Tomografía por emisión de positrones y tomografía computarizada (TEP-TC)

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 02/2020

Una tomografía por emisión de positrones también se conoce como TEP. La TEP es un tipo de prueba que se puede utilizar en el tratamiento contra el cáncer. Puede realizarse junto con una TC. Si es así, los médicos la llaman TEP-TC. Pero también es posible que solo la llamen TEP.

En el caso de algunos tipos de cáncer, una TEP-TC es una forma de ayudar a detectar el cáncer y conocer su estadio. El estadio es una manera de describir dónde se ubica el cáncer y si se ha diseminado. Los médicos también obtienen información sobre el estadio, si el cáncer afecta las funciones de su organismo y cómo lo hace. Conocer el estadio del cáncer lo ayuda a usted y al médico a elegir el mejor tratamiento. También ayuda a los médicos a predecir su probabilidad de recuperación.

¿En qué se diferencia una TEP-TC de una TC?

Una exploración por TC muestra imágenes detalladas de los órganos y tejidos en el interior del cuerpo. Una TEP puede detectar actividad anómala y puede ser más sensible que otras pruebas de diagnóstico por imágenes. También puede mostrar cambios en el cuerpo de forma anticipada. Los médicos usan las TEP-TC para proporcionar más información sobre el cáncer.

Además de conocer el estadio del cáncer, una TEP-TC puede ayudar al médico a hacer lo siguiente:

  • Encontrar el lugar correcto para una biopsia.

  • Averiguar si el tratamiento contra el cáncer está funcionando.

  • Verificar si hay un crecimiento nuevo del cáncer después de que haya finalizado el tratamiento.

  • Planificar la radioterapia.

¿Cómo funciona una exploración por TEP-TC?

Antes de la TEP-TC, recibirá una inyección de una pequeña cantidad de un azúcar radiactivo llamado fluorodesoxiglucosa 18. Esta sustancia a veces se denomina FGD-18, glucosa radiactiva o marcador. Las células del cuerpo absorben azúcar. Las zonas que usan más energía absorben una mayor cantidad de azúcar. Las células cancerosas tienden a usar más energía que las células sanas. La exploración por TEP muestra el lugar del cuerpo donde se encuentra el marcador radiactivo.

La TC toma radiografías de su cuerpo desde diferentes ángulos. Es posible que le pongan una inyección de contraste antes de las radiografías. Esto ayuda a que algunos de los detalles se muestren mejor. Por último, una computadora combina las imágenes de TEP y TC. Su médico obtiene un resultado en 3D detallado que muestra cualquier anomalía, incluidos los tumores.

¿Son seguras las TEP-TC?

Las TEP-TC conllevan un riesgo de radiación. En este tipo de exploración, se utiliza parte de la radiación de las radiografías, la sustancia utilizada en la TEP, o ambas. Hacer una exploración de un área corporal más pequeña equivale a menos radiación. Lo mismo sucede con una TC sin el contraste que ayuda a mostrar detalles.

Los beneficios de estas pruebas son generalmente mayores que los riesgos. Durante estas pruebas, usted estará expuesto a pequeñas cantidades de radiación. No se ha demostrado que esta dosis baja de radiación cause daño. Para los niños o para otras personas que necesitan múltiples TEP, TC y radiografías, puede haber un pequeño aumento en el riesgo potencial de contraer cáncer en el futuro.

Los médicos pueden usar exploraciones con dosis menores o limitar las áreas que deben explorarse. Asegúrese de que todos sus médicos sepan cuántas pruebas de diagnóstico por imágenes se ha hecho, incluido el número y el tipo. Esta información puede ayudarlos a decidir qué pruebas de diagnóstico por imágenes se deben utilizar en el futuro para reducir su riesgo. Si le preocupa la exposición a la radiación, hable con su médico e incluso pregúntele si puede someterse en cambio a otro tipo de prueba en la que se utilice menos radiación.

¿Quién realizará la exploración por TEP-TC?

Un técnico especializado en hacer estos tipos de pruebas de diagnóstico por imágenes hará su TEP-TC. Una vez realizada la prueba, un médico especializado en observar los resultados de la prueba examinará su exploración. Esta persona es especialista en medicina nuclear o radiólogo. Interpretará qué significan los resultados.

Las exploraciones por TEP-TC se pueden realizar en un hospital o en un centro que realiza pruebas de diagnóstico por imágenes.

Cómo prepararse para una exploración por TEP-TC

Cuando programe una exploración por TEP-TC, el personal le dirá cómo prepararse. Asegúrese de seguir cuidadosamente las instrucciones para evitar que se afecten los resultados de su exploración. Hable con el personal sobre los siguientes temas y haga preguntas sobre cualquier información que no esté clara o le preocupe.

Qué comer. Se le puede pedir que beba solo líquidos claros después de la medianoche la noche anterior a la exploración. Dependiendo de la parte del cuerpo por explorar, es posible que no pueda comer ni beber nada durante las 4 horas previas a la exploración. En el caso de algunas exploraciones, puede comer y beber normalmente.

Sus medicamentos y antecedentes médicos. Pregunte si debe tomar sus medicamentos o suplementos habituales el día de la exploración. Asimismo, hágales saber si tiene diabetes u otras afecciones médicas. En particular, la diabetes puede alterar los resultados de las pruebas, y el marcador radiactivo puede afectar su azúcar en sangre. Si está en periodo de lactancia o podría estar embarazada, infórmeselo al personal. Estas exploraciones pueden poner al bebé en riesgo.

Alergias. Informe al personal sobre cualquier alergia a los fármacos o alimentos que tenga, incluidas las reacciones alérgicas al yodo que pueda haber tenido en el pasado.

Qué debe evitar. No haga ejercicio intenso como correr, trotar o levantar pesas 24 horas antes de su examen. Hacer ejercicio puede hacer que sus exploraciones sean menos precisas.

Qué ropa usar. Use ropa holgada y cómoda sin cremalleras o botones metálicos. Tendrá que quitarse la ropa que incluya metal, ya que puede afectar la exploración. Esto incluye cinturones, aretes, camisas con broches o cierres metálicos, sostenes y anteojos. Si, durante la exploración, no puede usar su vestimenta, puede usar una bata hospitalaria. Se le pedirá que se quite las joyas, así que quizás quiera dejarlas en casa el día de la exploración.

Seguro, costos y su consentimiento. Si le preocupa el costo de su TEP-TC, averigüe antes de la exploración lo que su proveedor de seguro cubrirá. Pregunte qué proporción del costo tendrá que pagar usted. Una vez que llegue al consultorio médico o al hospital, el personal le solicitará que firme un formulario de consentimiento. Este formulario declara que usted comprende los beneficios y los riesgos de la exploración y acepta realizarse la prueba.

Durante la exploración por TEP-TC

Un miembro del personal le colocará una vía intravenosa (i.v.) en una vena. Se trata de un tubo delgado con una aguja acoplada. La vía i.v. le hará experimentar una especie de pinchazo. Una vez que se haya colocado la vía i.v., recibirá la sustancia radiactiva para la exploración. No sentirá nada a raíz de la sustancia radiactiva.

Después de inyectar la sustancia, debe limitar el movimiento y evitar la actividad, pero puede sentarse en una silla cómodamente. Moverse demasiado puede hacer que la sustancia pase a zonas que no se están estudiando. Esto hace que a los médicos les resulte más difícil leer la exploración. La sustancia radiactiva tarda entre 30 y 90 minutos en llegar hasta las partes del cuerpo en las que se hará la exploración.

También se le puede pedir que beba un líquido de contraste. También podría recibir un líquido de contraste a través de la vía i.v. Este líquido de contraste contribuye a que las imágenes sean más claras. Justo antes de que comience la prueba, se le pedirá que vaya al baño para vaciar la vejiga.

Este líquido puede hacer que sienta calor o picor en la zona i.v. También podría sentir un sabor metálico en la boca. Estas sensaciones deberían desaparecer al cabo de pocos minutos. Si tiene una reacción más grave, como problemas para respirar, dígalo inmediatamente.

Cuando sea hora de que la exploración comience, el técnico lo ayudará a colocar el cuerpo cómodamente en una mesa. Es probable que se recueste boca arriba, pero quizá se le pida que se recueste de costado o boca abajo. Esto dependerá de la parte del cuerpo que necesite ser explorada.

A veces se usa una TEP-TC para planificar la radioterapia para tratar el cáncer. En este caso, su posición corporal será muy importante. El técnico le coloca una máscara o un yeso. Estas herramientas ayudan a mantener el cuerpo muy quieto durante la exploración.

La máquina para la exploración por TEP-TC se parece a una gran rosquilla. Cuando arranca, la camilla se desliza rápidamente a través del hueco en el centro. Esto ayuda a mostrar si usted está en la posición correcta. Luego, la camilla se desliza lentamente hacia atrás y hacia adelante. Un miembro del personal observará la prueba desde una sala cercana. Usted puede hablar con ellos y ellos pueden hablar con usted.

¿Estaré cómodo durante la exploración?

El personal lo hará sentir lo más cómodo posible. Una TEP-TC no causa dolor. Pero algunas posiciones podrían ser incómodas o agotadoras. Es necesario que permanezca acostado y quieto durante toda la exploración. También podría tener que mantener los brazos por encima de la cabeza. Es probable que el miembro del personal le pida que contenga la respiración en algunas ocasiones. El movimiento que se produce al respirar puede provocar imágenes borrosas.

El miembro de personal también podría elevar, bajar o inclinar la camilla durante la exploración. Esto obtiene imágenes desde diferentes ángulos. Pídale que le avise cuándo se moverá la camilla.

Es esperable que oiga zumbidos o sonidos de chasquidos producidos por la máquina. Algunas máquinas son más ruidosas que otras.

Su cita durará de 1 hora a 3 horas. Una vez que el principio radiactivo llega al área correcta a través de la i.v., la exploración por sí sola solo dura unos 30 minutos. Si la máquina explora una parte grande, es posible que la prueba tarde más tiempo. El miembro del personal puede avisarle cuánto tiempo demorará.

Cuando la exploración haya finalizado, es posible que deba permanecer en la camilla mientras el médico observa las imágenes para asegurarse de que las imágenes no estén borrosas. Si no son claras, quizá tenga que realizarse otra exploración.

Después de la exploración por TEP-TC

Puede realizar actividades normales después de la exploración. Esto incluye conducir. El personal le indicará que beba varios vasos de agua. Esto ayuda a lavar la sustancia radiactiva y el tinte para eliminarlos del cuerpo.

Preguntas para hacerle a su equipo de atención médica

Quizás quiera hacer las siguientes preguntas a su equipo de atención médica antes de someterse a una TEP-TC.

  • ¿Dónde se me realizará la TEP-TC?

  • ¿Cuánto tiempo durará?

  • ¿Cuáles son los riesgos y los beneficios?

  • ¿Necesitaré un tinte para la TC? ¿Cómo lo recibiré? ¿Qué sucede si soy alérgico al tinte?

  • ¿Qué puedo comer o beber antes de la exploración? ¿Puedo tomar mis medicamentos habituales?

  • ¿Qué debo evitar?

  • ¿Cuándo conoceré los resultados de la prueba?

  • ¿Quién me dará los resultados y cómo?

  • ¿Necesitaré otras pruebas?

Recursos relacionados

Prepararse para su exploración por TEP-TC (en inglés)

¿Qué es la ansiedad provocada por una exploración y cómo superarla?

Más información

RadiologyInfo.org: Tomografía por emisión de positrones – tomografía computarizada (TEP-TC)