se administran los cuidados paliativos

Lo ideal es que los cuidados paliativos comiencen al momento del diagnóstico y continúen en todos los estadios de la enfermedad. La Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica (American Society of Clinical Oncology) recomienda que todos los pacientes con cáncer avanzado reciban cuidados paliativos en las primeras etapas y junto con el tratamiento contra el cáncer. Además, para quienes hayan recibido recientemente un diagnóstico de cáncer avanzado, la American Society of Clinical Oncology recomienda que se ofrezcan cuidados paliativos en el plazo de 8 semanas después del diagnóstico.

A menudo, su oncólogo ayudará con el manejo de los síntomas y los efectos secundarios del tratamiento. Esto se considera parte de los cuidados paliativos. Cuando lo necesite, su oncólogo trabajará con especialistas en cuidados paliativos para manejar los efectos secundarios complejos o desarrollar un plan de manejo de los síntomas a largo plazo. 

Puede recibir cuidados paliativos en el consultorio del médico, un hospital, un centro oncológico, un centro de atención a largo plazo o en su casa. La American Society of Clinical Oncology recomienda que los pacientes consulten sobre los servicios de cuidados paliativos disponibles y que se reúnan con equipos de cuidados paliativos especializados, quienes pueden brindar diversos servicios.

Sin embargo, el sitio donde reciba cuidados paliativos depende de los tratamientos recomendados y de los recursos en su área. Converse acerca de sus opciones con su médico, enfermero o con un trabajador social de oncología.

El equipo de cuidados paliativos

Una serie de personas pueden formar parte de su equipo de cuidados paliativos, entre las que se pueden incluir las siguientes:

  • Oncólogo. Un oncólogo es un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer. A menudo, el oncólogo se desempeña como el líder del equipo de atención médica. Este se encarga de diseñar su plan de tratamiento y de tomar las decisiones relativas a los medicamentos y las dosis. Este puede hablar con otros profesionales de atención médica para crear su plan de cuidados paliativos. Estos podrían incluir un médico especialista en medicina paliativa o un especialista en dolor.

  • Médico especialista en medicina paliativa. Este es un médico que se especializa en cuidados paliativos y en los cuidados para enfermos terminales. Trabaja con el equipo de atención médica para aliviar los síntomas y los efectos secundarios. El médico especialista en medicina paliativa también hablará con el paciente para asegurarse de que el plan de tratamiento se adapte a sus objetivos y valores.

  • Personal de enfermería y enfermería de práctica avanzada. El personal de enfermería del equipo ayudará a controlar el dolor y otros síntomas. También se desempeñará como el contacto principal para el resto del equipo de atención médica. Si usted recibe cuidados paliativos en su hogar, los enfermeros pueden visitarlo regularmente para asegurarse de que se le proporcione la atención que necesita.

  • Trabajadores sociales. Un trabajador social proporciona asesoramiento para usted y su familia y organiza reuniones familiares. El trabajador social también podrá ayudar con problemas prácticos, tales como el transporte, y podrá ponerlo en contacto con los recursos locales. Los trabajadores sociales también colaboran con el alta hospitalaria y con la búsqueda de ayuda en el hogar o, de ser necesarios, cuidados para enfermos terminales.

  • Especialista en dolor. Los especialistas en dolor, o especialistas en medicina del dolor, son expertos en la búsqueda y el tratamiento de la causa del dolor. Estos pueden recetar medicamentos, recomendar un programa de rehabilitación y/o realizar procedimientos para el alivio del dolor. El oncólogo o médico especialista en medicina paliativa podrá controlar su dolor sin derivarlo a un especialista en dolor.

  • Capellán. El capellán suele estar afiliado a una religión específica. Está capacitado para escuchar las preocupaciones de los pacientes y los familiares, especialmente en lo que respecta a la muerte y a morir. Los capellanes también están disponibles para analizar otros asuntos espirituales y relativos a la salud.

  • Dietista. Un dietista puede ayudar a abordar problemas nutricionales, como náuseas o pérdida del apetito. Los dietistas también pueden brindar asesoramiento sobre los suplementos nutricionales y ayudar a elaborar planes de alimentación especializados.

  • Fisioterapeutas y terapeutas ocupacionales. Un fisioterapeuta ayuda a conservar la movilidad y mejorar la forma en que una persona se mueve. Los fisioterapeutas pueden también elaborar un programa de ejercicios para mantener o mejorar la fuerza física durante el tratamiento y después de este. Los terapeutas ocupacionales generalmente se centran en las tareas y el funcionamiento diarios, en particular, en el movimiento de la parte superior del cuerpo.

  • Especialistas en niñez. Estos profesionales capacitados se especializan en ayudar a los niños y sus familias a comprender la grave enfermedad del niño. También asisten a los hermanos durante la experiencia.

  • Voluntarios. Muchos programas de cuidados paliativos tienen voluntarios capacitados que visitan a los pacientes que quieren compañía y apoyo emocional. Los voluntarios a menudo realizan tareas sencillas, como leer en voz alta o escribir, o pueden simplemente sentarse y hablar.

  • Coordinador especializado en sufrimiento y duelo. El coordinador especializado en sufrimiento asesora a los familiares que se están enfrentando a la pérdida de un ser querido o que ya la han sufrido. Cuentan con capacitación especializada en trabajo social o psicología. Obtenga más información sobre sufrimiento y pérdida (en inglés).

Pago de los cuidados paliativos

A menudo, los planes de seguro de salud individuales, Medicaid y Medicare brindan cobertura de cuidados paliativos, así como de atención oncológica. Si tiene inquietudes acerca de los costos que implican los cuidados paliativos, hable con su equipo de atención médica. Un trabajador social del hospital puede ayudarlo a explorar las opciones de pago. Obtenga más información sobre el manejo de los costos de la atención del cáncer.

Conversaciones sobre los cuidados paliativos

Una parte importante de los cuidados paliativos consiste en hablar de su diagnóstico, tratamiento y necesidades. Estas conversaciones ayudan a aclarar sus objetivos y expectativas. Los mejores cuidados paliativos se dan cuando los pacientes y sus familias trabajan juntos con el equipo de atención médica.

Aquí se presentan algunas sugerencias prácticas para ayudar a fomentar una buena comunicación con su equipo de atención médica:

  • Pídale al médico que le explique el diagnóstico, el plan de tratamiento y el pronóstico. Se denomina pronóstico a la probabilidad de recuperación. Estos pueden cambiar con el paso del tiempo, por lo que es bueno continuar teniendo conversaciones abiertas y honestas con el médico. Tomar notas o concurrir a la consulta médica con un familiar o amigo cuando vea al médico puede ayudarlo a recordar más información.

  • Pídale al equipo de atención médica que le explique si no comprende una explicación, una descripción o un término médico con el que no esté familiarizado.

  • Infórmeles a los médicos y al personal de enfermería en caso de que experimente dolor, molestias u otros efectos secundarios, incluso si no considera que sean graves. A menudo, existen muchas opciones para aliviar los síntomas. No obstante, el equipo de atención médica necesita saber al respecto para ayudarlo a sentirse mejor.

  • Haga un seguimiento de sus síntomas y efectos secundarios. Anote cuáles son, la frecuencia y la gravedad. Esto ayudará al médico a identificar la causa y encontrar soluciones.

  • No tenga miedo de realizar preguntas. Posiblemente, quiera anotar las preguntas antes de cada cita. Es importante que pregunte sobre sus necesidades sociales, emocionales, funcionales y espirituales, así como también sobre su salud. A continuación, se presenta una lista básica de preguntas para hacerle al médico como ayuda para comenzar.

  • Hable con su médico sobre los servicios de cuidados paliativos que tiene a su disposición. Puede que quiera solicitar una derivación a un especialista en cuidados paliativos. Los oncólogos aceptan el apoyo y la información que proporcionan los especialistas en cuidados paliativos.

Más información

Cuidados paliativos

Efectos secundarios

Manejo de las emociones (en inglés)

La integración de los cuidados paliativos en la atención oncológica estándar: Actualización de la guía de prácticas clínicas de la Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica (en inglés)

Recursos adicionales

National Hospice and Palliative Care Organization (Organización Nacional de Cuidados para Enfermos Terminales y Cuidados Paliativos): CaringInfo

National Institute of Nursing Research (Instituto Nacional de Investigación en Enfermería): Cuidados Paliativos