Qué es la radioterapia

Approved by the Cancer.Net Editorial Board, 11/2015

¿Qué es la radiación?

La radiación describe la forma en que la energía se mueve de un lugar a otro. La radiación de alta energía, como la de los rayos X, tiene suficiente energía como para modificar células. Cuando esto sucede, el daño producido puede llegar a destruir las células. Por esta razón, los rayos X de alta energía se usan para destruir las células cancerosas en un tratamiento llamado radioterapia.

Objetivos de la radioterapia

Los médicos conocidos como oncólogos radiólogos supervisan la radioterapia. Este tipo de terapia contra el cáncer requiere una cantidad específica de tratamientos en un período determinado. El objetivo de este tratamiento es destruir las células cancerosas y demorar el crecimiento del tumor, sin dañar el tejido sano cercano.

La radioterapia se utiliza como principal tratamiento contra el cáncer y para otro tipo de tratamiento, llamado terapia adyuvante. Este tipo de terapia se administra después del tratamiento principal para atacar las células cancerosas restantes.

La radioterapia también se utiliza para reducir el tamaño de los tumores y para aliviar la presión, el dolor y otros síntomas del cáncer. Este tipo de tratamiento se llama radioterapia paliativa y se utiliza cuando no es posible curar por completo la enfermedad. El objetivo de esta terapia es mejorar la calidad de vida del paciente.

Más de la mitad de las personas con cáncer reciben algún tipo de radioterapia. Para algunos tipos de cáncer, la radioterapia sola resulta un tratamiento efectivo. Sin embargo, otros tipos de cáncer responden mejor a los tratamientos combinados. Estos pueden incluir radiación más cirugía, quimioterapia o inmunoterapia.

Tipos de radioterapia

Radioterapia de haz externo. Este es el tipo más común de tratamiento con radiación. Administra la radiación desde una máquina que está ubicada fuera del cuerpo. Si es necesario, puede tratar grandes áreas del cuerpo. La máquina que se usa para generar el haz de radiación se llama acelerador lineal o “linac”. Unas computadoras con un software especial ajustan el tamaño y la forma del haz. Además, dirigen el haz de modo que apunte al tumor sin tocar el tejido sano cercano a las células cancerosas. La radioterapia de haz externo no lo hará radioactivo.

Entre los tipos de radioterapia de haz externo se incluyen las siguientes:

  • Radioterapia conformacional tridimensional (3D-CRT): como parte de este tratamiento, unas computadoras especiales generan imágenes tridimensionales detalladas del cáncer. El equipo de tratamiento usa estas imágenes para apuntar la radiación con más precisión. De esta forma, pueden usar dosis más altas de radiación a la vez que reducen el riesgo de dañar el tejido sano. Una serie de estudios ha demostrado que la radioterapia conformacional tridimensional (Three-dimensional conformal radiation therapy, 3D-CRT) puede reducir el riesgo de efectos secundarios. Por ejemplo, puede limitar el daño en las glándulas salivales, que causa sequedad en la boca, cuando los pacientes con cáncer de cabeza y cuello se someten a la radioterapia.

  • Radioterapia de intensidad modulada (IMRT): este tratamiento dirige mejor la dosis de radiación en el tumor que la 3D-CRT, ya que varía la intensidad del haz. Comparada con la 3D-CRT, la radioterapia de intensidad modulada (Intensity modulated radiation therapy, IMRT) protege mejor al tejido sano frente a la radiación.

  • Terapia con haz de protones: en lugar de rayos X, este tratamiento usa protones para tratar algunos tipos de cáncer. Los protones son partes de los átomos que, con alta energía, pueden destruir las células cancerosas. Al dirigir los protones contra un tumor, se reduce la cantidad de radiación enviada al tejido sano cercano, con lo cual disminuye el daño en este tejido. Como esta terapia es relativamente nueva y requiere equipos especiales, no está disponible en todos los centros médicos. Los beneficios potenciales de la terapia con protones, en comparación con la IMRT, no se han establecido para algunos tipos de cáncer, como el cáncer de próstata. Obtenga más información sobre la terapia de protones (en inglés).

  • Radioterapia estereostática: este tratamiento administra una dosis alta y precisa de radiación hacia un área de tumor pequeña. Dada la exactitud de este tipo de tratamiento, el paciente debe permanecer muy quieto. Para limitar sus movimientos, se utilizan sostenes para la cabeza o moldes corporales individuales. Aunque esta terapia a menudo se administra como un único tratamiento, algunos pacientes pueden necesitar varios tratamientos de radiación.

Radioterapia interna. Este tipo de tratamiento de radiación también se conoce como braquiterapia. El material radioactivo se introduce en el cáncer propiamente dicho o en el tejido que lo rodea. Estos implantes pueden ser temporarios o permanentes, y pueden requerir que el paciente pase un período en el hospital. Los implantes permanentes son como pequeñas semillas de acero, del tamaño de un grano de arroz, que contienen material radioactivo. Estas cápsulas se introducen en el cuerpo, en el lugar del tumor. Las semillas liberan la mayor parte de la radiación alrededor del área del implante. Sin embargo, puede liberarse un poco de radiación fuera del cuerpo del paciente. Esto significa que el paciente deberá tomar precauciones para proteger a otros de la exposición a la radiación mientras las semillas están activas. El implante pierde su radioactividad con el paso del tiempo, pero las semillas inactivas permanecen dentro del cuerpo.

En el caso de los implantes temporarios, la radiación se libera a través de agujas, es decir, de tubos que transportan líquidos dentro o fuera del cuerpo y que se denominan catéteres o aplicadores especiales. Estos implantes se conservan dentro del cuerpo durante un período determinado, que puede ir de algunos minutos a unos pocos días. La mayoría de los procedimientos con implantes temporarios liberan la radiación durante unos pocos minutos. Si los implantes temporarios van a usarse durante más tiempo, el paciente se queda en una habitación privada para limitar la exposición de terceros a la radiación.

Otras opciones de radioterapia

Radioterapia intraoperatoria (Intraoperative radiation therapy, IORT). La radioterapia puede aplicarse directamente en el tumor durante una cirugía, ya sea como radioterapia de haz externo o como radioterapia interna. Esto le permite al cirujano excluir el tejido sano antes de aplicar la radioterapia. También puede ser útil cuando hay órganos vitales muy cerca del tumor.

Radioterapia sistémica. La radioterapia sistémica o radioterapia de cuerpo completo usa materiales radioactivos que se tragan o se inyectan en el cuerpo para atacar las células cancerosas. El cuerpo puede eliminar estos materiales radioactivos a través de la saliva, el sudor y la orina, lo que hace que estos líquidos sean radioactivos. Las personas que entran en contacto cercano con el paciente deben tomar medidas de seguridad para protegerse de la radiación. Para obtener más información, consulte la sección a continuación sobre Seguridad para el paciente y su familia.

Radioinmunoterapia. Este tratamiento, un tipo de terapia sistémica, usa anticuerpos monoclonales para aplicar la radiación directamente a las células cancerosas. Esta terapia libera dosis bajas de radiación directamente en el tumor, a la vez que evita las células no cancerosas. Entre los ejemplos de estas moléculas radioactivas se incluyen el ibritumomab (Zevalin) y el tositumomab (Bexxar).

Radiosensibilizadores y radioprotectores. Un grupo de investigadores están estudiando los radiosensibilizadores, unas sustancias que ayudan a la radiación a destruir mejor los tumores. Las sustancias que mejor protegen a los tejidos sanos cercanos al área que está siendo tratada se denominan radioprotectores. Entre los ejemplos de radiosensibilizadores se incluyen el fluorouracilo (5-FU, Adrucil) y el cisplatino (Platinol); un ejemplo de radioprotector es la amifostina (Ethyol).

Seguridad para el paciente y su familia

Usted no puede ver la radiación que se está usando durante el tratamiento. Pero su equipo de tratamiento con radiación puede controlarla mediante computadoras especiales y otros equipos. Los médicos vienen usando radiación de forma segura y efectiva para tratar el cáncer desde hace más de 100 años.

La mayoría de las personas no pueden sentir la radiación de las máquinas, incluso durante los tratamientos diarios, por lo cual no debe preocuparse de sentir dolor en una sesión del tratamiento. Unas pocas personas han informado tener una sensación ligera de calor o cosquilleo en el área que se está tratando.

Recibir radioterapia incrementa apenas el riesgo de desarrollar otro cáncer. No obstante, para muchas personas, la radioterapia puede eliminar el cáncer actual que padecen. Este beneficio es mucho mayor al pequeño riesgo de que el tratamiento genere un nuevo cáncer más adelante.

Durante la radioterapia de haz externo, el paciente no se vuelve radioactivo. La radiación permanece en la sala de tratamiento. Sin embargo, debido a que la radioterapia interna genera que el paciente libere radiación, sí son necesarias algunas medidas de seguridad.

Las mujeres embarazadas y los niños de hasta 18 años no deben visitar a la persona que está recibiendo el tratamiento. Otras personas que la visiten deben sentarse por lo menos a seis pies de distancia de la cama del paciente. También deben limitar la visita a 30 minutos o menos por día. Los implantes permanentes siguen siendo radioactivos después de que el paciente deja el hospital. Por este motivo, durante dos meses no deben tener contacto cercano, o deben limitarlo a cinco minutos, con mujeres embarazadas y niños.

Con la radioterapia sistémica, deben tomarse precauciones de seguridad los primeros días después del tratamiento. Es posible reducir el riesgo de exposición a la radiación de familiares y amigos si se toman las siguientes precauciones:

  • Lavarse bien las manos después de usar el baño.

  • Usar utensilios y toallas personales.

  • Beber gran cantidad de líquidos para eliminar el material radioactivo restante de su organismo.

  • Evitar el contacto sexual.

  • Minimizar el contacto con bebés, niños y embarazadas.

Más información

Cómo se trata el cáncer