Qué es la quimioterapia

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 08/2015

La quimioterapia es el uso de fármacos para destruir las células cancerosas. Actúa evitando que las células cancerosas crezcan y se dividan en más células. Debido a que las células cancerosas en general crecen y se dividen más rápido que las células sanas, la quimioterapia las destruye más rápido que a la mayoría de las células sanas.

Como los fármacos de la quimioterapia son fuertes, estos causan daño a muchas células en crecimiento, incluidas algunas células sanas. Este daño causa los efectos secundarios de la quimioterapia.

Diferentes tipos de quimioterapia

La quimioterapia con estos fármacos fuertes se denomina quimioterapia estándar, tradicional o citotóxica.

Muchos otros tipos de fármacos también tratan el cáncer. Muchos de los fármacos más recientes se conocen como fármacos dirigidos, debido a que dañan las células cancerosas bloqueando los genes o las proteínas que se encuentran en las células cancerosas. Debido a que estos tratamientos actúan específicamente en las células cancerosas, causan diferentes efectos secundarios y por lo general dañan menos a las células sanas. Otros tipos de terapias contra el cáncer incluyen hormonas y fármacos que trabajan junto con su sistema inmunitario para combatir el cáncer. Obtenga más información sobre la terapia dirigida y la inmunoterapia.

¿Cómo trata la quimioterapia al cáncer?

Los médicos usan quimioterapia de diferentes formas en diferentes momentos. Estos medicamentos incluyen los siguientes:

  • Antes de la cirugía o la radioterapia para reducir tumores; los médicos llaman a esto terapia neoadyuvante.

  • Después de la cirugía o la radioterapia para matar cualquier célula cancerosa que persista; los médicos llaman a esto quimioterapia adyuvante.

  • Como único tratamiento, por ejemplo, para tratar cánceres de la sangre o el sistema linfático. Estos incluyen leucemia y linfomas.

  • Para el cáncer que vuelve a aparecer después del tratamiento, denominado cáncer recurrente.

  • Para el cáncer que se disemina a otras partes del cuerpo, denominado cáncer metastásico.

Los objetivos de la quimioterapia

Los objetivos de la quimioterapia dependen del tipo de cáncer y de cuánto se haya diseminado. A veces, el objetivo principal es destruir todo el cáncer y evitar que vuelva a aparecer. Si esto no es posible, la quimioterapia puede retrasar o ralentizar el crecimiento del cáncer.

Cuando la quimioterapia retrasa o ralentiza el crecimiento del cáncer, también existen menos síntomas causados por el cáncer. La quimioterapia administrada con el objetivo de retrasar el crecimiento del cáncer a veces se denomina quimioterapia paliativa. 

Su plan de quimioterapia

Hay muchos fármacos contra el cáncer disponibles. Un médico que se especializa en el tratamiento del cáncer con medicamentos, llamado oncólogo, le recetará la quimioterapia. Es posible que reciba una combinación de fármacos, debido a que esto a veces funciona mejor que un solo fármaco.

Los fármacos, las dosis y el cronograma de tratamiento de la quimioterapia dependen de muchos factores. Estos factores incluyen los siguientes:

  • El tipo de cáncer

  • El tamaño del tumor, su ubicación y si se ha diseminado; los médicos denominan esto el estadio del cáncer

  • Su edad y estado de salud general

  • Qué tan bien puede afrontar ciertos efectos secundarios

  • Alguna otra afección médica (en inglés) que tenga

  • Tratamientos previos contra el cáncer

¿Dónde se administra la quimioterapia?

Usted puede recibir la quimioterapia en una clínica, un consultorio o un hospital. Es posible que pueda llevarse los fármacos a su hogar con algunos tipos de tratamiento.

¿Cuánto dura la quimioterapia?

Usted puede recibir quimioterapia durante un tiempo específico, como seis meses o un año, o siempre y cuando funcione.

Los efectos secundarios de muchos fármacos de la quimioterapia tradicional son muy fuertes para administrar el tratamiento todos los días. Los médicos generalmente administran estos fármacos con pausas, de manera que tenga tiempo para descansar y recuperarse antes del próximo tratamiento. Esto permite que sanen sus células sanas.

Por ejemplo, usted puede recibir una dosis de quimioterapia el primer día y luego tener tres semanas de recuperación antes de repetir el tratamiento. Cada periodo de tres semanas se denomina un ciclo de tratamiento. Varios ciclos conforman un curso de quimioterapia. Un curso por lo general dura tres meses o más.

Los médicos tratan algunos cánceres con menos tiempo de recuperación entre cada ciclo. Esto se denomina cronograma de dosis densa. Puede hacer que la quimioterapia sea más eficaz contra algunos cánceres aunque también aumenta el riesgo de los efectos secundarios. Hable con su médico acerca del mejor cronograma para usted. 

¿Cómo se administra la quimioterapia?

Quimioterapia intravenosa (i.v.). Muchos fármacos de la quimioterapia tradicional se inyectan directamente en una vena. Los médicos la llaman quimioterapia intravenosa o i.v. El tratamiento tarda de algunos minutos a algunas horas.

Algunos fármacos i.v. funcionan mejor si se los administra durante algunos días o semanas. Usted los recibe a través de una pequeña bomba que se le coloca o usted la transporta. Esto se denomina terapia de infusión continua.

Quimioterapia oral. Usted puede tomar algunos fármacos de la quimioterapia tradicional por boca. Puede ser un comprimido, una cápsula o líquido. Simplemente busca el medicamento en la farmacia y lo toma en su hogar. El tratamiento oral contra el cáncer ahora es más frecuente, ya que muchos de los fármacos nuevos conocidos como terapias dirigidas funcionan de esta manera. Algunos de estos fármacos se administran diariamente y otros con menos frecuencia. Por ejemplo, un fármaco puede administrarse todos los días durante cuatro semanas, seguido de un descanso de dos semanas.

Quimioterapia inyectada. Usted recibe la quimioterapia como una inyección, generalmente en un músculo, la parte adiposa de un brazo o una pierna, o en la panza.

Quimioterapia en una arteria. Una arteria es un vaso sanguíneo que transporta sangre desde el corazón hacia otra parte del cuerpo. Algunas veces, los fármacos de la quimioterapia se inyectan en una arteria que va directamente al cáncer. Los médicos la llaman quimioterapia intraarterial (IA).

Quimioterapia en el peritoneo o abdomen. Para algunos cánceres, es posible que el medicamento se coloque directamente en el abdomen. Abdomen es el término médico para la panza. Este tipo de tratamiento funciona para los cánceres que involucran el peritoneo. El peritoneo cubre la superficie del interior del abdomen y rodea los intestinos, el hígado y el estómago. El cáncer de ovario es un tipo de cáncer que a menudo se disemina al peritoneo.

Quimioterapia tópica. Algunos fármacos de quimioterapia pueden aplicarse sobre la piel como una crema. Usted obtiene el medicamento en la farmacia y se lo aplica en su hogar.

Otros tratamientos de fármacos contra el cáncer 

Los fármacos de la quimioterapia tradicional son una parte importante del tratamiento para muchos cánceres. Los fármacos afectan a las células cancerosas y a las células sanas. Sin embargo, los científicos han diseñado fármacos más nuevos que actúan más específicamente para tratar el cáncer. Estos tratamientos causan efectos secundarios distintos.

Los médicos pueden usar estos fármacos más nuevos contra el cáncer solos, pero generalmente se administran junto con la quimioterapia tradicional. Lea a continuación para obtener más información sobre estos fármacos nuevos contra el cáncer.

Terapia hormonal. Estos tratamientos cambian la cantidad de hormonas en su cuerpo. Las hormonas son sustancias químicas que su cuerpo produce de forma natural. Ayudan a controlar la actividad de ciertas células u órganos. Los médicos usan la terapia hormonal porque los niveles de hormonas controlan muchos tipos de cáncer. Esto incluye algunos cánceres de mama y próstata.

Terapia dirigida. Estos tratamientos se dirigen a los genes o las proteínas que se encuentran en las células cancerosas y los desactivan, ya que estas los necesitan para crecer. En general, no se encuentran en las células sanas. La terapia dirigida causa efectos secundarios distintos a los de la quimioterapia tradicional.

Inmunoterapia. Este tipo de tratamiento ayuda a las defensas naturales del cuerpo a combatir el cáncer. El sistema de defensa natural del cuerpo se llama sistema inmunitario, por eso el tratamiento se denomina inmunoterapia. Recientemente se han logrado importantes mejoras en la inmunoterapia. Este tipo de tratamiento desempeñará un rol cada vez más importante en el tratamiento del cáncer en el futuro.

Más información

Cómo se trata el cáncer

Recursos adicionales

National Cancer Institute: Quimioterapia  

Chemocare.com: ¿Qué es la quimioterapia?