Cáncer de pulmón - células no pequeñas: Panorama general

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 08/2015

EN ESTA PÁGINA: Encontrará información básica sobre esta enfermedad y las partes del cuerpo que puede afectar. Esta es la primera página de la Guía para el cáncer de pulmón de células no pequeñas de Cancer.Net. Para ver otras páginas, use el menú ubicado al costado de la pantalla. Piense en ese menú como un mapa para recorrer esta guía completa.

El cáncer de pulmón afecta a más de 200,000 estadounidenses cada año. Aunque el cigarrillo es la causa principal, cualquier persona puede desarrollar cáncer de pulmón. El cáncer de pulmón siempre es tratable, sin importar el tamaño, la localización, si se ha diseminado y cuánto se ha extendido.

Dado que el cáncer de pulmón se asocia con el tabaquismo, los pacientes pueden sentir que no recibirán mucho apoyo o ayuda de las personas que los rodean porque suponen que ellas atribuyen la enfermedad a su conducta. La verdad es que la mayoría de los fumadores no desarrollan cáncer de pulmón y no todas las personas con diagnóstico de cáncer de pulmón fuman. El cáncer de pulmón puede afectar a todas las personas. De hecho, la mayoría de las personas que actualmente desarrollan cáncer de pulmón dejaron de fumar años antes o nunca lo hicieron.

Acerca de los pulmones

Cuando una persona inhala, los pulmones absorben oxígeno del aire y lo transportan al torrente sanguíneo, desde donde es conducido al resto del cuerpo. A medida que las células del cuerpo usan el oxígeno, liberan dióxido de carbono. El torrente sanguíneo conduce el dióxido de carbono nuevamente a los pulmones, desde donde será eliminado durante la exhalación. Los pulmones contienen muchos tipos diferentes de células. La mayoría de las células del pulmón son células epiteliales. Las células epiteliales recubren las vías respiratorias y producen el moco, que lubrica y protege el pulmón. El pulmón también contiene células nerviosas, células productoras de hormonas, células sanguíneas y células estructurales o de soporte.

Acerca del cáncer de pulmón de células no pequeñas

Hay dos clasificaciones principales del cáncer de pulmón: cáncer de pulmón de células pequeñas y cáncer de pulmón de células no pequeñas (non-small cell lung cancer, NSCLC). Los dos tipos se tratan de manera diferente. Esta guía contiene información sobre el NSCLC. Obtenga más información sobre el cáncer de pulmón de células pequeñas (en inglés).

El NSCLC se origina cuando las células del pulmón cambian y crecen descontroladamente, y forman una masa denominada tumor, lesión o nódulo. Un tumor de pulmón puede comenzar en cualquier lugar del pulmón. Un tumor puede ser canceroso o benigno. Una vez que el tumor canceroso de pulmón crece, puede o no desprender células cancerosas. Estas células pueden ser transportadas en la sangre o pueden estar suspendidas en el líquido, denominado linfa, que rodea el tejido pulmonar. La linfa circula por unos tubos denominados vasos linfáticos, que se vacían en estaciones recolectoras, los ganglios linfáticos, órganos diminutos con forma de guisante que ayudan a combatir las infecciones. Los ganglios linfáticos se encuentran en los pulmones, en el centro del tórax y en otras partes del cuerpo. El flujo natural de salida de la linfa de los pulmones es hacia el centro del tórax, lo que explica por qué el cáncer de pulmón generalmente se disemina allí primero. Cuando una célula cancerosa se desplaza hacia un ganglio linfático o hacia una parte distante del cuerpo a través del torrente sanguíneo, se produce lo que se denomina metástasis.

Tipos de NSCLC

El NSCLC se origina en las células epiteliales. El NSCLC también puede describirse en función del tipo de célula epitelial donde el cáncer comienza:

  • El adenocarcinoma comienza en las células que producen moco.

  • El carcinoma escamoso se origina en las células que recubren las vías respiratorias.

  • El carcinoma de células grandes se origina en células que no pertenecen a los dos tipos descritos anteriormente.

Es importante para los médicos distinguir entre el cáncer de pulmón que se origina en las células escamosas y el cáncer de pulmón que se origina en otras células. Esta información se utiliza para determinar las opciones de tratamiento.

¿Busca más que un panorama general?

Si desea obtener información introductoria adicional, explore estos artículos relacionados. Tenga en cuenta que estos enlaces la llevan a otras secciones en Cancer.Net:

  • Hoja informativa: lea una hoja informativa de una página (disponible en PDF) que ofrece una introducción fácil de imprimir sobre este tipo de cáncer.

  • Guía ASCO Answers: Este cuadernillo de 44 páginas en inglés (disponible en PDF) ayuda a los pacientes con diagnóstico reciente a comprender mejor su enfermedad y las opciones de tratamiento, así como a llevar un registro de los aspectos específicos de su plan de atención del cáncer en particular.

  • Cancer.Net: Lea acerca de este tipo de cáncer en inglés.

La siguiente sección de esta guía es Estadísticas y ayuda a explicar cuántas personas reciben un diagnóstico de esta enfermedad y las tasas de supervivencia generales. O bien use el menú ubicado al costado de la pantalla para elegir otra sección, a fin de continuar leyendo esta guía.